Le méthane qui fuit Rend le Gaz Naturel Mauvais pour le Réchauffement de la planète

Les champs de gaz naturel à l’échelle mondiale pourraient laisser échapper suffisamment de méthane, un puissant gaz à effet de serre, pour rendre le combustible aussi polluant que le charbon pour le climat au cours des prochaines décennies, selon une paire d’études publiées la semaine dernière.

Une constatation encore pire pour les États-Unis en termes de gaz à effet de serre est que certains de ses champs de pétrole et de gaz émettent plus de méthane que l’industrie, en moyenne, dans le reste du monde, suggère la recherche.

« J’aurais pensé que les émissions aux États-Unis devraient être relativement faibles par rapport à la moyenne mondiale », a déclaré Stefan Schwietzke, chercheur au Laboratoire de recherche sur les systèmes terrestres de la National Oceanic and Atmospheric Administration à Boulder, Colo., et auteur principal des études. « C’est un pays industrialisé, qui utilise probablement une bonne technologie, alors pourquoi les émissions sont-elles si élevées? »

L’industrie du gaz naturel à l’échelle mondiale fuyait entre 2 et 4% du gaz produit entre 2006 et 2011, selon les études. Des fuites supérieures à 3% suffisent à annuler les avantages climatiques du gaz naturel par rapport au charbon, de sorte que les résultats indiquent qu’il y a probablement de la place pour l’industrie pour réduire les émissions.

Les études ont été publiées dans les revues Environmental Science & Technology et ACS Sustainable Chemistry and Engineering.

Fuite égale aux émissions des voitures 112M ?
Les idées vont au cœur du débat entourant l’utilisation du gaz naturel aux États-Unis aujourd’hui. La nation est dans un boom pétrolier et gazier en raison des progrès technologiques qui ont débloqué de vastes réserves nouvelles et ont propulsé la nation au-delà des mastodontes de l’énergie comme la Russie et l’Arabie saoudite.

L’administration Obama a soutenu l’industrie du gaz naturel, en partie pour les avantages climatiques du carburant. Le gaz émet environ la moitié moins de dioxyde de carbone que le charbon dans la centrale, de sorte que le gouvernement a promu le gaz en tant que carburant de transition vers un avenir post-carbone.

Les petits caractères, cependant, sont que le gaz naturel peut être aussi préjudiciable au climat que le charbon à bien des égards. Son défi climatique ne réside pas dans la production d’électricité, mais plus en amont — lors de l’extraction, du traitement et de la distribution du gaz des puits de pétrole et de gaz aux brûleurs à gaz.

Des têtes de puits, des tuyaux, des vannes, des compresseurs et divers autres équipements, les puits de gaz dégagent du méthane brut, un gaz à effet de serre 86 fois plus puissant que le dioxyde de carbone sur une échelle de temps de 20 ans, selon le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat. Alors que le CO2 persiste dans l’atmosphère pendant des siècles, semant lentement des ravages climatiques, le méthane agit plus rapidement pendant un court moment avant de se désintégrer en gaz moins virulents. Pour l’équation climatique, les émissions de CO2 et de méthane comptent, disent les scientifiques.

Jusqu’à présent, personne — pas l’industrie, le milieu universitaire ou le gouvernement — n’a une bonne idée de la quantité de méthane qui s’échappe de la production de gaz naturel. Les scientifiques ont couru pour le savoir, mais le processus d’enquête a été lent, en partie à cause de l’opacité relative de l’industrie.

L’industrie du gaz naturel affirme que ses émissions sont proches de zéro. Il soutient également que la réglementation n’est pas nécessaire pour réduire les fuites, car les entreprises ont une incitation économique à capturer le méthane. « L’industrie a mené des efforts pour réduire les émissions de méthane en développant de nouvelles technologies et de nouveaux équipements », a déclaré plus tôt cette année Howard Feldman, directeur des affaires réglementaires et scientifiques à l’American Petroleum Institute.

Les scientifiques qui ont mesuré les émissions de méthane au-dessus des champs de gaz dans le bassin d’Uinta, dans l’Utah, affirment que les émissions sont proches de 9% (ClimateWire, août 2011). 7, 2013). L’EPA des États—Unis suggère un taux de fuite de 1,2% – égal aux émissions annuelles de 112 millions de voitures.

Les études de Schwietzke se lancent dans la mêlée avec une perspective plus globale.

Refonte d’un inventaire
Les scientifiques de la NOAA descendent parfois au port de Los Angeles et attachent des moniteurs d’air à des navires capables de mesurer les niveaux de méthane, de CO2, d’éthane et d’autres gaz dans l’atmosphère. Ceux-ci font partie du réseau de sites de surveillance de la NOAA, composé de navires, d’avions et de hautes tours disséminées dans le monde entier, des profondeurs de l’Amazonie à l’Antarctique glacial.

Au cours des deux dernières décennies, le réseau a mesuré en moyenne 550 téragrammes de méthane émis dans l’atmosphère par an. Le gaz est émis par les zones humides (les plantes en décomposition dans les marais émettent le gaz), les rizières, les animaux, la combustion du bois ou de la biomasse, et les champs de pétrole et de gaz. Les chercheurs voulaient déterminer la quantité de méthane total émise par l’industrie du gaz naturel.

Leur tâche était compliquée car le gaz naturel, le pétrole et le charbon sont tous à peu près similaires. L’extraction des trois rejets de sous—produits similaires — méthane et éthane, entre autres – dans l’atmosphère, bien qu’en quantités différentes.

Schwietzke a donc utilisé les inventaires de l’EPA, du GIEC et d’autres sources pour estimer les émissions de champs de pétrole et de charbon. Ce partitionnement avait été fait auparavant, mais Schwietzke a refait l’inventaire, motivé par la compréhension que toutes les découvertes scientifiques sont en proie à l’incertitude. Les inventaires précédents qui répartissaient le pétrole et le charbon n’avaient pas indiqué dans quelle mesure ils étaient certains dans leurs résultats.

Schwietzke a trouvé cela problématique, car les inventaires de l’EPA et d’autres inventaires sont connus pour être quelque peu faillibles (EnergyWire, Fév. 24).

Une fois qu’il a eu ses incertitudes, Schwietzke a entré ses chiffres de pétrole et de charbon dans un modèle informatique. Il a également introduit les émissions de méthane provenant des zones humides, des décharges, de la combustion de biomasse et de l’agriculture, toutes issues d’études scientifiques antérieures. Le seul chaînon manquant était les émissions de l’industrie du gaz naturel.

Le modèle informatique a soustrait la plage d’émissions de Schwietzke à la mesure réelle par la NOAA du méthane dans l’atmosphère. Sa production était la fuite mondiale moyenne de méthane de l’industrie du gaz naturel. Cela représentait tout au plus 5 % de la production annuelle mondiale de gaz naturel.

Taux élevés de l’Utah pas la norme
Pour affiner ses résultats, Schwietzke a entré les données dans un modèle atmosphérique tridimensionnel plus compliqué. Ce modèle a encore limité le taux d’émissions moyen mondial de méthane à 2 à 4%.

À l’aide de données mondiales réelles, ses modèles suggèrent que les producteurs de gaz naturel fuient dans l’atmosphère, en moyenne, entre 2 et 4% du gaz naturel qu’ils produisent.

Cela suffit à nier les avantages climatiques du gaz par rapport au charbon au cours des deux prochaines décennies, selon les études. Diverses analyses du cycle de vie ont révélé que pour que le gaz soit meilleur que le charbon pour le climat, le taux de fuite de méthane doit être inférieur à 3%. Cela chevauche la fuite trouvée par Schwietzke.

Les études de Schwietzke suggèrent également que les taux d’émissions les plus élevés dans la littérature, tels que les 9% enregistrés dans le bassin d’Uinta, dans l’Utah, ne sont pas la norme aux États-Unis. Ces champs s’écartent très significativement de la norme mondiale, et probablement de la norme nationale, a déclaré Schwietzke. Il s’est dit surpris que de tels champs puissent se produire dans un pays technologiquement avancé comme les États-Unis.

« Il se pourrait que les pratiques de l’industrie qu’ils utilisent dans ce bassin soient vraiment mauvaises », a-t-il déclaré.

Réimprimé à partir de Climatewire avec la permission d’Environment & Energy Publishing, LLC. www.eenews.net , 202-628-6500