John A. Lomax

geboren als boerenzoon in Goodman, MS, in 1867, zou John Lomax een centrale rol spelen in het opnemen, bewaren en promoten van Amerikaanse volksliederen. Lomax groeide op op het platteland van Texas, waar hij een liefde voor cowboy liedjes ontwikkelde en een hobby van het transcriberen ervan maakte. Toen hij zijn werk deelde met professoren aan de Universiteit van Texas, ontmoedigden ze hem van het nastreven van dit tijdverdrijf; hij accepteerde een baan aan het college en begon een carrière in de academische wereld. In 1906, terwijl het bijwonen van Harvard om een M. A. in de literatuur waagde hij opnieuw om zijn transcripties van volksliederen te delen met twee professoren, Barrett Wendell en George Lyman Kittredge. Beide mannen moedigden Lomax aan. Hij bleef lesgeven aan de Universiteit van Texas na het verlaten van Harvard, maar kreeg ook beurzen voor song collecting trips. Dit leidde tot zijn eerste boek, Cowboy Songs and Other Frontier Ballads, in 1910, een baanbrekend werk dat hielp de geldigheid van het Amerikaanse volksliedje buiten de Britse traditie vast te stellen. Samen met Professor Leonidas Payne richtte hij een Texaanse tak op van de American Folklore Society, een organisatie die zich inzet voor het behoud van folklore voordat deze verdween. Lomax ‘ carrière viel in moeilijke tijden toen hij in 1917 zijn onderwijspositie verloor als gevolg van staats-en universiteitspolitiek, en hij verhuisde naar Chicago. De volgende 15 jaar werkte hij aan verschillende banen, waaronder tien jaar als bankier, en besteedde hij weinig tijd aan het verzamelen van volksliederen. In 1931 trof de familie Lomax een persoonlijke tragedie. John Lomax was acht maanden bedlegerig als gevolg van ziekte, waardoor hij zijn baan verloor; toen hij begon te herstellen, stierf zijn vrouw Bess Brown Lomax op de leeftijd van 50. John, Jr. moedigde zijn vader aan om uit te gaan op het lezingencircuit om zijn geest te doen herleven, en in 1933 begon Lomax een productieve tienjarige relatie met de Library of Congress. “In het volgende decennium zouden John Sr.en Alan tienduizenden kilometers reizen en duizenden opnames maken”, schreef Benjamin Filene in Public Memory & American Roots Music. “Ze deden dat niet met de onthechting van academici, maar met de ijver van bekeringen.”The Library of Congress voorzag de Lomax’ s van een 315 pond opnamemachine die ze voor het eerst zouden gebruiken op een historische songgathering trip naar het zuiden.

de Lomax ‘ s brachten een groot deel van deze reis van 16.000 km door met het bezoeken van zuidelijke gevangenissen, in de overtuiging dat gevangenen die geïsoleerd waren geraakt van recente muzikale trends meer kans hadden om pure volksliederen te hebben bewaard. In een gevangenis in Louisiana “ontdekten” ze de 44-jarige Huddie Ledbetter, beter bekend als Leadbelly, de Afro-Amerikaanse folksinger die “Midnight Special” en “Goodnight Irene” in de Amerikaanse folktraditie zou brengen. Zowel Lomax ‘s-John en Alan-zouden instrumenteel zijn in het promoten van Leadbelly’ s carrière, door hem te presenteren als een authentieke zanger uit de folk traditie. In 1934 publiceerde John Lomax American Ballads and Folk Songs, Een verzameling die sommige geleerden zou doen twijfelen aan zijn manier van transcriberen van liedjes. “Veel van de getranscribeerde liederen waren composieten die Lomax samenstelde uit talrijke (ongeïdentificeerde) varianten,” schreef de huidige biografie, ” en zijn selecties werden geleid door een nostalgische gehechtheid aan de agrarische waarden van het verleden.”

Lomax werd benoemd in een aantal prominente posities tijdens de jaren’ 30, waaronder Honorary conservator of the Archive of American Folk Song at the Library of Congress (1934) en als folklore editor bij het Federal Writers ‘ Project (1936). Hoewel Lomax in 1940 gedeeltelijk met pensioen zou gaan, bleef hij de rest van zijn leven volksmuziek verzamelen en publiceerde zijn autobiografie, Adventures of a Ballad Hunter, in 1947. Tegen de tijd van zijn dood in 1948, Lomax had geholpen in de collectie van meer dan 10.000 volksliederen voor de Library of Congress, het vaststellen van de geldigheid van het Amerikaanse volksliedje en voor altijd het verlaten van zijn stempel op de Amerikaanse muziekbeurs.