John A. Lomax

Nato figlio di un contadino a Goodman, MS, nel 1867, John Lomax avrebbe svolto un ruolo centrale nella registrazione, conservazione e promozione di canzoni popolari americane. Lomax è cresciuto nel Texas rurale dove ha sviluppato un amore per le canzoni cowboy e ha fatto un hobby di trascrivere loro. Quando condivise il suo lavoro con i professori dell’Università del Texas, lo scoraggiarono dal perseguire questo passatempo; accettò un lavoro al college e iniziò una carriera nel mondo accademico. Nel 1906, mentre frequentava Harvard per ottenere un M. A. in letteratura, si avventurò ancora una volta a condividere le sue trascrizioni di canzoni popolari con due professori, Barrett Wendell e George Lyman Kittredge. Entrambi gli uomini incoraggiarono Lomax. Ha continuato a insegnare all’Università del Texas dopo aver lasciato Harvard, ma ha anche ricevuto borse di studio per viaggi di raccolta di canzoni. Ciò ha portato al suo primo libro, Cowboy Songs and Other Frontier Ballads, nel 1910, un lavoro innovativo che ha contribuito a stabilire la validità della canzone popolare americana al di fuori della tradizione britannica. Si unì anche con il professor Leonidas Payne nella creazione di un ramo del Texas della American Folklore Society, un’organizzazione impegnata a preservare il folklore prima che scomparisse.

La carriera di Lomax cadde in tempi difficili quando perse la sua posizione di insegnante nel 1917 a causa della politica statale e universitaria, e si trasferì a Chicago. Per i prossimi 15 anni avrebbe lavorato una varietà di posti di lavoro, tra cui trascorrere dieci anni come banchiere, e dedicato poco tempo alla raccolta di canzoni popolari. Nel 1931, la tragedia personale colpì la famiglia Lomax. John Lomax è stato costretto a letto per otto mesi a causa di una malattia, che gli ha fatto perdere il lavoro; quando ha iniziato a riprendersi, sua moglie Bess Brown Lomax è morta all’età di 50 anni. John, Jr. incoraggiò suo padre ad uscire nel circuito delle conferenze per rianimare i suoi spiriti, e nel 1933 Lomax iniziò una relazione produttiva di dieci anni con la Biblioteca del Congresso. “Nel decennio successivo, John Sr. e Alan avrebbero percorso decine di migliaia di miglia e fatto migliaia di registrazioni”, ha scritto Benjamin Filene in Public Memory & American Roots Music. “Lo hanno fatto non con il distacco degli accademici ma con lo zelo dei proseliti.”La Library of Congress fornì ai Lomax una macchina da registrazione da 315 libbre che avrebbero usato per la prima volta in un viaggio storico di raccolta di canzoni nel sud.

I Lomax passarono gran parte di questo viaggio di 16.000 miglia visitando le prigioni del sud, credendo che i prigionieri che erano stati isolati dalle recenti tendenze musicali avrebbero avuto maggiori probabilità di aver conservato pure canzoni popolari. In una prigione della Louisiana hanno “scoperto” Huddie Ledbetter, 44 anni, meglio conosciuto come Leadbelly, il folksinger afro-americano che avrebbe portato “Midnight Special” e “Goodnight Irene” nella tradizione popolare americana. Sia John che Alan di Lomax avrebbero contribuito a promuovere la carriera di Leadbelly, presentandolo come un autentico cantante della tradizione popolare. Nel 1934, John Lomax pubblicò American Ballads and Folk Songs, una raccolta che avrebbe portato alcuni studiosi a mettere in discussione i suoi metodi di trascrizione delle canzoni. “Molte delle canzoni trascritte erano composizioni che Lomax ha messo insieme da numerose varianti (non identificate)”, ha scritto Current Biography, ” e le sue selezioni sono state guidate da un nostalgico attaccamento ai valori agrari del passato.”

Lomax sarebbe stato nominato per una serie di posizioni di rilievo durante gli anni ’30, tra cui Curatore onorario dell’Archivio della canzone popolare americana presso la Biblioteca del Congresso (1934) e come editore folcloristico presso il Federal Writers’ Project (1936). Anche se Lomax si sarebbe parzialmente ritirato nel 1940, continuò a collezionare musica folk per il resto della sua vita e pubblicò la sua autobiografia, Adventures of a Ballad Hunter, nel 1947. Al momento della sua morte nel 1948, Lomax aveva aiutato nella raccolta di oltre 10.000 canzoni popolari per la Biblioteca del Congresso, stabilendo la validità della canzone popolare americana e lasciando per sempre il suo segno sulla borsa di studio della musica americana.