Le Premier vol de l’Amérique

Les plaques d’immatriculation de la Caroline du Nord proclament leur état « Premier en vol ». L’Ohio, lieu de naissance d’Orville et de Wilbur Wright, prétend être le « berceau de l’aviation ». Cependant, le premier vol en Amérique du Nord a eu lieu à Philadelphie. Certes, c’était un ballon, mais Philadelphie peut légitimement prétendre être le site du premier vol aux États-Unis.

Contexte historique

La plupart des gens savent que les frères Montgolfier ont effectué les premiers vols en montgolfière en France en 1783. D’autres aéronautes suivirent bientôt alors que leurs aventures aériennes captivaient l’imagination populaire. Quelques âmes intrépides sont devenues des montgolfières « professionnelles », c’est-à-dire des individus qui gagnaient leur vie en effectuant des vols de démonstration. Le premier d’entre eux était Jean Pierre Blanchard.

Décrit comme sans humour, égoïste et mesquin, Blanchard s’enticha de la montgolfière après avoir entendu parler des exploits du Montgolfier. Ses autres idiosyncrasies mises à part, Blanchard était très incliné mécaniquement. Pendant son adolescence, il a construit un véhicule à quatre roues qu’il a appelé un vélocipède, et quelques années après, il a essayé de construire une machine volante (qui ne volait pas.) Deux ans après s’être concentré sur les ballons, il était l’aéronaute le plus connu et le plus voyagé au monde. Blanchard est surtout connu pour avoir été le premier à traverser la Manche en ballon le 7 janvier 1785. Le Dr John Jeffries l’a accompagné sur le vol.

Blanchard effectue un certain nombre d’ascensions publiques à travers la France en 1784. Trop souvent, les démonstrations tournent mal et le public français devient de plus en plus blasé des exploits de Blanchard (et de sa personnalité.) Voyant son audience diminuer, Blanchard partit pour l’Angleterre et de nouveaux mécènes. Bien que les Britanniques aient d’abord été sceptiques quant à cette nouvelle invention française, Blanchard a réussi à gagner sa vie et a finalement trouvé un commanditaire, le Dr John Jeffries.

Le Dr Jeffries était un médecin né à Boston. Pendant la Révolution américaine, il s’installe en Angleterre en raison de ses sympathies britanniques. Le 30 novembre 1784, Blanchard et Jeffries effectuent un vol pour le prince de Galles et d’autres dignitaires. Après leur atterrissage, Blanchard et Jeffries ont commencé à planifier ce qui était alors un projet très ambitieux et sans précédent : la première traversée de la Manche en ballon.

De Douvres à la France

Jeffries a couvert les frais de 700 livres du vol en échange de son autorisation d’accompagner Blanchard. Ne voulant pas participer à la gloire du voyage, Blanchard aurait essayé de trouver des moyens d’exclure Jeffries du vol. Quelques jours avant le vol, Blanchard a fait coudre des poids dans son gilet par un tailleur. Alors qu’il portait le gilet, il prévoyait de déclarer que le ballon était en surpoids et que Jeffries devrait rester derrière pour que le vol ait des chances de succès. Jeffries a découvert la ruse et a exigé sa place légitime sur le vol.

Blanchard et Jeffries décollèrent de Douvres le 7 janvier 1785, à destination de la France. Toujours à la recherche de publicité, Blanchard transportait un paquet de tracts faisant la promotion de ses prouesses aéronautiques qu’il comptait disperser dans la campagne. Au début, leur séjour s’est bien passé alors que le vent les transportait vers l’est. Une fois au-dessus du chenal, cependant, le ballon a perdu de l’altitude et le couple a commencé à jeter du ballast par-dessus bord pour rester en altitude. Au moment où ils étaient aux deux tiers du chemin, tout leur lest avait disparu, alors ils ont commencé à jeter tout ce qu’ils pouvaient dans la télécabine, même leurs vêtements. Environ deux heures après le décollage, ils ont traversé la côte française vêtus uniquement de leurs sous-vêtements et des gilets de sauvetage en liège qu’ils ont apportés au cas où ils atterriraient dans l’eau. Blanchard et Jeffries continuèrent à l’intérieur des terres pendant encore une demi-heure. Blanchard amena finalement le ballon à un atterrissage dans une petite clairière.

Plus tard cette année-là, Blanchard effectue les premiers voyages aériens en Allemagne, en Hollande et en Belgique; l’année suivante, il effectue les premiers vols en Autriche, en Suisse et en Pologne. Tournant finalement son attention vers le Nouveau Monde, Blanchard décida de partir pour l’Amérique. Quittant l’Angleterre à bord du navire Ceres le 30 septembre 1792, il arrive à Philadelphie le 9 décembre. Il a été reçu par le président George Washington et le gouverneur général de Pennsylvanie Thomas Mifflin. Blanchard avait déjà effectué 44 vols en montgolfière en Europe ; il proposait d’en effectuer son 45e aux États-Unis.

Le vol

Jamais auto-promoteur, Blanchard envisageait de vendre des souscriptions publiques pour financer le vol. Le vol a été fixé à 10h00 le 9 janvier 1793. Blanchard a vendu des abonnements pour 5,00 $, ce qui représentait un peu d’argent à l’époque. Il a également prévu de vendre des billets pour 2,00 each chacun pour assister au lancement. Les objectifs de Blanchard étaient de vendre 500 des billets de 5,00 $ et le double des entrées de 2,00 admissions. Les recettes du portail ont été bien en deçà des attentes et se seraient élevées à seulement 405 dollars.

La Ville de Philadelphie lui a permis d’utiliser la cour de la prison de Walnut Street, à l’angle sud-est des rues 6th et Walnut. Les températures du jour fixé étaient relativement douces pour cette période de l’année. À 6h00 du matin, Blanchard a enregistré une température de 30o Fahrenheit. Blanchard a noté qu’il faisait jusqu’à 35o à 8h00, mais le ciel était « couvert et brumeux ». Malgré le ciel nuageux, il a commencé à remplir le ballon d’hydrogène, ou « air inflammable », comme il l’appelait. Au cours de l’heure suivante, les nuages se sont dissipés et le soleil a brillé.

À dix heures, heure fixée, il était 47o avec un ciel dégagé et une légère brise. Le président George Washington était présent, tout comme M. Ternan, le  » Ministre Plénipotentiaire de la France aux États-Unis « . Malgré son séjour en Angleterre, Blanchard ne parlait pas anglais. Pour l’aider lors de son atterrissage, le président Washington lui a remis un « passeport » qui contenait la demande que toute personne lisant le document « ne s’oppose à aucune entrave ou agression contre ledit M. Blanchard ».

Enfin, tout était prêt. Blanchard chargea de la nourriture, du vin et des instruments météorologiques dans la nacelle du ballon et se prépara à décoller. Un rapport de canon signala le début du vol. Au début, il a plané à un pied du sol alors que deux hommes se tenaient à la télécabine. Puis, il leur a demandé de lâcher prise et le ballon a décollé. En montant, Blanchard était « étonné » du « nombre immense de personnes, qui couvraient les lieux ouverts, les toits des maisons, les clochers, les rues et les routes, sur lesquelles mon vol me transportait dans l’espace libre de l’air. » Il a entendu leurs acclamations alors qu’il passait au-dessus de lui et se dirigeait généralement vers le sud. Blanchard a emmené un passager sur le vol un petit chien noir qui lui a été donné par un ami.

Au-dessus du fleuve Delaware, il atteignit le point le plus élevé du vol ; 5 812 pieds, mesurés avec un baromètre qu’il emportait avec lui. Blanchard vida six bouteilles contenant des « liqueurs diverses » pour prélever des échantillons d’air pour un certain Dr Wistar. On lui a également demandé de noter son pouls. Blanchard a observé qu’il était de 92 battements par minute; au sol, il n’avait pas été supérieur à 84. Il a également tenté de voir si le vol avait un effet sur les propriétés magnétiques d’une pierre de terre qu’il transportait.

« J’ai renforcé mon estomac avec un morceau de biscuit et un verre de vin », comme l’écrira plus tard Blanchard, puis j’ai décidé d’atterrir du côté du New Jersey de la rivière Delaware. En ouvrant la vanne, il a commencé sa descente. Au début, le ballon se dirigeait vers une zone densément boisée, alors Blanchard a relâché du lest pour reprendre de l’altitude. À la troisième tentative, il a finalement trouvé un lieu d’atterrissage approprié. Jean Blanchard a atterri dans le canton de Deptford, dans le New Jersey, à 10h56. Il avait parcouru une quinzaine de kilomètres.

Msr. Blanchard relâcha le chien, qui courut boire de l’eau d’un étang voisin. Un observateur curieux a noté le ballon et est venu jeter un coup d’œil. Au début, il semblait craintif et s’apprêtait à partir, puis Blanchard a brandi l’une de ses deux bouteilles de vin restantes. Bientôt, l’homme l’aidait à récupérer le ballon pour le transporter à Philadelphie. Une autre personne s’est approchée, portant une arme à feu. Le premier homme lui a assuré que Blanchard était un « honnête homme » et avait un « excellent vin. »Bientôt, tous les trois organisaient le ballon. Plus de gens sont arrivés et peu de temps après, l’enveloppe du ballon a été emballée à l’intérieur de la télécabine et tout a été chargé sur un chariot. Tout le monde semblait impressionné par la note du président Washington. « Comme le nom de Washington est cher à ce peuple! » il a écrit plus tard.

Le propriétaire d’une maison voisine a offert à Blanchard l’utilisation d’un cheval. Incapable de contrôler l’animal, il se dirigea vers la maison voisine et se vit offrir un repas de pommes de terre. Refusant la nourriture, il a rédigé un certificat pour son atterrissage qu’une demi-douzaine de citoyens locaux ont signé. Un autre cheval plus maniable a été trouvé. Accompagné d’un grand groupe de cavaliers, Blanchard se rendit à une taverne à environ trois miles de là. Là, il a rencontré M. Jonathan Penrose, Esquire, qui a offert à Blanchard un trajet en calèche jusqu’aux rives de la rivière Delaware.

Après avoir traversé la rivière, Penrose avait une autre voiture prête et ils se rendirent chez l’avocat à Southwark. Pendant que Blanchard mangeait un autre repas, Penrose s’arrangea pour ramener le montgolfière à Philadelphie.

Il est arrivé dans sa chambre vers 19h00, le premier vol dans la nouvelle République est un succès complet.

À propos de l’auteur

 Jean-Pierre Gignac

Gregory P. Kennedy est un expert de renommée internationale en histoire de l’aérospatiale. Il est l’auteur, le coauteur ou l’éditeur de huit livres sur l’histoire de l’espace, dont Touching Space: The Story of Project Manhigh, publié par Schiffer Publishing Company d’Atglen, en Pennsylvanie (www.schifferbooks.com ).

Il a également publié de nombreux articles sur le projet Manhigh et est récemment apparu sur un documentaire de PBS intitulé « Space Men ».

Avec près de 40 ans d’expérience dans les musées de l’aviation et de l’espace, M. Kennedy a travaillé à la Smithsonian Institution, au Centre spatial, au Musée C. R. Smith d’American Airlines et au musée de l’École de pilotage britannique No 1. Pendant son séjour au Smithsonian, il a été conservateur associé de la collection d’artefacts de vol spatial habité du Musée national de l’Air et de l’Espace.

C’est pendant son mandat au Smithsonian qu’il est devenu fasciné par le projet Manhigh et les contributions de la montgolfière à haute altitude à l’exploration spatiale. Au Centre Spatial (actuellement connu sous le nom de Musée d’histoire spatiale du Nouveau-Mexique) à Alamogordo, au Nouveau-Mexique, M. Kennedy a rencontré de nombreux membres du personnel du Projet Manhigh.