Michell, John

( b. Nottinghamshire, Angleterre, 1724; d. Thornhill, près de Leeds, Angleterre, 21 avril 1793)

astronomie.

Michell a gagné une place permanente dans l’histoire de l’astronomie stellaire pour deux réalisations de signaux: il a été le premier à faire une estimation réaliste de la distance aux étoiles, et il a découvert l’existence d’étoiles doubles physiques. Il a fait ses études à Cambridge. Après avoir été diplômé du Queens’ College avec la maîtrise (1752) et le baccalauréat (1761), il a occupé la chaire Woodwardienne de géologie à Cambridge (1762-1764). En 1767, il fut nommé recteur de l’église Saint—Michel de Thornhill, près de Leeds, poste qu’il occupa jusqu’à la fin de sa vie. Il est enterré à Thornhill, où le registre paroissial le décrit comme âgé de soixante-huit ans (d’où la supposition qu’il est né en 1724).

Les travaux scientifiques publiés par Michell, qui lui valurent d’être élu à la Royal Society en 1760, couvraient de nombreux sujets, notamment la cause des tremblements de terre (1760), les observations de la comète de janvier 1760, une méthode de mesure des degrés de longitude  » sur les parallèles de l’Équateur  » (1766), et une découverte indépendante avec Coulomb du balancier de torsion (1784). Ses plus grandes réalisations sont deux enquêtes publiées dans les Philosophical Transactions of the Royal Society: « Une Enquête Sur la Parallaxe et la Magnitude Probables des Étoiles Fixes À Partir de la Quantité de Lumière Qu’Elles Nous Offrent, et les Circonstances Particulières de Leur Situation » (1767) et « Sur les Moyens de Découvrir la Distance, la Magnitude, etc. des Étoiles Fixes » (1784).

Dans le premier de ces articles, Michell a souligné que la fréquence de la séparation angulaire des paires proches d’étoiles connue à cette époque s’écartait grossièrement de ce à quoi on pouvait s’attendre pour la projection aléatoire d’étoiles uniformément réparties dans l’espace — il semblait y avoir un nombre excessif de paires proches — et, selon Michell:  » The La conclusion naturelle qui en découle est qu’il est hautement probable, et à côté d’une certitude en général, que de telles étoiles doubles qui semblent se composer de deux étoiles ou plus placées très près l’une de l’autre, se composent vraiment d’étoiles placées presque ensemble, et sous l’influence d’une loi générale to quelle que soit la cause que cela peut être dû, que ce soit à leur gravitation mutuelle, ou à une autre loi ou nomination du Créateur. »La franchise du langage de Michell laisse peut-être à désirer; mais la logique irréprochable de ses arguments a fourni une preuve théorique convaincante de l’existence d’étoiles binaires physiques dans le ciel bien avant que Herschel (1803) ne fournisse une preuve observationnelle convaincante.

La deuxième grande réalisation de Michell a été une estimation réaliste de la distance aux étoiles, et il l’a faite plus d’un demi-siècle avant que la première parallaxe d’une étoile fixe n’ait été mesurée. Son argumentation était très soignée et peut être considérée comme le précurseur des parallaxes « photométriques » du XXe siècle. Michell a remarqué que Saturne à l’opposition apparaît dans le ciel aussi brillant que l’étoile Véga et présente un disque apparent d’environ vingt secondes de diamètre, qui du soleil serait vu comme dix-sept secondes de diamètre. Par conséquent, l’hémisphère éclairé de Saturne intercepte clairement (17/3600)2(│/720)2 de la lumière émise par le soleil.

Or – et c’est essentiel — si le soleil et Véga avaient une luminosité intrinsèque égale, et que la luminosité apparente de Véga est égale à celle de Saturne, il s’ensuit (d’après la loi du carré inverse de l’atténuation de la luminosité, déjà établie par Bouguer) que Véga doit être (360O/17) (72O/│), soit 48 500 fois plus éloignée du soleil que Saturne. De plus, comme on sait que Saturne est 9,5 fois plus éloignée du soleil que la terre, il s’ensuit que la distance à Véga devrait s’élever à 9,5 X 48 500, soit environ 460 000 unités astronomiques.

Bien que cette valeur ne représente qu’environ un quart de la distance réelle de Véga, mesurée pour la première fois trigonométriquement par K F. G. W. Struve en 1837 (la sous-estimation résultant du fait que Véga est intrinsèquement beaucoup plus brillante que le soleil), la valeur de Michell était la première estimation réaliste de la distance à une étoile.

Michell était apparemment un homme très intéressé, notamment par la musique. La tradition veut que William Herschel ait été un invité fréquent à Thornhill pendant ses années de jeune musicien dans le Yorkshire, et il aurait même reçu son introduction au broyage de miroirs de Michell. Il n’y a cependant aucune preuve réelle que Herschel se soit tourné vers l’observation astronomique avant son déménagement à Bath quelques années plus tard; et l’histoire de son apprentissage avec Michell peut donc être apocryphe.

BIBLIOGRAPHIE

I. Ouvrages originaux. Les articles de Michell sont apparus principalement dans les Transactions Philosophiques de la Royal Society et comprennent des « Conjectures Concernant la Cause et des Observations Sur les Phénomènes des tremblements de terre », 51, pt. 2 (1760), 566-634, également publié séparément (Londres, 1760);  » Observations on the Same Comet », ibid., 466-467;  » A Recommendation of Hadley’s Quadrant for Surveying « , ibid., 55 (1765), 70-78, également publié séparément (Londres, 1765); « Proposition d’une méthode de mesure des degrés de longitude Sur les parallèles de l’Équateur », 56 (1766), 119-125, également publié séparément (Londres, 1767); « Une Enquête Sur la Parallaxe et la Magnitude Probables des Étoiles Fixes À Partir de la Quantité de Lumière Qu’Elles Nous Offrent », ibid., 57 (1767), 234-264, également publié séparément (Londres, 1768); et « Sur les Moyens de Découvrir la Distance, la Magnitude, etc. des Étoiles Fixes « , ibid., 74 (1784),35–57.

Michell est également l’auteur d’un Traité sur les Aimants artificiels (Cambridge, 1750; 2e éd., 1751), traduit en français sous le titre Traité sur les aimans artificiels (Paris, 1752) ; et De arte medendi apud priscos musices (Londres, 1766 ; 1783).

II. Littérature secondaire. Voir Archibald Geikie, Memoir of John Michell (Cambridge, 1918) ; et Dictionary of National Biography, XIII, 333-334.

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