John Ambrose Fleming

Fleming Un brillante innovatore, Fleming era particolarmente abile a risolvere i problemi tecnici, e in vari momenti della sua vita è stato a stretto contatto con James Clerk Maxwell, Thomas Edison e Guglielmo Marconi. Non fu facile per Fleming acquisire l’istruzione che gli avrebbe permesso di mantenere una compagnia così eccezionale. Come il maggiore dei sette figli di un ministro e di sua moglie, egli è stato principalmente responsabile per sostenere se stesso durante i suoi anni universitari. Di conseguenza, la sua educazione è stata interrotta più volte mentre Fleming ha preso diversi lavori per sopravvivere.

Fleming inizialmente si iscrisse all’University College di Londra nel 1867, dopo aver completato la maggior parte della sua formazione precedente presso l’University College School, dove mostrò attitudine alla scienza. Ha principalmente studiato fisica e matematica durante i suoi anni di laurea, mentre i lavori di lavoro con un costruttore navale di Dublino e poi come impiegato con una società di Londra. Ha completato la sua laurea nel 1870. Anche se voleva frequentare la scuola di specializzazione, Fleming aveva bisogno di soldi, così ha accettato una posizione come maestro di scienze e ha lavorato per più di un anno prima di iniziare gli studi universitari presso il Royal College of Chemistry. Nel 1874, l’educazione di Fleming si fermò di nuovo per motivi finanziari, e prese un lavoro di insegnamento al Cheltenham College fino al 1877. Successivamente entrò al St. John’s College di Cambridge, dove James Clerk Maxwell era professore.

Da Maxwell, Fleming ricevette una solida base sia nell’elettricità che nel magnetismo. Divenne un recluso sociale in modo da evitare qualsiasi distrazione che potesse ostacolare il suo lavoro. Con disappunto di Fleming e di gran parte del resto del mondo, Maxwell morì prematuramente nel 1879 di cancro, impedendogli di contribuire ulteriormente all’educazione di Fleming o alla scienza in generale. Nel 1880, Fleming completò il suo dottorato e poco dopo intraprese una carriera che avrebbe senza dubbio reso orgoglioso il suo ex insegnante.

Dopo un breve periodo di insegnamento a Nottingham, Fleming fu assunto come consulente dalle filiali londinesi della Edison Telephone and Electric Light Companies. Rimase lì un decennio, che gli ha permesso di contribuire a stabilire generatori elettrici e sistemi di illuminazione in molte aree. Nel 1884, il lavoro di Fleming lo portò temporaneamente in America, dove visitò Thomas Edison e ricevette per la prima volta un rapporto sull’effetto Edison. Mentre indagava annerimento che si è verificato nelle sue lampadine, Edison aveva scoperto che se un secondo elettrodo sperimentale, o piastra, è stato posto vicino al filamento in una lampadina, una piccola corrente potrebbe essere rilevato sia nella piastra e il filamento, e il primo era negativo rispetto al secondo. Al momento l’effetto non è stato capito, ma Edison brevettato il suo piatto contenente lampadina e Fleming e altri sporadicamente sperimentato con esso nel corso dei prossimi anni.

Verso la fine del 19 ° secolo, Marconi assunse Fleming come consulente scientifico per la sua compagnia di telegrafia, presumibilmente sperando di poter contribuire a fare per i telegrafi senza fili ciò che aveva fatto per i sistemi di illuminazione elettrica. Fleming dimostrò rapidamente il suo valore progettando la stazione wireless Poldhu, che divenne famosa subito dopo il suo completamento per aver realizzato la prima trasmissione transatlantica wireless il 12 dicembre 1901. Nonostante questo successo, c’erano numerosi ostacoli da superare prima che la comunicazione wireless diventasse pratica per un uso diffuso. Uno dei maggiori problemi all’epoca era la mancanza di un’adeguata rilevazione e amplificazione del segnale, specialmente per le onde radio ad alta frequenza. Raddrizzatori di cristallo sono stati poi utilizzati per convertire la corrente alternata prodotta dalle onde radio in corrente continua, ma Fleming credeva che avrebbe potuto sviluppare un metodo più efficiente. Ricordando l’effetto Edison e ora in grado di spiegarlo (grazie al lavoro di J. J. Thomson sull’elettrone) come il flusso di elettroni dal filamento caldo alla piastra, Fleming sviluppò il primo raddrizzatore elettronico.

Fleming chiamò il suo dispositivo di rettifica, che adattò dalla lampadina brevettata contenente piastre di Edison, una valvola di oscillazione. Ma in seguito è venuto per essere conosciuto con altri nomi, tra cui la valvola Fleming, valvola termoionica, diodo e, soprattutto negli Stati Uniti, il tubo a vuoto. Fleming brevettò la valvola, che funzionava sia come rivelatore che come raddrizzatore, nel 1904: questa è spesso considerata la nascita dell’elettronica. Alcuni anni dopo, Lee De Forest migliorò il tubo a vuoto aggiungendo una griglia di filo sottile tra gli elettrodi positivi e negativi nel modello di Fleming. Questo cambiamento ha permesso un maggiore controllo della corrente. Tubi a vuoto di questo design sono stati utilizzati nelle radio per diversi decenni, così come per televisori e computer elettronici quando sono apparse quelle tecnologie. Fleming stesso è stato coinvolto nel settore televisivo in erba tardi nella sua vita, che serve come presidente della Television Society di Londra.

Oltre al suo lavoro di consulenza, Fleming ha ricoperto posizioni accademiche per gran parte della sua vita. Egli è stato presidente del primo dipartimento di ingegneria elettrica università dell’Inghilterra dalla sua istituzione presso l’University College di Londra, nel 1885 fino al suo ritiro da tale istituzione nel 1926. Egli è spesso accreditato con ideare la regola della mano destra per aiutare i suoi studenti, con i quali era molto popolare, facilmente determinare le relazioni direzionali tra una corrente, il suo campo magnetico e la forza elettromotrice. Fleming fu anche attivo con la Physical Society di Londra, presentando il discorso inaugurale del gruppo nel 1874 e il suo ultimo discorso nel 1939, quando aveva 90 anni. Per i suoi risultati scientifici e ingegneristici, ha ricevuto molte onorificenze e premi, tra cui la Medaglia Faraday dell’Institution of Electrical Engineers, la Medaglia d’oro dell’Institute of Radio Engineers e la Medaglia Albert della Royal Society of Arts. Fleming fu nominato cavaliere nel 1929 e morì, dopo una vita straordinariamente lunga e produttiva, il 18 aprile 1945.