Michell, John

(b. Nottinghamshire, Inghilterra, 1724; d. Thornhill, vicino a Leeds, Inghilterra, 21 aprile 1793)

astronomia.

Michell ha guadagnato un posto permanente nella storia dell’astronomia stellare per due risultati di segnale: è stato il primo a fare una stima realistica della distanza dalle stelle e ha scoperto l’esistenza di stelle doppie fisiche. Fu educato a Cambridge. Dopo la laurea presso il Queens ‘ College con il M. A. (1752) e il B. D. (1761), ha tenuto la Woodwardian chair of geology a Cambridge (1762-1764). Nel 1767 fu nominato rettore della chiesa di San Michele a Thornhill, vicino a Leeds, carica che mantenne per il resto della sua vita. Egli è sepolto a Thornhill, dove il registro parrocchiale lo descrive come sessantotto anni (da qui l’ipotesi che egli è nato nel 1724).

Il lavoro scientifico pubblicato da Michell, che gli valse l’elezione alla Royal Society nel 1760, coprì molti argomenti, tra cui la causa dei terremoti (1760), le osservazioni della cometa del gennaio 1760, un metodo per misurare i gradi di longitudine “sui paralleli dell’Equatore” (1766) e una scoperta indipendente con Coulomb dell’equilibrio di torsione (1784). I suoi più grandi successi furono due indagini pubblicate in the Philosophical Transactions of the Royal Society: “An Inquiry Into the Probable Parallax and Magnitude of the Fixed Stars From the Quantity of Light Which They Afford Us, and the Particular Circumstances of Their Situation “(1767) and ” On the Means of Discovering the Distance, Magnitude, etc. delle stelle fisse” (1784).

Nel primo di questi documenti, Michell ha sottolineato che la frequenza della separazione angolare di chiudere coppie di stelle conosciute deviato grossolanamente da quello che uno si potrebbe aspettare, per la possibilità di proiezione di stelle distribuite uniformemente nello spazio—ci sembrava di essere un numero eccessivo di chiudere coppie—e, secondo Michell: “… La naturale conclusione di qui è, che è altamente probabile, e accanto a una certezza in generale, che tali stelle doppie come sembrano essere costituiti da due o più stelle situato molto vicino insieme, a fare veramente composto da stelle posizionato quasi insieme, e sotto l’influenza di alcuni generallaw … per qualunque causa, ciò può essere dovuto, se la loro reciproca attrazione gravitazionale, o di alcune altre disposizioni di legge o di nomina del Creatore.”L’immediatezza del linguaggio di Michell lascia forse a desiderare; ma la logica irreprensibile dei suoi argomenti ha dato una prova teorica convincente dell’esistenza di stelle binarie fisiche nel cielo molto prima che Herschel (1803) fornisse una prova osservativa convincente.

Il secondo grande risultato di Michell fu una stima realistica della distanza dalle stelle, e lo fece più di mezzo secolo prima che fosse stata misurata la prima parallasse di qualsiasi stella fissa. Il suo argomento era molto pulito e può essere considerato come il precursore delle parallasse “fotometriche” del ventesimo secolo. Michell notò che Saturno all’opposizione appare nel cielo brillante come la stella Vega e presenta un disco apparente di circa venti secondi di diametro, uno che dal sole sarebbe visto come diciassette secondi di diametro. Pertanto l’emisfero illuminato di Saturno intercetta chiaramente (17/3600)2(│/720)2 della luce emessa dal sole.

Ora—e questo è essenziale, se il sole e la Vega erano di uguale luminosità intrinseca, e Vega luminosità apparente è pari a quella di Saturno, segue (dall’inverso del quadrato della legge di attenuazione di luminosità, già stabilito dal Bouguer) che Vega deve essere (360O/17)(72O/│), o 48,500 volte più lontano dal sole, Saturno è. Inoltre, poiché Saturno è noto per essere 9,5 volte più lontano dal sole della terra, ne consegue che la distanza da Vega dovrebbe ammontare a 9,5 X 48.500, o circa 460.000 unità astronomiche.

Anche se questo valore rappresenta solo circa un quarto della distanza effettiva di Vega,misurata per la prima volta trigonometricamente da K F. G. W. Struve nel 1837 (la sottostima risultante dal fatto che Vega è intrinsecamente molto più luminoso del sole), il valore di Michell fu la prima stima realistica della distanza da qualsiasi stella.

Michell era apparentemente un uomo di ampi interessi, compresa la musica. La tradizione vuole che William Herschel è stato un ospite frequente a Thornhill durante i suoi anni come un giovane musicista nello Yorkshire, e si dice anche di aver ricevuto la sua introduzione a specchio rettifica da Michell. Non vi è, tuttavia, alcuna prova reale che Herschel si rivolse a osservazione astronomica prima del suo trasferimento a Bath alcuni anni dopo, e la storia del suo apprendistato con Michell può, quindi, essere apocrifi.

BIBLIOGRAFIA

I. Opere originali. Documenti di Michell è apparso principalmente nelle transazioni filosofiche della Royal Society e comprendono “Congetture riguardanti la causa e le osservazioni sui fenomeni di terremoti,” 51, pt. 2 (1760), 566-634, pubblicato anche separatamente (Londra, 1760); “Observations on the Same Comet,” ibid., 466-467; “A Recommendation of Hadley’s Quadrant for Surveying,” ibid., 55 (1765), 70-78, pubblicato anche separatamente (Londra, 1765); “Proposal of a Method for Measuring Degrees of Longitude Upon Parallels of the Equator,” 56 (1766), 119-125, pubblicato anche separatamente (Londra, 1767); “Un’indagine sulla probabile parallasse e magnitudine delle stelle fisse dalla quantità di luce che ci offrono”, ibid., 57 (1767), 234-264, pubblicato anche separatamente (Londra, 1768); e ” On the Means of Discovering the Distance, Magnitude, etc. delle Stelle fisse, ” ibid., 74 (1784),35–57.

Michell è stato anche autore di un trattato di magneti artificiali (Cambridge, 1750; 2nd ed., 1751), tradotto in francese come Traité sur les aimans artificiels (Parigi, 1752); e De arte medendi apud priscos musices (Londra, 1766; 1783).

II. Letteratura secondaria. Si veda Archibald Geikie, Memoir of John Michell (Cambridge, 1918); e Dictionary of National Biography, XIII, 333-334.

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