John Sulston

John Sulston werd geboren in Buckinghamshire op 24 maart 1942, de zoon van een predikant van de Kerk van Engeland en een leraar. Een kinderobsessie over hoe dingen werkten – of het nu animatie of levenloos was – leidde tot een graad in de natuurwetenschappen aan de Universiteit van Cambridge, gespecialiseerd in organische chemie. Hij bleef op om een doctoraat in de synthese van oligonucleotiden, korte stukken van RNA te doen. Het was een postdoctorale positie aan het Salk Institute in Californië dat Sulston ‘ s ogen opende voor de onbekende grenzen waar biologie en chemie samenkomen. Hij werkte samen met Leslie Orgel, een Britse theoretische chemicus die was geabsorbeerd in het probleem van hoe het leven begon. Op aanbeveling van Orgel rekruteerde Francis Crick Sulston voor het laboratorium voor Moleculaire Biologie van de Medical Research Council in Cambridge. In 1969 arriveerde hij in het laboratorium van Sydney Brenner. Brenner wilde de opeenvolging van gebeurtenissen van gen tot heel levend organisme begrijpen door de kleine nematodeworm Caenorhabditis elegans te bestuderen. Gedurende meer dan 20 jaar werkte Sulston aan de worm, waarbij hij voor het eerst de sequentie van celdelingen in kaart bracht die van een bevrucht ei naar een volwassen worm leiden, genetische mutaties identificeerde die de normale ontwikkeling verstoren, en vervolgens de 100 miljoen letters DNA-code die deel uitmaken van het wormgenoom in kaart bracht en sequentieerde. Het succes van dit laatste project, dat samen met Bob Waterston van de Washington University in St.Louis werd uitgevoerd, bracht de Wellcome Trust ertoe Sulston aan het hoofd van het sanger Centre te plaatsen, dat in 1993 werd opgericht om een belangrijke bijdrage te leveren aan het international Human Genome Project. Daar leidde hij een team van enkele honderden wetenschappers die de sequencing van een derde van het menselijk genoom van 3 miljard letters voltooiden, samen met het genoom van vele belangrijke pathogenen zoals tuberculose en leprabacillen. Als leider van een van de vier belangrijkste sequencingcentra in de wereld was Sulston een grote invloed op het menselijk genoomproject in zijn geheel, met name door het beginsel vast te stellen dat de informatie in het genoom vrij moet worden vrijgegeven, zodat iedereen ervan kan profiteren. In 2000 trad Sulston af als directeur van het sanger Centre (nu het Wellcome Trust Sanger Institute), hoewel hij daar nog enkele jaren een kantoor behield, waar hij bleef werken aan de publicaties van het Human Genome Project en aan openstaande problemen met het wormgenoom. Met het oog op de bevordering van zijn visie op vrije verspreiding en wereldwijde ongelijkheid publiceerde hij zijn eigen verslag over de “wetenschap, politiek en ethiek” van het Human Genome Project*, en voegde hij zijn stem toe aan invloedrijke organen zoals de Human Genetics Commission en een adviesgroep inzake intellectuele eigendom, opgericht door de Royal Society. In hetzelfde jaar gaf hij de Koninklijke instelling Kerstlezingen voor kinderen over het onderwerp ‘de geheimen van het leven’. In 2002 ontving John Sulston samen met Sydney Brenner en Bob Horvitz de Nobelprijs voor Fysiologie of Geneeskunde voor hun werk om de ontwikkeling van de worm en in het bijzonder de rol van geprogrammeerde celdood te begrijpen.

the Common Thread door John Sulston en Georgina Ferry, Bantam Press 2002.

overgenomen uit: http://genome.wellcome.ac.uk/doc_WTD021047.html9/2/09 – geschreven door: Georgina FerryJohn Sulston-biografie