John Sulston

John Sulston è nato nel Buckinghamshire il 24 marzo 1942, figlio di un ministro della Chiesa d’Inghilterra e di un insegnante. Un’ossessione infantile per come funzionavano le cose-animate o inanimate-ha portato a una laurea in Scienze naturali all’Università di Cambridge, specializzata in chimica organica. Ha continuato a fare un dottorato di ricerca nella sintesi di oligonucleotidi, brevi tratti di RNA. E ” stata una posizione post-dottorato presso il Salk Institute in California che ha aperto gli occhi di Sulston alle frontiere inesplorate dove la biologia e la chimica si incontrano. Ha lavorato con Leslie Orgel, un chimico teorico britannico che era diventato assorbito nel problema di come la vita è iniziata. Su raccomandazione di Orgel, Francis Crick ha poi reclutato Sulston per il Laboratorio di Biologia molecolare del Medical Research Council a Cambridge.

Vi arrivò nel 1969, e si unì al laboratorio di Sydney Brenner. Brenner aveva deciso di comprendere la sequenza di eventi da gene a tutto, vivente, comportandosi organismo studiando il piccolo verme nematode Caenorhabditis elegans.

Per più di 20 anni Sulston ha lavorato sul verme, tracciando per la prima volta la sequenza di divisioni cellulari che portano da un ovulo fecondato a un verme adulto, identificando mutazioni genetiche che interferiscono con il normale sviluppo, e poi andando a mappare e sequenziare i 100 milioni di lettere del codice del DNA che compongono il genoma del verme.

Il successo di quest’ultimo progetto, realizzato in collaborazione con Bob Waterston della Washington University di St Louis, ha portato il Wellcome Trust a mettere Sulston a capo del Sanger Centre, istituito nel 1993 per dare un importante contributo al progetto internazionale Genoma Umano. Lì ha guidato un team di diverse centinaia di scienziati che hanno completato il sequenziamento di un terzo del genoma umano di 3 miliardi di lettere, insieme ai genomi di molti importanti agenti patogeni come la tubercolosi e i bacilli della lebbra.

Come leader di uno dei quattro principali centri di sequenziamento nel mondo, Sulston ha avuto una grande influenza sul Progetto Genoma umano nel suo complesso, in particolare nello stabilire il principio che le informazioni contenute nel genoma dovrebbero essere liberamente rilasciate in modo che tutti potessero trarne beneficio.

Nel 2000 Sulston si dimise da direttore del Sanger Centre (ora Wellcome Trust Sanger Institute), anche se mantenne un ufficio lì per qualche altro anno, continuando a lavorare sulle pubblicazioni del progetto Genoma umano e sui problemi in sospeso con il genoma del verme.

Ansioso di promuovere le sue opinioni sul rilascio libero e sulla disuguaglianza globale, ha pubblicato il suo resoconto della “scienza, politica ed etica” del Progetto Genoma umano*, mentre ha aggiunto la sua voce a organismi influenti come la Commissione genetica umana e un gruppo consultivo sulla proprietà intellettuale istituito dalla Royal Society. Lo stesso anno ha tenuto le lezioni di Natale della Royal Institution per bambini sul tema “I segreti della vita”.

Nel 2002, John Sulston ha ricevuto il Premio Nobel per la fisiologia o la medicina insieme a Sydney Brenner e Bob Horvitz, per il lavoro svolto nel comprendere lo sviluppo del verme e in particolare il ruolo della morte cellulare programmata.

Il filo conduttore di John Sulston e Georgina Ferry, Bantam Press 2002.

Tratto da: http://genome.wellcome.ac.uk/doc_WTD021047.html9/2/09 – Scritto da: Georgina FerryJohn Sulston-Biografia