Opinião: John Tyndall – o esquecido co-descobridor da ciência do clima

Honorário Associado de Investigação Sir Roland Jackson (UCL Ciência & Tecnologia de Estudos) chamadas para mais reconhecimento público do cientista Irlandês John Tyndall, que trabalhou ao lado de Louis Pasteur, fez descobertas na física e foi um dos primeiros pensador no campo da ciência do clima.

John Tyndall

é surpreendente que o cientista irlandês John Tyndall, nascido há 200 anos em 2 de agosto de 1820, não seja mais conhecido. Isso apesar da existência do centro Tyndall de pesquisa sobre Mudanças Climáticas, do Instituto Nacional Tyndall e da Cúpula Pic Tyndall no Matterhorn nos Alpes. Existem até várias geleiras do Monte Tyndalls, Tyndall e crateras de Tyndall na Lua e em Marte.A partir disso, você poderia supor que ele era um cientista significativo e um montanhista notável. No entanto, devido a circunstâncias infelizes, ele não é um nome familiar.

em 1859, Tyndall mostrou que gases incluindo dióxido de carbono e vapor de água podem absorver calor. Sua fonte de calor não era o sol, mas a radiação de um cubo de cobre contendo água fervente. Em termos modernos, isso era radiação infravermelha – assim como aquela que emana da superfície da Terra.

trabalhos anteriores mostraram que a temperatura da Terra era maior do que o esperado, que foi colocada na atmosfera agindo como um isolador. Mas ninguém sabia a explicação para o que agora chamamos de efeito estufa – gases na atmosfera prendendo o calor.O que Tyndall fez foi descobrir e explicar esse mecanismo. Ele escreveu: “Assim, a atmosfera admite a entrada do calor solar; mas verifica sua saída, e o resultado é uma tendência a acumular calor na superfície do planeta.Ele percebeu que qualquer mudança na quantidade de vapor de água ou dióxido de carbono na atmosfera poderia mudar o clima. Seu trabalho, portanto, estabeleceu uma base para nossa compreensão das mudanças climáticas e da meteorologia.Tyndall não foi, no entanto, o primeiro a fazer a ligação climática. Esse prêmio vai para o americano Eunice Foote, que mostrou em 1856 usando a luz solar que o dióxido de carbono poderia absorver calor. Ela sugeriu que um aumento no dióxido de carbono resultaria em um planeta mais quente.

a pesquisa sugere que Tyndall não sabia de seu trabalho. Ele sem dúvida teria ficado surpreso ao descobrir que uma mulher amadora o havia espancado para uma demonstração geral da absorção de calor pelo dióxido de carbono. Para seu descrédito, ele não acreditava que as mulheres possuíam as mesmas habilidades criativas na ciência que os homens.Tyndall fez muitas outras descobertas em diferentes campos da física e da biologia. Ele fez sua reputação inicial no obscuro tópico do diamagnetismo, a fraca repulsão de substâncias por um ímã. Isso o levou ao conhecimento de pessoas influentes, como o físico Michael Faraday.Em poucos anos, ele foi membro da Royal Society, órgão científico de maior prestígio da Grã-Bretanha, e professor de filosofia natural na Royal Institution, onde permaneceu pelo resto de sua carreira científica.

logo ele estava trabalhando para entender a estrutura e o movimento das geleiras. Depois disso, veio o trabalho sobre a absorção de calor pelos gases e, em seguida, a ação da luz em causar mudanças químicas. No processo, Tyndall explicou por que o céu é azul – a luz azul é espalhada mais por gases no céu do que outras cores por causa de seu curto comprimento de onda.Ele também descobriu “Tyndallisation” – uma técnica bacteriológica de esterilização-ao realizar experimentos ao lado do biólogo francês Louis Pasteur para apoiar a teoria de que os germes podem causar doenças. Essa linha de pesquisa levou à invenção de um respirador para bombeiros, embora Tyndall nunca tenha obtido uma patente. Ele se comprometeu com a pesquisa fundamental, confiante de que outros gerariam aplicações úteis.

Ciência versus religião

Como um intelectual público, Tyndall foi uma das vozes mais estridentes defendendo uma explicação científica para o mundo natural e para a própria vida, um naturalismo científico. Nisso, religião e teologia não tinham lugar. Ele deu a declaração mais marcante dessa posição em seu famoso, de fato notório, endereço de Belfast, em 1874.No Ulster Hall, ele trovejou: “nós reivindicamos, e vamos arrancar da teologia, todo o domínio da teoria cosmológica. Todos os esquemas e sistemas que assim infringem o domínio da ciência devem, na medida em que o fazem, submeter-se ao seu controle e abandonar todo o pensamento de controlá-lo.Mas ele nunca foi um para menosprezar o papel da religião. A ciência, para ele, forneceu conhecimento confiável do mundo. A religião atendia às necessidades emocionais das pessoas, um papel que ele achava que poderia eventualmente ser substituído pela poesia.

representando o passado

Tyndall não se casou até os 50 anos, mas sua amada Louisa o matou por acidente em 1893 – dando-lhe uma overdose do remédio errado no escuro. Ela então reuniu grandes quantidades de material para escrever sua biografia, mas morreu 47 anos depois com ela incompleta.

seus rascunhos, bem como os diários de Tydnall, cadernos de laboratório e milhares de cartas, são realizados no Royal Institution em Londres. Toda a sua correspondência está sendo publicada pelo Tyndall Correspondence Project. Eu pude usar o material ao escrever minha biografia the Ascent of John Tyndall, lançado em brochura para seu aniversário.O fracasso de Louisa em escrever uma biografia é parte da razão pela qual ele não é mais conhecido, mas ele também teve a infelicidade de morrer à beira de descobertas revolucionárias na física, como teoria quântica e relatividade. Em certo sentido, ele representou o passado.Mas hoje, a pesquisa climática é mais importante e premente do que nunca – e os cientistas estão fazendo grandes avanços. Tenho certeza de que Tyndall ficaria satisfeito ao descobrir que seu trabalho fundamental se mostrou tão importante.Em seu tempo, no entanto, poucas pessoas fizeram a conexão entre a queima de combustíveis fósseis e o possível aquecimento global. Tyndall estava mais preocupado com o fato de a Grã-Bretanha ficar sem carvão e ser incapaz de competir economicamente com a América, devido aos seus suprimentos mais vastos. Imagina-se que, como cientista, ele seria convencido pelas evidências atuais.A ciência climática é agora o futuro e não o passado, e é, portanto, hora de reconhecer e restabelecer Tyndall como um grande cientista Irlandês, alpinista e intelectual público.

este artigo foi publicado pela primeira vez na conversa em 31 de julho.

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  • UCL Departamento de Ciência e Tecnologia de Estudos

Imagem

‘John Tyndall de Crédito: Barraud, Wellcome Images. CC por 4.0.