Les deux côtés de John Bright, le radical de Rochdale propriétaire d’un moulin qui a contribué à changer le monde

Le renversement de la statue du marchand d’esclaves Edward Colston à Bristol – et le dunk subséquent dans le port de la ville – a suscité un débat furieux sur les monuments de la nation.

L’Oriel College, à l’Université d’Oxford, veut retirer son effigie controversée de Cecil Rhodes, tandis qu’il y a aussi des appels à se débarrasser des hommages au colonialiste Robert Clive à Londres et à Shrewsbury.

Il y a même eu des demandes pour renommer la Penny Lane de Liverpool – célèbre immortalisée dans la chanson des Beatles – pour des raisons apparemment erronées, elle a été nommée d’après le propriétaire de navire négrier James Penny.

Mais alors que les conseils de tout le pays entreprennent des examens de leurs statues à la suite de manifestations antiracistes, il est peu probable que les sculptures d’une figure historique du Grand Manchester figurent sur la liste des succès d’un militant.

John Bright était propriétaire d’une usine de Rochdale et député libéral de Manchester entre 1847 et 1857.

Peut-être mieux connu pour son rôle dans l’abolition des Corn Laws, il était également célèbre contre l’esclavage et avait une profonde influence sur le président américain Abraham Lincoln.

En fait, son impact sur Lincoln a été tel qu’un témoignage de longue date de Bright appelant à sa réélection a été trouvé dans la poche de Lincoln après son assassinat.

Les statues de Bright se trouvent au Broadfield Park de Rochdale, à Albert Square à Manchester et au Musée et Galerie d’art de Birmingham.

Le radical né à Rochdale était un quaker dont les opinions religieuses façonnaient son pacifisme et son opposition à la traite des esclaves.

Selon l’historien AJP Taylor, il aurait fait  » plus que tout autre homme  » pour empêcher la Grande-Bretagne d’intervenir du côté du Sud pro-esclavagiste pendant la guerre de Sécession.

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Caricature de John Bright dans un numéro du 19ème siècle de Vanity Fair (Image: Wikimedia Commons)

Le Dr Mike Brennan – un professeur d’histoire à la retraite de Rochdale qui a étudié en profondeur Bright – affirme que ses méthodes de campagne étaient triples.

Comme on pouvait s’y attendre compte tenu de sa réputation de grand orateur, ceux-ci comprenaient des discours en tant que député et lors de grands événements publics, ainsi que la publication de ses vues dans des brochures et des livres.

« Rappelez-vous également que les comptes rendus de son travail parlementaire ont atteint les pages de tous les journaux locaux et nationaux au XIXe siècle », ajoute le Dr Brennan.

« Ils ont fourni une copie prête à l’emploi et ont été un élément central de l’actualité. À Rochdale, il y avait deux journaux importants à l’époque. Le premier était le Rochdale Observer, un journal libéral et le Rochdale Times, un journal conservateur. La profondeur des comptes dépendait de celui d’entre eux qui rapportait! »

Le commerce du coton était extrêmement important pour le Lancashire pendant les années 1860 et une grande partie du comté dépendait de la survie de l’industrie.

Pendant la guerre de Sécession, un blocus naval des ports confédérés a provoqué une pénurie de coton, entraînant un chômage de masse, une pauvreté et des difficultés.

Mais le soutien à Abraham Lincoln – qui s’est engagé à mettre fin à la traite négrière de l’Atlantique – et au Nord s’est maintenu parmi les travailleurs de la région.

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Sojourner Truth, abolitionniste et militante des droits des femmes, rencontre le président américain Abraham Lincoln dans cette estampe commémorant la fin de l’esclavage (Image: Getty Images)

La loyauté de Rochdale envers le Nord devait beaucoup aux discours de Bright, mais aussi à ses traditions libérales et à ses liens étroits avec le mouvement coopératif et le chartisme.

La célèbre route de la famine du coton de la ville a été construite à cette époque après que les militants eurent fait pression avec succès pour la Loi sur les travaux publics de 1863, permettant aux dirigeants de financer des améliorations civiques vitales.

Dans une lettre au sénateur républicain Charles Sumner – par l’intermédiaire duquel il a établi son lien avec Lincoln – Bright a écrit « notre classe ouvrière est avec vous et contre le Sud ».

Leur soutien a été clairement exprimé au Manchester Free Trade Hall en décembre 1862, où les travailleurs qui avaient été influencés par Bright, ont promis leur plein soutien au président.

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Cotton famine road au-dessus de Rooley Moor à Rochdale

Bright a établi un parallèle avec l’oppression des esclaves noirs aux États-Unis et la classe ouvrière britannique, mais sa bienveillance en tant qu’employeur a été remise en question.

Malgré sa réputation de défenseur des opprimés, Bright s’opposa à la législation sur les usines, aux syndicats et à la réforme sociale, tandis que les ouvriers de ses usines vivaient dans certains des pires bidonvilles de Rochdale.

« Les conditions de tous les travailleurs de l’usine étaient mauvaises », explique le Dr Brennan. « Les Bright Mills étaient situés juste à côté de Whitworth Road et à un quart de mile se trouvait le « Gank », un bidonville notoire qui débouche dans le centre-ville par Toad Lane, un autre endroit célèbre de Rochdale.

 » La population de la ville est passée d’environ 40 000 habitants en 1801 à 120 000 habitants en 1861, mais les habitations occupaient à peu près les mêmes limites. Cela ne veut pas dire que cela était acceptable, mais ce n’est que lorsque la ville est devenue un arrondissement en 1856 que la ville a pu commencer à résoudre ces problèmes. »

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Le moulin de John Bright, à l’arrière-plan de cette image de 1967 (Image: Dr Neil Clifton )

Au moment de la famine du coton, Bright préconisait également d’accorder aux pauvres des prêts plutôt que des dons pour les aider, et soutenait la même chose aux commissaires du Poor Law.

« C’était un cas de « Le prophète n’est pas sans honneur sauf dans son propre pays », dit le Dr Brennan. « Il a été proposé comme candidat au poste de député par l’Association libérale locale dans les années 1840, mais cela a été annulé et il a été remplacé par William Sharman Crawford, un DÉPUTÉ très radical soutenu par les Chartistes. »

Cependant, il n’était pas indifférent à la souffrance de ses ouvriers. En décembre 1862, il écrivit à son ami Sumner pour lui demander : « si quelques cargaisons de farine pouvaient venir, disons 50 000 barils, comme cadeau de personnes de vos États du Nord aux ouvriers du Lancashire ».

Mais, bien que sa position de propriétaire de moulin ait toujours teinté le regard des gens sur lui à Rochdale, selon les normes de son temps, Bright était beaucoup plus compatissant que la plupart des autres.

« Il était opposé au concept d’esclavage qui voyait une personne comme une possession, pas un humain qui pouvait être acheté, vendu et même tué dans les lois telles qu’elles étaient à l’époque », ajoute le Dr Brennan.

« Ce n’était pas le cas des ouvriers d’usine, et très peu de propriétaires d’usine auraient eu un point de vue différent, même des hommes comme John Fielden, le propriétaire de l’usine de Todmorden et réformateur d’usine qui fut député d’Oldham de 1832 à 1848. »

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Statue de John Bright, à Broadfield Park, Rochdale

Bright est également critiqué pour sa position contraire sur l’extension du vote contre le suffrage des femmes et son refus de rejoindre les chartistes plus avant-gardistes.

Pendant ce temps, les recherches du Dr Brennan ont révélé que le nom de Bright apparaît rarement dans les contributions publiées au Fonds de secours contre la famine du coton, bien que cela puisse être dû à ses croyances religieuses.

« La charité s’est faite tranquillement, en utilisant la vieille maxime de l’Évangile de ne pas laisser la main gauche savoir ce que faisait la droite », a déclaré l’historien local.

Cependant, les noms d’aucun des citoyens éminents de la ville, qui gardaient généralement leur travail de charité silencieux et ne voulaient pas participer à une sorte de « concours de dons ».

Né en 1811, John Bright hérite de l’entreprise familiale avec ses deux frères Jacob et Thomas, après la retraite de leur père, bien que ce soit ce dernier qui dirige les moulins de Fieldhouse.

Bien qu’il soit entré dans l’industrie du coton à l’âge de 16 ans, John était plus politique et s’est taillé les dents à la fois en tant qu’écrivain et orateur dans la campagne contre une taxe d’église à Rochdale à la fin des années 1830.

Son adversaire était le révérend William Hay, vicaire de Rochdale et magistrat qui a lu le Riot Act à Peterloo.

De là, Bright est passé à la scène régionale avec des discours à Manchester, devenant l’une des principales figures de la campagne contre la taxe sur l’église.

Son amitié avec Richard Cobden – avec qui il forma l’Anti-Corn Law League – date de cette époque, et c’est Bright qui persuada Cobden de se présenter comme député de Rochdale dans les années 1860.

Bright était un pacifiste engagé et a perdu son siège de député de Manchester en raison de sa position sur la guerre de Crimée. Sa frustration de ne pas avoir réussi à arrêter le conflit a également déclenché une grave dépression nerveuse.

Cependant, quelques mois après sa défaite, il est élu député de Birmingham, poste qu’il occupe jusqu’à la fin de sa vie.

Bright fut également député de Durham entre 1843 et 1847.

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Le député fervent Brexiteer Bill Cash a écrit une biographie de John Bright, à qui il est éloigné (Image: Getty Images)

Son parent éloigné, le député vétéran Bill Cash, a publié une biographie sur lui intitulée John Bright: Statesman, Orator, Agitator.

Alors que Bright a servi dans le cabinet de William Gladstone, Cash pense que le « montant stupéfiant » qu’il a réalisé de son vivant a peut-être été négligé car il n’a jamais été premier ministre lui-même.

S’exprimant avant la publication du livre, il a déclaré que Bright avait remporté toutes les campagnes qu’il avait menées – de l’abrogation des Corn Laws à la prise de l’aristocratie en Irlande et à la pression pour un traitement plus équitable dans les colonies de l’Inde.

Il a également milité avec succès pour la réforme parlementaire et promu le libre-échange et la liberté religieuse, ainsi que des expressions telles que « fouetter un cheval mort » et « L’Angleterre est la mère de tous les parlements ».

La statue de Bright à Broadfield Park, Rochdale, porte les mots « Le plus grand citadin de Rochdale ».

Le Dr Brennan dit que si sa place dans l’histoire de la ville est assurée, cette revendication particulière est sujette à débat.

Thomas Livesey, un autre radical propriétaire d’un moulin, pouvait revendiquer cette épithète – un chartiste de longue date dont les funérailles en 1864 ont réuni tout le conseil et plus de 40 000 membres du public.

Lui et Bright avaient une relation quelque peu ambivalente. Bright l’a décrit comme un « diamant bien que quelque peu grossier ». Et Livesey, lorsqu’on lui a demandé si Bright devrait se présenter en tant que député, a répondu « Oui, s’ils ne trouvent personne de mieux ».

Mais à une époque où le débat fait rage sur les monuments aux marchands d’esclaves et aux impérialistes, l’héritage de Bright en tant que réformateur social radical pourrait-il être mûr pour un renouveau?

« La statue de Bright devrait rester parce qu’il a mis la ville sur la carte nationale et internationale », explique le Dr Brennan.

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 » Il était un pacifiste engagé et totalement opposé à l’institution de l’esclavage. Livesey a fait le travail en ville, Bright a parlé à l’extérieur. Nous avons très peu de statues et je ne voudrais pas en perdre une, principalement parce que cela nous laisserait entre les mains de Dame Gracie Fields. Elle a passé encore moins de temps en ville que Bright, alors il doit rester! »