Michell, John

(Nottinghamshire, Engeland, 1724; Thornhill, near Leeds, England, 21 April 1793)

astronomie.Michell verdiende een vaste plaats in de geschiedenis van de sterrenkunde voor twee signaalverwervingen: hij was de eerste die een realistische schatting maakte van de afstand tot de sterren, en hij ontdekte het bestaan van fysieke dubbele sterren. Hij studeerde aan Cambridge. Na zijn afstuderen aan Queens’ College met de M. A. (1752) en de B. D. (1761), bekleedde hij de Woodwardian chair of geology in Cambridge (1762-1764). In 1767 werd hij benoemd tot rector van de St.Michael ‘ s Church in Thornhill, in de buurt van Leeds. Hij wordt begraven in Thornhill, waar het parochieregister hem beschrijft als achtenzestig (vandaar de veronderstelling dat hij in 1724 werd geboren).Michell ‘ s gepubliceerde wetenschappelijke werk, dat hem in 1760 tot de Royal Society leidde, omvatte vele onderwerpen, waaronder de oorzaak van aardbevingen (1760), waarnemingen van de komeet van januari 1760, een methode voor het meten van lengtegraden “op parallels van de evenaar” (1766), en een onafhankelijke ontdekking met Coulomb van de torsiebalans (1784). Zijn grootste prestaties waren twee onderzoeken gepubliceerd in the Philosophical Transactions of the Royal Society.: “Een onderzoek naar de waarschijnlijke Parallax en Magnitude van de vaste sterren uit de hoeveelheid licht die zij ons verschaffen, en de bijzondere omstandigheden van hun situatie” (1767) en “over de middelen om de afstand, Magnitude, enz.te ontdekken. van de vaste sterren ” (1784).

in het eerste van deze artikelen wees Michell erop dat de frequentie van de hoekscheiding van dichte paren van sterren die op dat moment bekend waren, sterk afweek van wat men kon verwachten voor toevallige projectie van sterren die gelijkmatig verdeeld waren in de ruimte—er bleek een overmatig aantal dichte paren te zijn—en, volgens Michell: “…De natuurlijke conclusie van hieruit is, dat het zeer waarschijnlijk is, en naast een zekerheid in het algemeen, dat zulke dubbele sterren, die lijken te bestaan uit twee of meer sterren die zeer dicht bij elkaar zijn geplaatst, werkelijk bestaan uit sterren die bijna bij elkaar zijn geplaatst, en onder de invloed van een algemene wet … om welke oorzaak dit ook te wijten kan zijn, hetzij aan hun wederzijdse zwaartekracht, of aan een andere wet of benoeming van de Schepper.”De directheid van Michell’ s taal laat misschien iets te wensen over; maar de onbetwistbare logica van zijn argumenten gaf een overtuigend theoretisch bewijs van het bestaan van fysieke dubbelsterren aan de hemel lang voordat Herschel (1803) een overtuigend observationeel bewijs leverde.Michells tweede grote prestatie was een realistische schatting van de afstand tot de sterren, en hij maakte het meer dan een halve eeuw voordat de eerste parallax van een vaste ster was gemeten. Zijn argument was zeer netjes en kan worden beschouwd als de voorloper van de “fotometrische” parallaxen van de twintigste eeuw. Michell merkte op dat Saturnus in oppositie aan de hemel verschijnt zo helder als de ster Vega en vertoont een schijnbare schijf van ongeveer twintig seconden in diameter, een die van de zon zou worden gezien als zeventien seconden in doorsnede. Daarom onderschept Saturnus ‘ verlichte hemisfeer duidelijk (17/3600)2(│/720)2 van het licht uitgezonden door de zon.

nu—en dit is essentieel-als de zon en Vega van gelijke intrinsieke helderheid waren, en Vega ‘ s schijnbare helderheid gelijk is aan die van Saturnus, volgt (uit de omgekeerde kwadratenwet van de demping van helderheid, reeds vastgesteld door Bouguer) dat Vega (360O/17)(72O/│), of 48.500, keer zo ver van de zon moet zijn als Saturnus. Aangezien Saturnus 9,5 keer zo ver van de zon staat als de aarde, zou de afstand tot Vega 9,5 X 48.500 moeten bedragen, ofwel ongeveer 460.000 astronomische eenheden.Hoewel deze waarde slechts ongeveer een kwart van de werkelijke afstand van Vega vertegenwoordigt,voor het eerst trigonometrisch gemeten door K F. G. W. Struve in 1837 (de onderschatting als gevolg van Vega ’s intrinsiek veel helderder zijn dan de zon), was Michell’ s waarde de eerste realistische schatting van de afstand tot een ster.Michell was blijkbaar een man met grote interesses, waaronder muziek. De traditie heeft het dat William Herschel was een frequente gast op Thornhill tijdens zijn jaren als een jonge muzikant in Yorkshire, en hij zou zelfs zijn inleiding tot mirror grinding van Michell hebben ontvangen. Er is echter geen echt bewijs dat Herschel zich tot astronomische observatie wendde voordat hij enkele jaren later naar Bath ging; en het verhaal van zijn leertijd bij Michell kan daarom apocrief zijn.

bibliografie

I. originele werken. Michells artikelen verschenen voornamelijk in de Philosophical Transactions of the Royal Society en omvatten “Conjectures Concerning the Cause and Observations on the Phenomena of Earthquakes,” 51, pt. 2 (1760),566-634, ook afzonderlijk gepubliceerd (Londen, 1760); “Observations on the Same Comet ,” ibid., 466-467;” een aanbeveling van Hadley ’s Quadrant for Surveying,” ibid., 55 (1765), 70-78, ook afzonderlijk gepubliceerd (Londen, 1765);” Proposal of a Method for Measuring Degrees of Longitude Upon Parallels of the Equator, ” 56 (1766), 119-125, ook afzonderlijk gepubliceerd (Londen, 1767); “Een onderzoek naar de waarschijnlijke Parallax en de grootte van de vaste sterren aan de hand van de hoeveelheid licht die zij ons geven,” ibid., 57 (1767), 234-264, ook afzonderlijk gepubliceerd (Londen, 1768); en “On the Means of Discovering the Distance, Magnitude, etc. van de vaste sterren,” ibid., 74 (1784),35–57.Michell was ook auteur van een verhandeling over kunstmatige magneten (Cambridge, 1750; 2nd ed., 1751), vertaald in het Frans als Traité sur les aimans artificiels (Parijs, 1752); en de arte medendi apud priscos musices (Londen, 1766; 1783).

II. secundaire literatuur. Zie Archibald Geikie, Memoir of John Michell (Cambridge, 1918); en Dictionary of National Biography, XIII, 333-334.

ZdenÉk Kopal