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il 26 settembre 1679, un feroce fuoco che consumò la Stellaburgum — più belle d’Europa, osservatorio, costruito dal pionieristico astronomo Johannes Hevelius (28 gennaio 1611–gennaio 28, 1687) nel città di Danzica, Polonia attuale, decenni prima che il famoso Royal Greenwich Observatory e Osservatorio di Parigi esisteva. Quel giorno d’autunno, Hevelius – le cui squisite incisioni lunari sono considerate le prime vere mappe della Luna e che credeva, molto prima che fosse stabilito dal consenso scientifico, che le stelle nel cielo notturno fossero migliaia di soli come i nostri — si era ritirato in un giardino fuori città, “sentendosi oppresso da grandi e inusuali problemi, come se presagisse qualche disastro”, come raccontò in seguito un amico in una lettera. In assenza di Hevelius, il suo cocchiere aveva lasciato una candela accesa nella stalla e la piattaforma di legno attraverso i tetti delle tre case adiacenti di Hevelius, su cui erano montati i suoi ottimi ottoni e telescopi, aveva preso fuoco. Mentre il fuoco infuriava, la gente della città irruppe nell’osservatorio cercando di salvare i preziosi libri rilegati di Hevelius, buttandoli fuori dalle finestre. Alcuni sono sopravvissuti, alcuni sono stati derubati. I suoi strumenti ottici e quasi tutti i suoi generosi manoscritti non rilegati perirono.

Hevelius nei suoi ultimi anni

Hevelius aveva sessantotto anni quando il suo osservatorio fu distrutto. Ma nonostante abbia trascorso quarant’anni a costruire i propri strumenti, a fare osservazioni rivoluzionarie con essi, a incidere e stampare i propri libri — frutti di lavoro la maggior parte dei quali sono stati consumati dal fuoco insieme a tutti i suoi “beni e speranze mondane”, come scrisse in seguito in una lettera al re di Francia — rifiutò di sprofondare nell’amarezza e nella rassegnazione. Invece, ha deciso di ricostruire l’osservatorio in modo da poter tornare ad osservare le stelle.

La sua resilienza è stata in gran parte alimentata dalla miracolosa salvezza di uno dei suoi manoscritti — il suo catalogo a stelle fisse, che conteneva i risultati di migliaia di calcoli delle posizioni delle stelle fatti nel corso di decenni di paziente osservazione. Il piccolo quaderno rilegato in pelle era l’unico manoscritto sopravvissuto all’incendio, presumibilmente salvato dalla figlia tredicenne di Hevelius, Katharina Elisabeth, l’unico membro della famiglia a Danzica al momento dell’incendio, che aveva una chiave per lo studio di suo padre. Mezzo millennio dopo, è stato riscoperto. Nel 1971, ha fatto il suo modo di Brigham Young University dello Utah, diventando la milionesima acquisizione da parte della biblioteca dell’istituzione. Per celebrare l’evento storico, l’università ha pubblicato un volume sottile intitolato Johannes Hevelius e il suo catalogo di stelle (biblioteca pubblica) — una cronaca incommensurabilmente avvincente della vita e dell’eredità di Hevelius, l’odissea di 300 anni del suo catalogo a stelle fisse e di come ha cambiato il nostro mondo.

Il manoscritto del “Catalogus Stellarum Fixarum”, il catalogo a stelle fisse di Johannes Hevelius

Hevelius nacque nel 1611, un anno dopo che Galileo aveva fatto le sue prime osservazioni con un telescopio, in un momento di ardente svolta scientifica e polemiche. Suo padre, un mercante di successo, premette il giovane Johannes a seguire le sue orme piuttosto che perseguire quello che percepiva essere l’oro del pazzo della rivoluzione scientifica, e mandò il bambino di nove anni in Polonia per studiare il polacco. (A quel tempo, Danzica faceva parte della Confederazione prussiana e la lingua madre di Hevelius era il tedesco, qualcosa che suo padre vedeva come un ostacolo al commercio. Quando il ragazzo tornò all’età di sedici anni, supplicò suo padre di permettergli di continuare la sua educazione formale. Il vecchio alla fine cedette e il giovane Hevelius si innamorò rapidamente della matematica, sotto l’influenza del suo mentore, l’acclamato matematico, astronomo e polimatologo Peter Krüger. Imparò anche il latino, la lingua della maggior parte delle pubblicazioni scientifiche e della corrispondenza internazionale, e sotto l’orologio di Krüger iniziò ad imparare a disegnare, incidere e costruire strumenti rudimentali in legno e metallo. Mentre la vista di Krüger cominciava a deteriorarsi, incoraggiò il giovane Johannes a prendere parte attiva alla parte di osservazione della scienza.

Quando aveva diciannove anni, Hevelius osservò l’eclissi solare totale del 1630 e vide Saturno velare la Luna in una rara eclissi lunare. Era pieno di soggezione cosmica, ma non era pronto, o non sapeva ancora come, per tradurre questo senso di scopo in una carriera in astronomia. Invece, sposò la figlia di un illustre uomo d’affari e si stabilì nella vita comoda di un mercante. Ma nel 1639, quando Krüger era sul letto di morte, esortò il giovane Hevelius a non sprecare il suo eccezionale dono. Consapevole che la sua fine era vicina, Krüger si lamentò che avrebbe perso la rara eclissi solare che si sarebbe verificata più tardi quell’anno e esortò Hevelius a prendere il compito storico della sua osservazione.

Attrezzatura utilizzata da Hevelius con un telescopio per proiettare un’immagine astronomica su un foglio di carta. Questa disposizione è stata utilizzata nella sua osservazione storica del transito di Mercurio il 3 maggio 1661.

Le ultime parole del Suo maestro risvegliarono l’amore abbandonato ma ardente di Hevelius per l’astronomia. Il 1 giugno 1639 osservò meticolosamente l’eclissi solare, quindi decise di dedicare il resto della sua vita alla comprensione del cosmo. Fedele alla nozione che la scoperta rivoluzionaria è il prodotto di “l’incontro delle persone giuste al posto giusto con il giusto problema”, Hevelius ha sfruttato la fecondità del suo tempismo — proprio come ha scelto di dedicarsi all’astronomia, il telescopio stava rivoluzionando il campo e rendendo possibili scoperte mai immaginate prima.

La rivoluzionaria mappa della Luna di Hevelius

Hevelius fu particolarmente incantato dalla Luna e ne fece il bersaglio delle sue prime osservazioni ossessive. Insoddisfatto dei disegni imprecisi e vaghi della sua superficie, ha deciso di lamentarsi del modo in cui tutti gli innovatori fanno-facendo qualcosa di meglio. Girando il suo modesto telescopio verso la Luna e arruolando il suo talento come disegnatore e incisore, si propose di creare una grande, completa, delicatamente dettagliata mappa della sua superficie. Ma si rese subito conto che il suo telescopio non era all’altezza del compito, così decise di costruirne uno migliore. Nel 1647, dopo cinque anni di lavoro metodico alimentato da questo più grande talento — pazienza ostinata — Hevelius pubblicò le sue magnifiche mappe sotto il titolo Selenographia.

Una delle fasi squisitamente illustrate di Hevelius della Luna da ‘Selenographia’

Uno dei suoi primi grandi ammiratori fu il famoso viaggiatore inglese Mundy che, vedendo le mappe, si meravigliò nel suo diario:

Del Moone ha fatto sopra 30 grandi mappes, stampe, o peeces di rame del modo di ogni daies encrease e decrease, decifrando nella sua terra e mare, Mountaines, valleies, Ilands, lakes, etts., facendo in un altro piccolo mondo, dando nomi ad ogni parte, come wee in una mappa del nostro mondo.

Lode continua ad arrivare da tutta Europa, ma la più grande di validazione delle mappe’ di merito è il fatto che essi hanno sopportato come le migliori mappe Lunari per più di un secolo, nonostante il rapido progresso di osservazione strumenti di garanzia, forse, che ciò che distingue gli innovatori a parte il resto non sono i loro strumenti, ma la loro visione creativa nell’utilizzo di questi strumenti e la loro inesorabile etica del lavoro.

Incoraggiato, Hevelius decise di migliorare le sue osservazioni, costruendo telescopi più grandi e migliori, con un occhio fisso sul suo progetto più importante: la ricerca di rivedere i miseri cataloghi stellari dell’epoca. I cataloghi stellari, sapeva Hevelius, erano uno strumento essenziale per gli astronomi, consentendo loro di tracciare i cambiamenti in atto nelle costellazioni — cambiamenti che avrebbero profondamente sfidato i dogmi religiosi del giorno, che raffiguravano l’universo come un paesaggio stellare statico tracciato da un creatore divino molto tempo fa. In un momento in cui l’eliocentrismo — la consapevolezza che la terra ruota attorno al sole, piuttosto che viceversa come sosteneva la chiesa-era ancora un concetto nuovo e controverso, dimostrando che l’universo era un ecosistema dinamico di corpi sarebbe un’impresa importante per la scienza. Ma le mappe stellari dovevano essere accurate e precise per rivelare questi cambiamenti.

Così, nel 1641, poco dopo il suo trentesimo compleanno, Hevelius iniziò a costruire il suo osservatorio sul tetto. Tre anni dopo il suo lavoro, la città di Danzica gli regalò uno strumento astronomico che era stato conservato nell’armeria di Danzica per molti anni, insieme alle attrezzature antincendio, il cui uso e valore erano rimasti sconosciuti. Un aggeggio di sei piedi noto come quadrante azimutale, era stato immaginato da Krüger ma rimase incompiuto dalla sua morte. Ancora una volta, il mentore di Hevelius stava modellando il corso della sua vita, anche dalla tomba — Hevelius completò lo strumento, lo montò sulla sua torre dell’osservatorio e iniziò a fare osservazioni con esso. Con la sua capacità di misurare le distanze angolari tra le stelle vicine, è diventato uno strumento chiave nel completamento del suo catalogo stellare. Molto prima dell’invenzione del cerchio meridiano, Hevelius usava il suo strumento per registrare le coordinate secondo quella che era essenzialmente una linea dell’equatore.

Hevelius e il suo grande quadrante azimutale, che ha usato per fare molte delle misurazioni nel suo catalogo a stelle fisse

Nei sedici anni che seguirono, Hevelius espanse il suo osservatorio e lo dotò dei migliori strumenti che poteva costruire o acquisire. Il suo è diventato il miglior osservatorio d’Europa.

Ma forse l’evento più importante nella vita e nella carriera di Hevelius non fu quello della scienza ma del romanticismo — o, piuttosto, una squisita fusione dei due. Quando era 55, rimasto vedovo per più di un anno, Hevelius sposò una giovane donna di nome Elisabeth Koopman, la figlia di un suo conoscente, un mercante di Danzica. Hevelius aveva conosciuto Elisabeth, molti anni più giovane di lui, da quando era un bambino, quando lei lo aveva implorato di insegnare la sua astronomia. Da giovane, aveva rinnovato la sua richiesta, avvolgendo l’astronomo ora venerato con ammirazione e, presto, adorazione. Una biografia tedesca la cita come esclamando una notte, mentre guardando attraverso il telescopio di Hevelius:

Rimanere e guardare qui sempre, essere permesso di esplorare e proclamare con te la meraviglia dei cieli; questo mi renderebbe perfettamente felice!

Era, essenzialmente, una proposta di matrimonio, che Hevelius accettò volentieri. Furono sposati nella chiesa di Santa Caterina nel 1663. Johannes aveva 52 anni; Elisabeth ne aveva 17. Prima di indietreggiare nel giudizio moderno, è importante notare che tali unioni erano tutt’altro che rare all’epoca. Ma forse ancora più importante, erano spesso l “unico modo per le donne, che sono stati sono stati esclusi dalla maggior parte dell” istruzione formale e il lavoro accademico, per ottenere l ” accesso alle attività creative e intellettuali attraverso una sorta di apprendistato coniugale.

Hevelius e Elisabeth osservando al sestante di ottone di sei piedi

Questo è esattamente ciò che la giovane Elisabeth, che aveva sviluppato un interesse attivo per l’astronomia in tenera età, ha fatto. Hevelius vide in lei una mente affine, e cominciarono a fare osservazioni astronomiche insieme mentre padroneggiava il mestiere. Quasi due secoli prima di Maria Mitchell, Elisabeth Hevelius divenne essenzialmente la prima astronoma femminile occidentale. Per tutto il tempo, ha incoraggiato suo marito — un’altra biografia cita le sue parole più frequenti di incoraggiamento per lui:

Niente è più dolce di sapere tutto, e l’entusiasmo per tutte le buone arti porta, qualche tempo o altro, eccellenti ricompense.

Negli anni successivi al loro matrimonio, Elisabetta continuò ad osservare le stelle, ma diede anche alla luce quattro figli: un maschio, morto nell’infanzia, e tre ragazze. Per tutto il tempo, ha lavorato al fianco di Hevelius nel completare il catalogo stella che era diventato il santo graal della sua carriera scientifica e la sua più alta speranza per un lascito duraturo. In uno dei suoi libri, Hevelius, che parlava molto delle capacità scientifiche di Elisabetta e la chiamava “fedele aiutante delle osservazioni notturne” in una lettera al re di Francia, includeva un’incisione del duo che faceva un’osservazione insieme.

Con l’aiuto di Elisabetta, Hevelius pubblicò le prime mappe stellari in una serie pianificata nel 1673. La cosa più straordinaria di loro era che, come ha spiegato nella prefazione, aveva fatto la maggior parte delle osservazioni non con un telescopio, ma ad occhio nudo — un metodo pratico ha favorito, pur riconoscendo i vantaggi teorici dei telescopi. Era una dichiarazione controversa nell’età d’oro degli studi telescopici, che causò un tumulto tra gli astronomi europei, ma l’incredibile precisione di Hevelius parlò da sé e lo stabilì come l’ultimo e il più grande degli osservatori stellari ad occhio nudo.

Disegni della cometa di Hevelius
I disegni della cometa di Hevelius

Ma l’incendio che distrusse l’osservatorio di Hevelius nel 1679 mise quasi fine alla sua ricerca di catalogare le stelle. Nel disperato tentativo di riprendere il suo progetto, Hevelius scrisse al re di Francia Luigi XIV, uno dei suoi mecenati di lunga data, un appello lirico e sentito per il sostegno finanziario. La lettera si erge come uno squisito esempio dell’arte di chiedere, così come il curioso testamento di quanto profondamente la pietà religiosa permeato le menti anche degli scienziati più dedicati del tempo:

Il Re più illustre e potente, il Signore più compassionevole: Il tuo alto Favore e la tua incomparabile Misericordia mi hanno sempre spinto a spargere con diligenza i Semi della mia Gratitudine e a seminarli nel Seno di Urania, così che ho posto nei Cieli quasi settecento Stelle che non c’erano prima, e ho chiamato alcune di loro come vostra Maestà. . .

Ma, ahimè, questo Frutto delle Fatiche della mia età vedrà mai la Luce del giorno? Poiché nessuno sa quello che porta l’Oscurità della Sera. Guai e ahimè, come innumerevoli le disgrazie che coinvolgono la vita dell’Uomo. Tutti i miei Beni e le mie Speranze mondane sono stati rovesciati nel giro di un’ora.

La voce della spaventosa Conflagrazione che ha distrutto la mia Torre astronomica ha senza dubbio già accelerato su rapidi Piedi a Parigi. Ora io stesso vengo a Vostra Maestà come Araldo di questo grande Dolore, vestito di sacco e di cenere, profondamente angosciato da questa Visita da Colui che giudica tutte le Cose.

Che le Finestre dell’Anima Umana non guardino mai più a una tale conflagrazione che ha divorato le mie tre case if se Dio non avesse comandato al vento di girare nel suo corso, tutta la Città Vecchia di Danzica sarebbe sicuramente bruciata al suolo were

Salvati dalla Misericordia di Dio erano .. Le Opere immortali di Keplero, che ho acquistato da suo Figlio, il mio Catalogo di stelle, il mio Nuovo e migliorato Globo celeste, e i tredici Volumi della mia Corrispondenza con uomini dotti e la Testa incoronata di tutte le Terre.

Ma le Fiamme crudeli hanno consumato tutte le Macchine e gli Strumenti concepiti da lungo Studio e costruiti, ahimè, a così grande Costo, hanno consumato anche la Stampa con le Lettere consumed hanno consumato, infine, la mia Fortuna e i mezzi che la Misericordia di Dio mi aveva concesso per servire la Scienza Reale.

Se tale Danno mi dovesse schiacciare a terra, io le cui serrature sono rauche e che non sono lontano dalla mia Fine stabilita, potrebbe un uomo ragionevole gettare la colpa su di me? Tuttavia, con l’aiuto dei miei numerosi Amici, spero di poter ripristinare la mia Specula observatoria, e implorare voi, Monarca Illustre che così spesso avete manifestato Munificenza Regale verso di me, di respirare con qualche ulteriore Segno della vostra Generosità nuova Vita nell’Opera che può ancora trovarsi davanti a me. Allora non piangerò più la mia crudele Sventura, e la tua, Nobile Maestà, sarà Fama eterna per tutti i Posteri.

Il re, commosso, esaudì la sua richiesta. Ma il sostegno più generoso venne dal re di Polonia, che concesse a Hevelius uno stipendio annuale di 1.000 gulden Danzig per il resto della sua vita. L’astronomo ha quindi continuato a riprendere le sue osservazioni e finire le sue pubblicazioni.

Nell’ottobre del 1681, lo scrittore francese Jean-François Regnard visitò l’osservatorio appena ricostruito e si meravigliò nel suo diario poco conosciuto non solo dei prolifici scritti di Hevelius e del suo impressionante proto-rolodex, ma anche della sua sublime impollinazione incrociata tra arte e scienza:

Le sue opere, il cui numero supera ogni credenza are sono piene di tavole fatte con la sua stessa mano: ce le mostrò tutte, oltre a quindici grandi volumi, spessi come le Vite dei Santi, pieni di lettere che gli uomini più dotti del mondo intero gli avevano scritto su vari argomenti.

Mappa delle costellazioni da ‘Prodromus Astronomiae’

Ma Hevelius rimase preoccupato per il completamento del suo catalogo delle stelle, che era diventato il suo sforzo più consumante e la sua più alta speranza per l’eredità. Ahimè, non lo raggiunse mai pienamente, almeno non come unico creatore. Il 28 gennaio 1687 — la data esatta del suo 76 ° compleanno-Hevelius morì, avendo superato l’aspettativa di vita dell’era di decenni. Ma Elisabeth, che lo aveva assistito nel catalogo per tutto il tempo, ha preso su di sé per finire la ricerca di tutta la vita di Hevelius. Ha completato il libro, dedicandolo al generoso monarca polacco. Il catalogo finito includeva più di 600 nuove stelle che Johannes ed Elisabeth avevano osservato, oltre a una dozzina di nuove costellazioni, i cui nomi, come dato da Hevelius, gli astronomi usano ancora oggi.

Uno di Hevelius piatti raffigurante una nuova costellazione che ha scoperto, la Lince, denominato per la nitidezza di visione per vedere il suo debole stelle
Ercole con la nuova costellazione Cerberus

Elisabetta custodito il manoscritto con cura fino alla sua morte, nel 1693, all’età di 46 anni. Lasciò a ciascuna delle sue tre figlie una serie completa di opere pubblicate da Hevelius. La maggiore, Katharina — che da adolescente aveva salvato il catalogo delle stelle di suo padre dal fatidico fuoco-ereditò opportunamente una copia splendidamente illuminata del libro, originariamente preparata come regalo per Luigi XIV. Ma una volta sposata Katharina, suo marito vendette la maggior parte dei preziosi libri di Hevelius a un museo in Russia. Il manoscritto del catalogo star che era sopravvissuto all’incendio è stato trascurato. Ironia della sorte, l’avido genero non pensava che il magnum opus di Hevelius fosse abbastanza prezioso da vendere.

Ma la storia del catalogo stellare e della sua miracolosa sopravvivenza non finisce qui: Nel 1734, durante l’assedio russo-sassone di Danzica, il fuoco dell’artiglieria colpì la casa del genero e distrusse la maggior parte della proprietà. Una bomba cadde direttamente nella stanza dove erano conservati i manoscritti e gli strumenti di Hevelius, distruggendo quasi tutti i manoscritti non rilegati. Ma il catalogo star in qualche modo è sopravvissuto ancora una volta. Nel corso dei successivi due secoli, si è fatto strada verso l’Istituto di Tecnologia di Danzica. Poi, quando scoppiò la seconda guerra mondiale, l’amministrazione tedesca evacuò la biblioteca dell’Istituto in un villaggio vicino, dove fu quasi completamente distrutta negli ultimi giorni della guerra. Eppure il catalogo star, con un altro colpo di misteriosa fortuna, sopravvisse al suo terzo assalto con il fuoco. Questa strana fenice della scienza è finalmente arrivata alla Brigham Young University nel 1971, dove è rimasta al sicuro da fuoco e zolfo nei decenni successivi.

Il manoscritto della fisso-star catalogo consigliati a fronte di una copia dell’pubblicato postumo ‘Prodromus Astronomiae’ (1690), che ha aperto la pagina del titolo della versione cartacea stampata star catalogo

Complemento avvincente out-of-print gemma Johannes Hevelius e il Suo Catalogo di Stelle con questa moderna guida di campo a occhio nudo osservare le stelle, quindi rivisitare pionieristico astronomo Maria Mitchell saggezza e di educazione delle donne nella scienza.