Joséphine St. Pierre Ruffin

( Joséphine St. Pierre Ruffin, 1900, Bibliothèque publique de New York)

Josephine St. Pierre Ruffin est née à Boston, dans le Massachusetts, le 31 août 1842. C’était une femme qui a assumé de nombreux rôles; militante des droits civiques, suffragiste et rédactrice de journaux. Ruffin est surtout connue pour sa carrière comme l’une des cofondatrices du journal, The Woman’s Era, connu pour être le premier journal fondé et dirigé par des femmes afro-américaines de 1894 à 1897. En 1894, elle fonde également le Women’s Era Club, qui est l’une des premières organisations de défense des droits des femmes afro-américaines. Ruffin organisa l’une des conventions les plus connues de son temps en 1895, la première Conférence Nationale des Femmes de couleur.

Informations générales

Joséphine St. Pierre Ruffin était la plus jeune d’une famille de six enfants. Elle est née de John St. Pierre et Elizabeth Matilda Menhenick. Son père était le fils d’un Français d’origine française, africaine et amérindienne de l’île de la Martinique (Terborg-Penn, 2015). Sa mère était originaire de Cornouailles, en Angleterre. Son père était propriétaire d’un magasin de vêtements et fondateur de l’église Zion à Boston. Sa mère est restée à la maison pour s’occuper de la maison et des enfants. Elle a grandi dans une famille interraciale qui a fait face à de nombreux défis car les familles métisses n’étaient pas largement acceptées à l’époque (Terborg-Penn, 2015).

Ruffin a été confrontée au racisme dès son enfance. Initialement, elle était inscrite dans une école privée, mais six mois plus tard, elle a été expulsée en raison de ses origines interraciales. Ses parents furent bouleversés par cette discrimination et envoyèrent Ruffin recevoir une éducation en Caroline du Nord et même une école privée à New York. Les temps ont changé en 1855, lorsque le gouverneur bostonien, Henry J. Gardner, a signé un projet de loi interdisant les écoles séparées pour les enfants de couleur (Neal, 2016). Ses parents l’ont ensuite autorisée à retourner à l’école à Boston. Elle a terminé ses études à la Bowdoin School, une école de finition pour filles (Terborg-Penn, 2015).

Son statut de classe sociale continue d’être débattu. Elle est distinguée comme élite par certains car elle est issue de l’une des premières familles afro-américaines de Boston. Des opinions opposées estiment que, comme elle ne venait pas d’une famille riche, mais qu’elle s’est mariée en une seule, elle est par défaut considérée comme un statut d’élite (Terborg-Penn, 2015, p. 1). Elle a épousé son mari, George Lewis Ruffin en 1858 à l’âge de 16 ans et il avait 24 ans. Il venait d’une famille virginienne noire libre et aisée. Il fut le premier Afro-américain diplômé de la Harvard Law School et le premier juge noir du Nord. Ils ont déménagé à Liverpool, en Angleterre, juste après leur mariage. Ils ne voulaient pas élever leurs cinq enfants, dont l’un est mort en couches, dans un pays marqué par la discrimination raciale et la ségrégation. Lorsque la guerre de Sécession éclate, elle et son mari retournent à Boston pour aider à recruter des soldats de l’Union et se battre pour abolir l’esclavage. Ils ont également participé à la Commission d’assainissement qui a fourni une aide aux soldats sur le terrain. Ils travaillent sans relâche et se soutiennent mutuellement jusqu’à la mort de son mari en 1886, qui la laisse veuve à 44 ans (Lamphier & Welch, 2017). Après la mort de son mari, elle se consacre à plein temps à l’autonomisation des femmes afro-américaines. Cela l’a amenée à devenir une militante pour le suffrage des femmes.

Contributions à la Première vague

Le journalisme a créé une plate-forme pour Ruffin afin de combler le fossé entre le suffrage des femmes blanches et noires grâce à l’égalité des droits civils. En outre, elle a convaincu les femmes noires de la classe supérieure d’aider les femmes noires de la classe inférieure par une éducation morale et académique. Essentiellement, Ruffin a joué un rôle essentiel dans « chaque mouvement d’émancipation des femmes noires » (Thornton, 2017, p. 145). Déterminée à faire une différence dans la vie des femmes noires, elle a fondé, avec sa fille et une directrice d’école de Cambridge, dans le Massachusetts, Maria Baldwin, le Boston Woman’s Era Club pour les femmes afro-américaines. Cela a influencé le duo mère-fille pour lancer le journal the Woman’s Era l’année suivante. Leur publication a encouragé les lecteurs à « s’informer et à s’impliquer activement dans des questions publiques telles que le suffrage et le lynchage » (Terborg-Penn, 2015, p. 5). Il a également été utilisé pour aborder « La situation troublante des femmes afro-américaines face à la discrimination croissante » en encourageant les femmes du club à assister à la Première Conférence nationale pour les femmes de couleur à Boston (Terborg-Penn, 2015, p. 5). Cette conférence a convaincu les femmes afro-américaines qu’elles devaient s’approprier leur vie en prenant la parole, en s’exprimant et contre l’adversité à laquelle elles étaient confrontées de la part de la presse blanche et des groupes de suffrage blancs. Le journalisme lui a donné une voix à une époque où les femmes de couleur étaient sans voix, ignorées et isolées.

Ses tentatives de rassembler les suffragistes blancs et noirs pour le bien de l’humanité ont parfois échoué. Par exemple, lors de la convention de 1900 organisée par la Fédération Générale des Clubs de Femmes (GFWC), elle a été  » personnellement victime de discrimination lorsqu’elle cherchait à représenter son club » (Terborg-Penn, 1995, p. 147). Elle a essayé de siéger en tant que déléguée du Woman’s Era Club, mais a été refusée par le GFWC. Cela a déclenché une controverse entre les femmes du club de Géorgie et du Massachusetts qui a duré deux ans. Chaque partie était indécise quant à savoir si la FMCW devait ou non accorder l’adhésion aux clubs de femmes noires, car c’était la discrimination raciale de l’époque qui n’autorisait que les clubs de femmes blanches (Terborg-Penn, 1995).

Ruffin a acquis une réputation nationale pour son travail auprès des réformateurs sociaux. Elle savait que la société blanche considérait les femmes noires et minoritaires comme inintelligentes, mais elle a fait prendre conscience aux réformateurs sociaux de l’injustice et des inégalités entourant l’exclusion des femmes noires des organisations de suffrage des femmes blanches. Ruffin a tenté de changer le statu quo en devenant le premier membre du club noir de l’American Women’s Suffrage Association (AWSA), une organisation fondée par Lucy Stone et Henry Blackwell qui ne faisait aucune discrimination fondée sur le sexe ou la race (Terborg-Penn, 2015). C’était un pas en avant pour les femmes afro-américaines qui cherchaient à s’impliquer dans des clubs de femmes blanches. Néanmoins, elle croyait que, comme « des femmes de toutes races et de tous horizons formaient des coalitions, les femmes noires excelleraient; leurs capacités deviendraient apparentes et elles fourniraient de nombreuses preuves pour contrer les idées préconçues et les stéréotypes à leur sujet  » (Holden, 2005, p. 302). Ruffin était déterminé à faire avancer la cause des femmes noires pour le bien de l’égalité sociale.

Son intérêt pour le suffrage féminin a été maintenu en partie grâce aux amitiés qu’elle a entretenues avec des femmes blanches telles qu’Ednah Dowe Cheney, Julia Ward Howe, Abby Morton Diaz et Lucy Stone. Ils l’ont tous chaleureusement accueillie dans leurs clubs et organisations (Alexander, Newby-Alexander & Ford, 2008, p. 301). Son statut d’élite lui a permis de s’aligner sur les femmes blanches éduquées parce qu’elles avaient des idées et des intérêts similaires. Elle a servi de force de connexion entre les femmes noires d’élite et les femmes blanches d’élite. Ses relations avec les femmes suffragistes noires et blanches et les partisans masculins noirs se sont renforcées lorsque Ruffin a ouvert sa maison de la rue Charles à tous. Il a servi de lieu de conversation sur des questions telles que les droits civils, le suffrage des femmes, la discrimination raciale, etc. Ils voulaient construire un avenir exempt des limites et des obstacles causés par la discrimination raciale et sexuelle (Alexander et. al, 2008).

Vers la fin de sa vie, St. Pierre Ruffin continue d’être une force forte et influente. Elle a jeté les bases des futures dirigeantes et militantes, car elle a en fait travaillé avec des femmes qui avaient 20 ans de moins qu’elle. Elle s’est efforcée non seulement d’élever les femmes du temps présent, mais aussi d’ouvrir la voie aux générations futures. Même à l’âge de 78 ans, elle était encore très impliquée dans diverses organisations, comme devenir membre de la section de la NAACP de Boston en 1920. Juste avant sa mort en 1924, St. Pierre Ruffin a assisté à la « Réunion annuelle de la Ligue des femmes pour le service communautaire (LWCS) » à Boston (Terborg-Penn, 2015, p. 11).

Ne cherchant pas de faveurs à cause de notre couleur, ni de favoritisme à cause de nos besoins, nous frappons à la barre de la justice, demandant une chance égale.

~ Joséphine St. Pierre Ruffin (Alexandre et. al, 2008, p. 308)

Analyse et conclusion

Les motivations de Ruffin pour la diffusion de la justice sociale n’ont jamais cessé, malgré les discriminations sexistes et raciales qu’elle a rencontrées. Son objectif principal n’était pas seulement le droit de vote pour les femmes noires, mais les droits de l’homme et le suffrage universel. L’héritage de la création et du maintien de clubs de femmes afro-américaines et de leur intégration dans les clubs de suffrage des femmes blanches a fait une grande différence dans la vie des femmes afro-américaines. Bien qu’elle ait fait face à de nombreux obstacles en tant que femme de couleur au franc-parler, elle ne les a jamais laissés l’empêcher de poursuivre ses objectifs. Elle a choisi de poursuivre son propre programme malgré ce que la majorité jugeait juste, à savoir séparer les clubs féminins blancs et noirs.

Les affaires et les antécédents religieux de son père ont influencé la façon dont elle dirigeait son journal. Alors qu’elle désirait désespérément que son journal reste en production, elle a essayé différentes tactiques de marketing pour persuader son public. Une tactique consistait à attaquer la compétition. Elle a réprimandé les rédacteurs du Ladies’ Home Journal, le plus grand magazine féminin du pays, pour avoir refusé d’accepter des articles écrits par des femmes afro-américaines (Streitmatter, 1994). En outre, elle a exprimé à ses lecteurs que s’ils étaient assez riches pour y souscrire, ils devraient avoir honte de leur race et de leur sexe. Elle a ensuite insisté pour que les femmes afro-américaines annulent leurs abonnements au journal et utilisent l’argent pour s’abonner à l’ère de la femme (Streitmatter, 1992, p. 35). Son esprit créatif et commercial était révélateur des femmes journalistes afro-américaines de son temps (Streitmatter, 1992, p. 34). De plus, ses liens religieux familiaux forts dans sa communauté l’ont influencée très jeune. Cela lui a donné l’occasion de diriger comme cela a été le cas pour les Afro-Américains de son temps qui étaient « subjugated…in Les églises blanches de Boston  » (Holden, 2005, p. 14). Ces changements ont amené des leaders plus militants et plus affirmés qui ont identifié les besoins de leur communauté. Les liens étroits que sa famille entretenait avec la communauté noire de Boston  » se sont avérés plus durables et plus précieux pour Joséphine que toute richesse de son père » (Holden, 2005, p. 14).

Bien qu’elle ait été célibataire une partie de sa vie, le décès de son mari ne l’a pas empêchée de poursuivre de plus grands rôles. Pour les femmes afro-américaines de la classe inférieure, cela les aurait laissées défavorisées. Elles auraient été incapables de subvenir à leurs besoins sans l’aide financière de leur mari. Cependant, en utilisant ses « compétences et ses capacités organisationnelles », elle a pu « subvenir à ses besoins et promouvoir les objectifs des femmes afro-américaines pour réformer la société » (Terborg-Penn, 2015, p. 4). Cependant, elle a connu des contraintes financières en tant que femme célibataire de couleur en compétition dans un domaine dominé par les hommes.

Son franc-parler et son comportement controversé ont conduit à son bannissement de la National Association of Colored Women (NACW), un club qu’elle a aidé à fonder. Finalement, cela a provoqué une séparation plus profonde entre les groupes de suffrage des femmes noires et blanches. L’intégration des femmes noires dans les groupes de suffrage des Blancs restait interdite en dehors de son état d’origine, le Massachusetts. Malgré ses efforts incessants pour créer l’unité, elle a parfois eu du mal à le faire fonctionner. Son engagement en faveur de l’égalité des femmes n’a jamais faibli malgré les revers qu’elle a rencontrés avec ses opinions opposées sur les clubs dans lesquels elle était impliquée.

Alexander, W. H., Newby-Alexander, C. L., & Ford, C. H. (Éd.). (2008). Les voix de l’intérieur du voile: Les Afro-Américains et l’expérience de la démocratie, Newcastle upon tyne: Cambridge Scholars Pub (pp. 300-310). Extrait de https://ebookcentral.proquest.com.

Holden, T. B. (2005). « Les femmes sérieuses peuvent tout faire »: La carrière publique de Joséphine St. Pierre Ruffin, 1842-1904. Disponible auprès de Thèses ProQuest & Thèses globales. (305434172). Extrait de https://search.proquest.com/docview/305434172?accountid=14784

Lamphier, P. & Welch, R. (2017). Les femmes dans l’histoire américaine: Une Encyclopédie Sociale, Politique et Culturelle et une Collection de Documents. Santa Barbara : ABC- CLIO LLC.

Neal, A. W. (2016). Joséphine St. Pierre Ruffin : Une pionnière du mouvement des clubs de femmes noires. La bannière de Boston Extraite de https://search.proquest.com/docview/1764708029?accountid=14784

Schomburg Center for Research in Black Culture, Manuscripts, Archives and Rare Books Division, La Bibliothèque publique de New York. (1900). Mme Josephine St. Pierre Ruffin, Femme Éminente de Boston, Leader du Mouvement du Club Chez les Femmes de Couleur. Extrait de http://digitalcollections.nypl.org/items/510d47da-70ac-a3d9-e040-e00a18064a99.

Streitmatter, R. (1994). Élever la voix: Des femmes journalistes afro-américaines qui ont changé l’histoire. Il s’agit de la première édition de la série.

Terborg-Penn, R. (2015). Joséphine St. Pierre Ruffin : Pionnière des Droits Civiques et des Droits des femmes. Alexandria, Virginie: Rue Alexander. Extrait de la base de données Women and Social Movements in the United States, 1600-2000.

Terborg-Penn, R. (1995). Les femmes afro-américaines et le Mouvement pour le suffrage féminin. Dans M.S. Wheeler (Ed.), Une femme, Un vote : Redécouvrir le mouvement du suffrage féminin. (p. 147). Troutdale, Ou.: Presse à journaux.