John A. Lomax

Né fils de fermier à Goodman, MS, en 1867, John Lomax jouera un rôle central dans l’enregistrement, la préservation et la promotion des chansons folkloriques américaines. Lomax a grandi dans le Texas rural où il a développé un amour pour les chansons de cow-boys et s’est fait un passe-temps pour les transcrire. Quand il a partagé son travail avec des professeurs de l’Université du Texas, ils l’ont découragé de poursuivre ce passe-temps; il a accepté un emploi au collège et a commencé une carrière dans le milieu universitaire. En 1906, alors qu’il étudiait à Harvard pour obtenir une maîtrise. en littérature, il s’est de nouveau aventuré à partager ses transcriptions de chansons folkloriques avec deux professeurs, Barrett Wendell et George Lyman Kittredge. Les deux hommes ont encouragé Lomax. Il a continué à enseigner à l’Université du Texas après avoir quitté Harvard, mais a également reçu des bourses pour des voyages de collecte de chansons. Cela a conduit à son premier livre, Cowboy Songs and Other Frontier Ballads, en 1910, un travail révolutionnaire qui a aidé à établir la validité de la chanson folklorique américaine en dehors de la tradition britannique. Il s’est également associé au professeur Leonidas Payne pour créer une branche texane de l’American Folklore Society, une organisation engagée dans la préservation du folklore avant sa disparition.

La carrière de Lomax a connu des moments difficiles lorsqu’il a perdu son poste d’enseignant en 1917 à cause de la politique de l’État et de l’université, et il a déménagé à Chicago. Pendant les 15 années qui suivirent, il occupa divers emplois, y compris dix ans comme banquier, et consacra peu de temps à la collecte de chansons folkloriques. En 1931, une tragédie personnelle a frappé la famille Lomax. John Lomax a été alité pendant huit mois en raison d’une maladie, ce qui lui a fait perdre son emploi; quand il a commencé à se rétablir, sa femme Bess Brown Lomax est décédée à l’âge de 50 ans. John, Jr. a encouragé son père à sortir sur le circuit des conférences pour lui redonner le moral et, en 1933, Lomax a commencé une relation productive de dix ans avec la Bibliothèque du Congrès. « Au cours de la prochaine décennie, John Sr. et Alan parcourront des dizaines de milliers de kilomètres et réaliseront des milliers d’enregistrements », écrit Benjamin Filene dans Public Memory & American Roots Music. « Ils l’ont fait non pas avec le détachement des universitaires mais avec le zèle du prosélytisme. »La Bibliothèque du Congrès a fourni aux Lomax un appareil d’enregistrement de 315 livres qu’ils utiliseraient pour la première fois lors d’un voyage de rassemblement de chansons historiques dans le Sud.

Les Lomax ont passé une grande partie de ce voyage de 16 000 milles à visiter les prisons du Sud, croyant que les prisonniers qui avaient été isolés des tendances musicales récentes seraient plus susceptibles d’avoir conservé des chansons folkloriques pures. Dans une prison de Louisiane, ils ont « découvert » Huddie Ledbetter, 44 ans, mieux connu sous le nom de Leadbelly, le chanteur folk afro-américain qui apporterait « Midnight Special » et « Goodnight Irene » dans la tradition folklorique américaine. John et Alan de Lomax contribueront tous deux à promouvoir la carrière de Leadbelly, le présentant comme un chanteur authentique de la tradition folklorique. En 1934, John Lomax publie des Ballades américaines et des chansons folkloriques, un recueil qui amènera certains chercheurs à s’interroger sur ses méthodes de transcription des chansons. « Bon nombre des chansons transcrites étaient des compositions que Lomax a rassemblées à partir de nombreuses variantes (non identifiées) », a écrit Current Biography, « et ses sélections étaient guidées par un attachement nostalgique aux valeurs agraires du passé. »

Lomax sera nommé à un certain nombre de postes importants au cours des années 30, notamment Conservateur honoraire des Archives de la Chanson folklorique américaine à la Bibliothèque du Congrès (1934) et rédacteur en chef du folklore au Federal Writers’ Project (1936). Bien que Lomax prenne partiellement sa retraite en 1940, il continue de collectionner de la musique folklorique jusqu’à la fin de sa vie et publie son autobiographie, Adventures of a Ballad Hunter, en 1947. Au moment de sa mort en 1948, Lomax avait contribué à la collection de plus de 10 000 chansons folkloriques pour la Bibliothèque du Congrès, établissant la validité de la chanson folklorique américaine et laissant à jamais sa marque sur la bourse de la musique américaine.