La clé du « John Henryism » pour comprendre l’adaptation et les résultats de santé chez les Afro-Américains

DURHAM, Caroline du Nord – John Henry, la figure du folklore américain qui s’est donné la mort pour battre une machine à vapeur, est une clé pour comprendre la réalité médicale des Afro-Américains au 21e siècle, selon des chercheurs du Duke University Medical Center et leurs collègues. Les Afro-Américains continuent d’avoir une santé plus mauvaise que les autres groupes, même si leur situation économique s’est considérablement améliorée, ont déclaré les chercheurs.

Le « John Henryism » est un style d’adaptation qui a une base génétique claire chez les Afro-Américains et reflète des traits de personnalité clairs, ont-ils rapporté. Les effets du John Henryism (JH) sont apparents dans les contextes cliniques et non cliniques, peuvent influencer les réactions émotionnelles et peuvent avoir un impact sur le fonctionnement des Afro-Américains dans leur vie quotidienne, ont déclaré les chercheurs.

Les résultats de quatre études qui examinent l’HJ et les résultats en matière de santé chez les Afro-Américains ont été présentés le vendredi 3 mars 2006, dans le cadre d’un symposium organisé par des chercheurs de Duke lors de la réunion annuelle de l’American Psychosomatic Society à Denver. Les études ont été financées par l’Institut national du vieillissement.

Les psychologues ont officiellement reconnu le John Henryism comme un style de comportements d’adaptation forts utilisé par de nombreux Afro-Américains pour faire face aux facteurs de stress psychosociaux et environnementaux tels que les problèmes de carrière, les problèmes de santé et même le racisme. Les traits classiques de JH sont vus parmi les Afro-Américains qui sont extrêmement préoccupés par le succès, en particulier dans de nouveaux environnements avec lesquels ils ont peu d’expérience. Le plus souvent, les personnes atteintes de JH sont extrêmement axées sur les objectifs, mais manquent souvent des ressources dont elles ont besoin pour réussir, telles que le soutien financier ou émotionnel, ont déclaré les chercheurs.

Les personnes ayant des niveaux élevés de JH et des ressources inadéquates ont une prévalence beaucoup plus élevée de troubles de santé, ont ajouté les chercheurs, car elles se dirigent vers des objectifs spécifiques au détriment de leur santé, souvent sans s’en rendre compte.

Par exemple, lorsqu’ils font face à une crise médicale telle que la drépanocytose, les Afro-Américains peuvent manifester une forte volonté de parvenir à un résultat positif en matière de santé, mais n’ont pas le soutien dont ils ont besoin dans leur travail pour prendre congé du travail, ce qui les amène à travailler pendant un épisode de douleur intense, même s’ils savent que leur travail en souffrira ou que leur douleur durera plus longtemps, ont déclaré les chercheurs.

Sans ressources adéquates telles que le revenu, le soutien social ou les soins psychologiques et médicaux, une personne atteinte de drépanocytose risquerait d’augmenter les niveaux de dysfonctionnement et de douleur. Ils ont également une tendance accrue à s’inquiéter, une sensibilité accrue aux commentaires et aux réactions des autres, une anxiété et une dépression accrues et une difficulté à faire confiance aux autres.

« John Henryism fournit l’un des modèles les plus significatifs et les plus prometteurs pour expliquer le comportement d’adaptation et les résultats pour la santé chez les Afro-Américains au XXIe siècle », a déclaré Christopher L. Edwards, Ph.D., psychiatre à Duke et chercheur principal pour l’une des études présentées à APS. Il est également directeur médical du laboratoire de biofeedback et directeur du Programme de gestion de la douleur chronique à Duke.

Il a en outre indiqué que « Nous pensons qu’en comprenant mieux comment le John Henryism peut donner lieu à des comportements mettant en danger la santé des Afro-Américains, nous pouvons trouver de nouvelles approches pour réduire les disparités de santé qui ont conduit à une mauvaise santé chez les Afro-Américains. »

Les chercheurs quantifient le John Henryism à l’aide d’un questionnaire qui révèle une volonté « unique » de réussir, même au-delà de l’intérêt général d’une personne, qui est la marque de fabrique de JH, a déclaré Edwards.

« Les gens qui sont si intensément axés sur le succès et les objectifs, même au-delà de leurs ressources telles que le revenu, l’éducation ou le soutien familial, peuvent sembler réussir au début », a déclaré Edwards. « Mais, à long terme, ils risquent d’échouer car leur manque de ressources les rattrapera. Ajoutez à cela la situation afro-américaine, qui, pour beaucoup, comprend une attente selon laquelle l’échec est inévitable, vous vous retrouvez dans une situation des plus destructrices.

« Ils finissent par compromettre leur santé, avec des taux plus élevés de maladies cardiovasculaires et de décès par rapport à toute autre population dans le monde. Nous voyons également des preuves de ce comportement autodestructeur chez les Afro-Américains atteints de cancer du sein, d’arthrose et, bien sûr, de drépanocytose. »

Une étude, menée à l’Université d’État de Pennsylvanie et à l’Université Johns Hopkins, a révélé que jusqu’à 30% des comportements d’adaptation actifs chez les Afro-Américains peuvent être d’origine génétique, ont déclaré les chercheurs. Dans leur étude, ils ont examiné 180 jumeaux du même sexe pour trouver un meilleur cadre de compréhension des mécanismes du comportement d’adaptation. Ils l’ont fait en comparant des facteurs environnementaux, tels que l’apprentissage et la socialisation, à des facteurs génétiques. Le pourcentage de 70 d’adaptation qui n’est pas responsable de la génétique donne l’espoir que la modification de l’environnement et l’apprentissage de la meilleure application des compétences d’adaptation peuvent apporter des solutions au défi de réduire le fardeau de la maladie en fonction de la race, ont déclaré les chercheurs.

Une étude basée sur Duke a révélé que la personnalité peut être liée aux mesures de JH. Dans un échantillon de 233 participants, dont la moitié étaient afro-Américains et l’autre moitié blancs, les chercheurs ont découvert que des traits tels que « l’extraversion » et la « conscience » étaient associés au style d’adaptation caractérisé par JH, tout comme des traits tels que la rigueur, la réussite, l’autodiscipline et l’affirmation de soi.

Dans une étude menée par des chercheurs de l’Université d’État de Cleveland, de Harvard et de Duke, les chercheurs ont découvert que JH influence la façon dont les gens réagissent émotionnellement dans leur environnement. L’équipe a testé les réactions émotionnelles de 58 hommes noirs en bonne santé âgés de 23 à 47 ans à diverses activités. Il s’agissait notamment de parler en public d’un problème à caractère racial, d’un devoir de lecture et d’une tâche de rappel de la colère. Ils ont constaté que les hommes ayant un niveau d’éducation inférieur qui présentaient plus de traits de JH étaient plus heureux que ceux qui avaient un score élevé pour JH qui avaient un niveau d’éducation supérieur.

Pour tester leur compréhension du John Henryism en milieu clinique, des chercheurs de Duke, de l’Université centrale de Caroline du Nord et de Harvard ont identifié l’influence de la JH sur les modèles de douleur et de maladie émotionnellement liée à la douleur chez 50 patients adultes atteints de drépanocytose, une population afro-américaine qui n’a pas été bien étudiée. Ils ont administré le questionnaire JH standard à ces patients et leur ont demandé de signaler leur niveau de douleur dû à la maladie.

Cette équipe a constaté que les patients atteints de drépanocytose qui présentaient des niveaux plus élevés de JH ont signalé une incidence plus élevée de douleur et de problèmes liés à la douleur que ceux avec des niveaux plus faibles de JH, ont-ils déclaré.

Selon Edwards, l’utilisation du modèle JH dans les études de recherche a considérablement amélioré la compréhension globale de l’adaptation chez les Afro-Américains et fournira une meilleure compréhension encore des défis de santé auxquels ils sont confrontés.

« Nous espérons qu’une meilleure compréhension de l’adaptation chez les Afro-Américains en utilisant le modèle de John Henryism nous aidera à développer un meilleur concept de la façon dont JH contribue aux problèmes de santé et comment nous pouvons réduire leur stress et ainsi améliorer leur santé », a déclaré Edwards.

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