John Sulston

John Sulston est né dans le Buckinghamshire le 24 mars 1942, fils d’un ministre de l’Église d’Angleterre et d’une institutrice. Une obsession de l’enfance pour le fonctionnement des choses – qu’elles soient animées ou inanimées – a conduit à un diplôme en sciences naturelles à l’Université de Cambridge, spécialisé en chimie organique. Il est resté pour faire un doctorat sur la synthèse des oligonucléotides, de courtes étendues d’ARN. C’est un poste postdoctoral au Salk Institute en Californie qui a ouvert les yeux de Sulston sur les frontières inexplorées où la biologie et la chimie se rencontrent. Il a travaillé avec Leslie Orgel, un chimiste théorique britannique qui s’était absorbé dans le problème du début de la vie. Sur la recommandation d’Orgel, Francis Crick a ensuite recruté Sulston pour le laboratoire de biologie moléculaire du Medical Research Council à Cambridge.

Il y arrive en 1969, et rejoint le laboratoire de Sydney Brenner. Brenner avait entrepris de comprendre la séquence des événements du gène à l’organisme entier, vivant et se comportant en étudiant le minuscule ver nématode Caenorhabditis elegans.

Pendant plus de 20 ans, Sulston a travaillé sur le ver, cartographiant pour la première fois la séquence des divisions cellulaires qui mènent d’un ovule fécondé à un ver adulte, identifiant les mutations génétiques qui interfèrent avec le développement normal, puis cartographiant et séquençant les 100 millions de lettres de code d’ADN qui composent le génome du ver.

Le succès de ce dernier projet, mené conjointement avec Bob Waterston de l’Université de Washington à St Louis, a conduit le Wellcome Trust à placer Sulston à la tête du Centre Sanger, créé en 1993 pour apporter une contribution majeure au Projet international sur le génome Humain. Là, il a dirigé une équipe de plusieurs centaines de scientifiques qui ont achevé le séquençage d’un tiers du génome humain de 3 milliards de lettres, ainsi que des génomes de nombreux agents pathogènes importants tels que les bacilles de la tuberculose et de la lèpre.

En tant que chef de file de l’un des quatre principaux centres de séquençage au monde, Sulston a eu une influence majeure sur le Projet du génome humain dans son ensemble, en particulier en établissant le principe selon lequel les informations contenues dans le génome doivent être librement diffusées afin que tous puissent en bénéficier.

En 2000, Sulston a démissionné de son poste de directeur du Sanger Centre (aujourd’hui le Wellcome Trust Sanger Institute), bien qu’il y ait conservé un bureau pendant encore quelques années, continuant à travailler sur les publications du Projet sur le génome humain et sur les problèmes en suspens avec le génome du ver.

Soucieux de promouvoir ses vues sur la libération libre et les inégalités mondiales, il a publié son propre compte rendu du projet « science, politique et éthique » du Génome Humain *, tout en ajoutant sa voix à des organes influents tels que la Commission de génétique humaine et un groupe consultatif sur la propriété intellectuelle mis en place par la Royal Society. La même année, il a donné des conférences de Noël pour enfants à la Royal Institution sur le thème « Les secrets de la vie ».

En 2002, John Sulston a reçu le Prix Nobel de Physiologie ou médecine conjointement avec Sydney Brenner et Bob Horvitz, pour le travail qu’ils avaient effectué pour comprendre le développement du ver et en particulier le rôle de la mort cellulaire programmée.

Le fil conducteur par John Sulston et Georgina Ferry, Bantam Press 2002.

Tiré de: http://genome.wellcome.ac.uk/doc_WTD021047.html9/2/09 – Écrit par: Georgina FerryJohn Sulston – Biographie