Jean-Pierre Gignac

 Fleming Brillant innovateur, Fleming était particulièrement habile à résoudre des problèmes techniques et, à divers moments de sa vie, il connaissait de près James Clerk Maxwell, Thomas Edison et Guglielmo Marconi. Il n’était pas facile pour Fleming d’acquérir l’éducation qui lui permettrait de tenir une compagnie aussi exceptionnelle. Aîné des sept enfants d’un ministre et de sa femme, il était principalement responsable de subvenir à ses besoins tout au long de ses années universitaires. En conséquence, ses études ont été interrompues à plusieurs reprises pendant que Fleming prenait différents emplois pour survivre.

Fleming s’est d’abord inscrit à l’University College de Londres en 1867, après avoir terminé la majeure partie de ses études antérieures à l’University College School, où il a montré des aptitudes en sciences. Il a principalement étudié la physique et les mathématiques pendant ses années de premier cycle, tout en travaillant chez un constructeur naval de Dublin, puis en tant que commis dans une entreprise londonienne. Il a obtenu son diplôme en 1870. Bien qu’il veuille suivre des études supérieures, Fleming avait besoin d’argent, il a donc accepté un poste de maître en sciences et a travaillé pendant plus d’un an avant de commencer des études supérieures au Royal College of Chemistry. En 1874, l’éducation de Fleming s’arrêta à nouveau pour des raisons financières, et il prit un emploi d’enseignant au Cheltenham College jusqu’en 1877. Par la suite, il entra au St. John’s College de Cambridge, où James Clerk Maxwell était professeur.

De Maxwell, Fleming a reçu une base solide en électricité et en magnétisme. Il est devenu un reclus social afin d’éviter toute distraction qui pourrait entraver son travail. À la grande déception de Fleming et d’une grande partie du reste du monde, Maxwell mourut prématurément en 1879 d’un cancer, l’empêchant de contribuer davantage à l’éducation de Fleming ou à la science en général. En 1880, Fleming a terminé son doctorat et peu après s’est lancé dans une carrière qui aurait sans aucun doute rendu fier son ancien professeur.

Après un court séjour d’enseignement à Nottingham, Fleming a été embauché comme consultant par les succursales londoniennes des compagnies de téléphone et d’électricité Edison. Il y reste une décennie, ce qui lui permet d’aider à la mise en place de générateurs électriques et de systèmes d’éclairage dans de nombreux domaines. En 1884, le travail de Fleming l’emmène temporairement en Amérique, où il rend visite à Thomas Edison et reçoit pour la première fois un rapport sur l’effet Edison. En enquêtant sur le noircissement qui se produisait dans ses ampoules, Edison avait découvert que si une seconde électrode expérimentale, ou plaque, était placée près du filament dans une ampoule, un petit courant pouvait être détecté à la fois dans la plaque et dans le filament, et le premier était négatif par rapport au second. À l’époque, l’effet n’était pas compris, mais Edison breveta son ampoule contenant des plaques et Fleming et d’autres l’expérimentèrent sporadiquement au cours des années suivantes.

Vers la fin du XIXe siècle, Marconi engagea Fleming comme conseiller scientifique pour sa société de télégraphie, espérant probablement qu’il pourrait aider à faire pour les télégraphes sans fil ce qu’il avait fait pour les systèmes d’éclairage électrique. Fleming a rapidement prouvé sa valeur en concevant la station sans fil Poldhu, qui est devenue célèbre peu après son achèvement pour avoir réalisé la première transmission transatlantique sans fil le 12 décembre 1901. Malgré ce succès, il y avait de nombreux obstacles à surmonter avant que la communication sans fil devienne pratique pour une utilisation généralisée. L’un des plus gros problèmes de l’époque était le manque de détection et d’amplification adéquates du signal, en particulier pour les ondes radio à haute fréquence. Des redresseurs à cristaux ont ensuite été utilisés pour convertir le courant alternatif produit par les ondes radio en courant continu, mais Fleming pensait pouvoir développer une méthode plus efficace. Rappelant l’effet Edison et maintenant capable de l’expliquer (grâce aux travaux de J.J. Thomson sur l’électron) comme le flux d’électrons du filament chaud vers la plaque, Fleming a développé le premier redresseur électronique.

Fleming a appelé son dispositif de redressement, qu’il a adapté de l’ampoule à plaque brevetée d’Edison, une vanne d’oscillation. Mais il a ensuite été connu sous d’autres noms, notamment la vanne Fleming, la vanne thermionique, la diode et, surtout aux États-Unis, le tube à vide. Fleming a breveté la vanne, qui fonctionnait à la fois comme un détecteur et un redresseur, en 1904: C’est souvent considéré comme la naissance de l’électronique. Quelques années plus tard, Lee De Forest a amélioré le tube à vide en ajoutant une grille de fil fin entre les électrodes positives et négatives dans le modèle de Fleming. Ce changement a permis un meilleur contrôle du courant. Les tubes à vide de cette conception ont été utilisés dans les radios pendant plusieurs décennies, ainsi que pour les téléviseurs et les ordinateurs électroniques lorsque ces technologies sont apparues. Fleming lui-même a été impliqué dans l’industrie de la télévision naissante à la fin de sa vie, en tant que président de la Television Society of London.

En plus de son travail de consultant, Fleming a occupé des postes universitaires pendant une grande partie de sa vie. Il a été président du premier département d’ingénierie électrique universitaire d’Angleterre depuis sa création à l’University College de Londres en 1885 jusqu’à sa retraite de cette institution en 1926. On lui attribue souvent la conception de la règle de droite pour aider ses élèves, avec lesquels il était très populaire, à déterminer facilement les relations directionnelles entre un courant, son champ magnétique et sa force électromotrice. Fleming a également été actif au sein de la Physical Society of London, présentant le discours inaugural du groupe en 1874 et son discours final en 1939, à l’âge de 90 ans. Pour ses réalisations scientifiques et d’ingénierie, il a reçu de nombreux honneurs et récompenses, y compris la Médaille Faraday de l’Institution of Electrical Engineers, la Médaille d’or de l’Institute of Radio Engineers et la Médaille Albert de la Royal Society of Arts. Fleming a été fait chevalier en 1929 et est décédé, après une vie remarquablement longue et productive, le 18 avril 1945.