The two sides of John Bright, the mill – owning Rochdale radical who helped change the world

Il rovesciamento della statua del mercante di schiavi Edward Colston a Bristol – e la successiva schiacciata nel porto della città-ha scatenato un dibattito arrabbiato sui monumenti della nazione.

Oriel College, all’Università di Oxford, vuole abbattere la sua controversa effigie di Cecil Rhodes, mentre ci sono anche chiamate per sbarazzarsi di omaggi al colonialista Robert Clive a Londra e Shrewsbury.

Ci sono state persino richieste di rinominare Penny Lane di Liverpool – notoriamente immortalata nella canzone dei Beatles – per motivi apparentemente errati che prende il nome dal proprietario di schiavi James Penny.

Ma mentre i consigli di tutto il paese intraprendono recensioni delle loro statue sulla scia delle proteste anti-razzismo, è improbabile che le sculture di una figura storica della Greater Manchester figurino nella hitlist di qualsiasi attivista.

John Bright fu proprietario di un mulino di Rochdale e deputato liberale per Manchester tra il 1847 e il 1857.

Forse meglio conosciuto per il suo ruolo nell’abolizione delle leggi sul mais era anche notoriamente anti-schiavitù e una profonda influenza sul presidente degli Stati Uniti Abraham Lincoln.

In effetti tale fu il suo impatto su Lincoln che una testimonianza di lunga data di Bright che chiedeva la sua rielezione fu trovata nella tasca di Lincoln dopo il suo assassinio.

Statue di Bright si trovano al Broadfield Park di Rochdale, ad Albert Square a Manchester e al Birmingham Museum and Art Gallery.

Il radicale nato a Rochdale era un quacchero le cui opinioni religiose plasmarono il suo pacifismo e l’opposizione al commercio degli schiavi.

Fu detto dallo storico AJP Taylor di aver fatto ‘più di ogni altro uomo’ per impedire che la Gran Bretagna intervenisse dalla parte del Sud pro-schiavitù durante la guerra civile americana.

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Caricatura di John Bright portato in un numero del 19 ° secolo di Vanity Fair(Immagine: Wikimedia Commons)

Dr Mike Brennan-un insegnante di storia Rochdale in pensione che ha studiato Luminoso in profondità-dice che i suoi metodi di campagna erano triplicati.

Come ci si poteva aspettare data la sua reputazione di grande oratore, questi includevano discorsi come deputato e in grandi eventi pubblici, oltre a pubblicare le sue opinioni in opuscoli e libri.

“Ricorda anche che i resoconti del suo lavoro parlamentare raggiunsero le pagine di ogni giornale locale e nazionale nel 19 ° secolo”, aggiunge la dottoressa Brennan.

“Hanno fornito una copia già pronta e sono stati una caratteristica centrale delle notizie. A Rochdale c’erano due documenti importanti all’epoca. Il primo è stato il Rochdale Observer, un giornale liberale e il Rochdale Times, un giornale Tory. La profondità dei conti dipendeva da chi di loro stava segnalando!”

Il commercio del cotone era estremamente importante per il Lancashire durante gli anni 1860 e gran parte della contea dipendeva dalla sopravvivenza dell’industria.

Durante la guerra civile americana, un blocco navale dei porti confederati causò una carenza di forniture di cotone che portò alla disoccupazione di massa, alla povertà e alle difficoltà.

Ma il sostegno per Abraham Lincoln – che si impegnò a porre fine al commercio degli schiavi atlantici – e il Nord tenuto fermo tra i lavoratori della zona.

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Abolizionista e donne attivista per i diritti Sojourner Truth incontra il presidente degli stati UNITI Abraham Lincoln in questa stampa commemorare la fine della schiavitù(Immagine: Getty Images)

Rochdale fedeltà al Nord, molto Luminose e con i discorsi, ma anche per le sue tradizioni liberali e forti legami con il movimento cooperativo e Chartism.

La famosa Cotton Famine Road della città fu costruita in questo periodo dopo che gli attivisti fecero pressioni con successo per il Public Works Act del 1863, consentendo ai leader di finanziare miglioramenti civici vitali.

In una lettera al senatore repubblicano Charles Sumner – attraverso il quale ha fatto la sua connessione con Lincoln – Bright ha scritto ‘la nostra classe operaia è con te e contro il Sud’.

Il loro sostegno fu reso chiaro alla Manchester Free Trade Hall nel dicembre 1862, dove i lavoratori che erano stati influenzati da Bright, promisero il loro pieno sostegno al presidente.

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Cotton famine road sopra Rooley Moor a Rochdale

Bright ha disegnato paralleli con l’oppressione degli schiavi neri negli Stati Uniti e nella classe operaia britannica, ma la sua benevolenza come datore di lavoro è stata messa in discussione.

Nonostante la sua reputazione di campione degli oppressi, Bright si oppose alla legislazione di fabbrica, ai sindacati e alla riforma sociale, mentre i lavoratori dei suoi mulini vivevano in alcune delle peggiori baraccopoli di Rochdale.

“Le condizioni di tutti i lavoratori del mulino erano pessime”, afferma la dott. ssa Brennan. “I mulini luminosi erano situati appena fuori Whitworth Road e un quarto di miglio di distanza era il ‘Gank’ una baraccopoli noto che esce nel centro della città attraverso Toad Lane, un altro luogo famoso a Rochdale.

” La popolazione della città è passata da circa 40.000 nel 1801 a 120.000 nel 1861, ma le abitazioni occupavano più o meno gli stessi confini. Questo non vuol dire che questo fosse accettabile, ma solo quando la città divenne un borgo nel 1856 fu la città in grado di iniziare ad affrontare questi problemi.”

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John Bright’s Fieldhouse Mill, sullo sfondo di questa immagine del 1967(Immagine: Il dottor Neil Clifton )

Al tempo della carestia del cotone Bright sosteneva anche di dare ai poveri prestiti, piuttosto che donazioni, per aiutarli, e sosteneva lo stesso ai commissari di legge poveri.

“E’ stato un caso di “Il profeta non è senza onore se non nel suo paese”, dice il dottor Brennan. “E’ stato proposto come candidato per MP dalla locale Associazione liberale nel 1840, ma che è stato annullato ed è stato sostituito da William Sharman Crawford, un deputato molto radicale approvato dai cartisti.”

Tuttavia non era indifferente alla sofferenza dei suoi lavoratori. Nel dicembre del 1862 scrisse al suo amico Sumner chiedendo: “se qualche carico di farina potesse arrivare, diciamo 50.000 barili, come regalo da parte di persone nei vostri Stati del Nord ai lavoratori del Lancashire”.

Ma mentre la sua posizione di proprietario di un mulino può sempre aver colorato la vista della gente di lui a Rochdale, per gli standard del suo tempo Bright era molto più compassionevole della maggior parte.

“Si opponeva al concetto di schiavitù che vedeva una persona come un possesso, non un essere umano che poteva essere comprato, venduto e persino ucciso all’interno delle leggi così come stavano in quel momento”, aggiunge la dottoressa Brennan.

” Questo non era il caso dei lavoratori del mulino, e pochissimi proprietari di mulini avrebbero avuto una visione diversa, anche uomini come John Fielden, il proprietario del mulino di Todmorden e riformatore di fabbrica che fu il deputato di Oldham dal 1832 al 1848.”

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Statua di John Bright, a Broadfield Park, Rochdale

Bright è anche criticato per la sua posizione contraria sull’estensione del voto contro il suffragio femminile e il rifiuto di unirsi ai Cartisti più lungimiranti.

Nel frattempo, la ricerca del dottor Brennan ha scoperto che il nome di Bright appare raramente nei contributi pubblicati al Cotton Famine Relief Fund, anche se ciò potrebbe essere dovuto alle sue convinzioni religiose.

“La carità è stata fatta in silenzio, usando la vecchia massima evangelica di non far sapere alla mano sinistra cosa stava facendo la destra”, ha detto lo storico locale.

Tuttavia, nemmeno i nomi di nessuno dei cittadini di spicco della città, che generalmente mantenevano il loro lavoro di carità tranquillo e non volevano partecipare a una sorta di “concorso di donazione”.

Nato nel 1811, John Bright ereditò l’azienda di famiglia con i suoi due fratelli Jacob e Thomas, dopo il pensionamento del padre, anche se fu quest’ultimo a gestire i Fieldhouse mills.

Anche se è entrato nel settore del cotone a 16 anni, John era più politicamente mentalità, e tagliare i denti sia come scrittore e oratore nella campagna contro una tassa chiesa a Rochdale alla fine del 1830.

Il suo avversario era il reverendo William Hay, Vicario di Rochdale e il magistrato che ha letto il Riot Act a Peterloo.

Da lì, Luminoso spostato sul palco regionale con discorsi a Manchester, diventando una delle figure principali come la campagna contro la tassa chiesa costruita.

La sua amicizia con Richard Cobden – con cui formò la Lega Anti-Corn Law – proviene da questo periodo, e fu Bright che persuase Cobden a candidarsi come deputato per Rochdale nel 1860.

Bright era un pacifista impegnato e perse il suo posto come DEPUTATO di Manchester a causa della sua posizione sulla guerra di Crimea. La sua frustrazione per la sua incapacità di fermare il conflitto ha anche innescato un grave esaurimento nervoso.

Tuttavia nel giro di pochi mesi dalla sua sconfitta fu eletto deputato per Birmingham, una posizione che mantenne per il resto della sua vita.

Bright fu anche deputato per Durham tra il 1843 e il 1847.

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Staunch Brexiteer Bill Cash MP ha scritto una biografia di John Bright, a cui è lontanamente legato(Immagine: Getty Images)

Il suo lontano parente, il veterano MP Bill Cash, ha pubblicato una biografia su di lui intitolata John Bright: statista, Oratore, Agitatore.

Mentre Bright prestava servizio nel gabinetto di William Gladstone, Cash ritiene che la “quantità sconcertante” raggiunta durante la sua vita possa essere stata trascurata poiché non è mai stato primo ministro.

Parlando prima della pubblicazione del libro, ha detto che Bright aveva vinto ogni campagna combattuta – dall’abrogazione delle leggi sul mais all’assunzione dell’aristocrazia in Irlanda e spingendo per un trattamento più equo nelle colonie dell’India.

Ha anche agitato con successo per la riforma parlamentare e promosso il libero scambio e la libertà religiosa, oltre a coniare frasi come “fustigare un cavallo morto” e “L’Inghilterra è la madre di tutti i parlamenti”.

La statua di Bright a Broadfield Park, Rochdale, porta la scritta ‘Rochdale’s greatest townsman’.

Il dottor Brennan dice che mentre il suo posto nella storia della città è assicurato, quella particolare affermazione è aperta al dibattito.

Thomas Livesey, un altro radicale proprietario del mulino, potrebbe rivendicare quell’epiteto – un cartista per tutta la vita il cui funerale nel 1864 fu frequentato dall’intero consiglio e da più di 40.000 membri del pubblico.

Lui e Bright avevano una relazione un po ‘ ambivalente. Bright lo ha descritto come un “diamante anche se un po’ruvido”. E Livesey, quando è stato chiesto se Bright dovrebbe stare come MP, ha risposto ‘Sì, se non riescono a trovare nessuno di meglio’.

Ma in un’epoca in cui il dibattito infuria sui monumenti ai mercanti di schiavi e agli imperialisti, l’eredità di Bright come riformatore sociale radicale potrebbe essere matura per una rinascita?

“La statua di Bright dovrebbe rimanere perché ha messo la città sulla mappa nazionale e internazionale”, dice la dottoressa Brennan.

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“Era un pacifista impegnato e assolutamente contrario all’istituzione della schiavitù. Livesey ha fatto il lavoro in città, Bright ha parlato fuori. Abbiamo pochissime statue e non vorrei perderne una, soprattutto perché ci lascerebbe nelle mani di Dame Gracie Fields. Ha trascorso ancora meno tempo in città di Bright ha fatto, quindi deve rimanere!”