John A. Lomax

nascido filho de um fazendeiro em Goodman, MS, em 1867, John Lomax desempenharia um papel central na gravação, preservação e promoção de canções folclóricas Americanas. Lomax cresceu na zona rural do Texas, onde desenvolveu um amor por canções de cowboy e fez um hobby de transcrevê-las. Quando ele compartilhou seu trabalho com professores da Universidade do Texas, eles o desencorajaram de seguir esse passatempo; ele aceitou um emprego na faculdade e começou uma carreira na academia. Em 1906, enquanto frequentava Harvard para obter um Mestrado. na literatura, ele mais uma vez se aventurou a compartilhar suas transcrições de canções folclóricas com dois professores, Barrett Wendell e George Lyman Kittredge. Ambos encorajaram Lomax. Ele continuou ensinando na Universidade do Texas depois de deixar Harvard, mas também recebeu bolsas de estudo para viagens de coleta de músicas. Isso levou ao seu primeiro livro, Cowboy Songs and Other Frontier Ballads, em 1910, um trabalho inovador que ajudou a estabelecer a validade da música folk americana fora da tradição britânica. Ele também se juntou ao Professor Leonidas Payne no estabelecimento de uma filial do Texas da American Folklore Society, uma organização comprometida em preservar o folclore antes de desaparecer. A carreira de Lomax caiu em tempos difíceis quando ele perdeu sua posição de professor em 1917 como resultado da política estadual e universitária, e ele se mudou para Chicago. Nos 15 anos seguintes, ele trabalharia em uma variedade de empregos, incluindo passar dez anos como banqueiro, e dedicou pouco tempo à coleta de canções folclóricas. Em 1931, uma tragédia pessoal atingiu a família Lomax. John Lomax ficou acamado por oito meses devido a uma doença, fazendo com que ele perdesse o emprego; quando ele começou a se recuperar, sua esposa Bess Brown Lomax morreu aos 50 anos. John Jr. encorajou seu pai a sair no circuito de palestras para reviver seus espíritos e, em 1933, Lomax iniciou um relacionamento produtivo de dez anos com a Biblioteca do Congresso. “Ao longo da próxima década, John Sr. e Alan viajariam dezenas de milhares de quilômetros e gravariam milhares de gravações”, escreveu Benjamin Filene em Public Memory & American Roots Music. “Eles fizeram isso não com o desapego dos acadêmicos, mas com o zelo dos proselitismo.”A Biblioteca do Congresso forneceu aos Lomax’s uma máquina de gravação de 315 libras que eles usariam pela primeira vez em uma viagem histórica de coleta de músicas para o sul.

os Lomax’s passaram grande parte desta viagem de 16.000 milhas visitando prisões do Sul, acreditando que os prisioneiros que haviam sido isolados das recentes tendências musicais teriam maior probabilidade de ter preservado canções folclóricas puras. Em uma prisão da Louisiana, eles “descobriram” Huddie Ledbetter, de 44 anos, mais conhecido como Leadbelly, o folksinger afro-americano que traria “Midnight Special” e “Goodnight Irene” para a tradição popular americana. Tanto o de Lomax-John quanto o de Alan – seriam fundamentais para promover a carreira de Leadbelly, apresentando-o como um cantor autêntico da tradição folclórica. Em 1934, John Lomax publicou Baladas e canções folclóricas Americanas, uma coleção que levaria alguns estudiosos a questionar seus métodos de transcrever canções. “Muitas das canções transcritas eram compósitos que Lomax montou de inúmeras variantes (não identificadas)”, escreveu a biografia atual, ” e suas seleções foram guiadas por um apego nostálgico aos valores agrários do passado. Lomax seria nomeado para uma série de posições de destaque durante os anos 30, incluindo curador Honorário do Archive of American Folk Song na Biblioteca do Congresso (1934) e como editor de folclore no projeto Federal de escritores (1936). Embora Lomax se aposentasse parcialmente em 1940, ele continuou a colecionar música folclórica pelo resto de sua vida e publicou sua autobiografia, aventuras de um caçador de baladas, em 1947. Na época de sua morte em 1948, Lomax havia ajudado na coleção de mais de 10.000 canções folclóricas para a Biblioteca do Congresso, estabelecendo a validade da canção folclórica americana e deixando para sempre sua marca na bolsa de estudos de música americana.