America’s First Flight

Le targhe della Carolina del Nord proclamano il loro stato “First in Flight”. Ohio, luogo di nascita di Orville e Wilbur Wright, sostiene di essere il “luogo di nascita dell’aviazione”. Tuttavia, il primo volo in Nord America ha avuto luogo a Philadelphia. Certo, era un pallone, ma Philadelphia può giustamente affermare di essere il sito del primo volo negli Stati Uniti.

Contesto storico

La maggior parte delle persone sa che i fratelli Montgolfier fecero i primi voli in mongolfiera in Francia nel 1783. Altri aeronauti seguirono presto le loro avventure aeree catturarono l’immaginazione popolare. Alcune anime intrepide divennero ballonisti “professionisti”; cioè individui che si guadagnavano da vivere eseguendo voli dimostrativi. Il primo di questi fu Jean Pierre Blanchard.

Descritto come privo di umorismo, egoista e meschino, Blanchard si infatuò di mongolfiera dopo aver sentito delle gesta del Montgolfier. Le sue altre idiosincrasie a parte, Blanchard era molto meccanicamente inclinato. Mentre era adolescente, costruì un veicolo a quattro ruote che chiamò velocipede, e pochi anni dopo cercò di costruire una macchina volante (che non volava.) Nel giro di due anni di concentrarsi sui palloni, era l’aeronauta più conosciuto e più ampiamente viaggiato al mondo. Blanchard è ricordato soprattutto per essere stato il primo ad attraversare il Canale della Manica in mongolfiera il 7 gennaio 1785. Il dottor John Jeffries lo ha accompagnato sul volo.

Blanchard eseguì una serie di ascensioni pubbliche in giro per la Francia durante il 1784. Troppo spesso, le manifestazioni andarono male e il pubblico francese divenne sempre più stanco delle imprese di Blanchard (e della sua personalità.) Vedendo il suo pubblico declino, Blanchard partì per l’Inghilterra e nuovi mecenati. Sebbene gli inglesi fossero inizialmente scettici su questa nuova invenzione francese, Blanchard riuscì a guadagnarsi da vivere e alla fine trovò uno sponsor, il dottor John Jeffries.

Dr. Jeffries era un medico che era nato a Boston. Durante la Rivoluzione americana, si trasferì in Inghilterra a causa delle sue simpatie britanniche. Il 30 novembre 1784, Blanchard e Jeffries eseguirono un volo per il principe di Galles e altri dignitari. Dopo il loro sbarco, Blanchard e Jeffries iniziarono a pianificare quello che allora era un progetto molto ambizioso e senza precedenti: la prima traversata della Manica in mongolfiera.

Da Dover alla Francia

Jeffries coprì la spesa di 700 libbre del volo in cambio del suo permesso di accompagnare Blanchard. Non volendo condividere la gloria del viaggio, Blanchard avrebbe cercato di trovare il modo di escludere Jeffries dal volo. Pochi giorni prima del volo, Blanchard aveva un sarto cucire pesi nel suo giubbotto. Mentre indossava il giubbotto, aveva in programma di dichiarare il pallone era in sovrappeso e Jeffries avrebbe dovuto rimanere dietro per il volo per avere alcuna possibilità di successo. Jeffries ha scoperto lo stratagemma e ha chiesto il suo posto legittimo sul volo.

Blanchard e Jeffries decollarono da Dover il 7 gennaio 1785, diretti in Francia. Sempre alla ricerca di pubblicità, Blanchard portava un fascio di volantini che promuovevano la sua abilità aeronautica che progettava di disperdere per la campagna. In un primo momento, il loro soggiorno è andato bene come il vento li ha portati verso est. Una volta sopra la Manica, però, il pallone ha perso quota e la coppia ha iniziato gettando zavorra in mare per rimanere in alto. Nel momento in cui erano due terzi della strada attraverso, tutta la loro zavorra era sparita, così hanno iniziato a gettare tutto nella gondola che potevano, anche i loro vestiti. Circa due ore dopo il decollo, hanno attraversato la costa francese vestiti solo in mutande e i giubbotti di salvataggio di sughero che hanno portato nel caso in cui sono atterrati in acqua. Blanchard e Jeffries continuarono nell’entroterra per un’altra mezz’ora. Blanchard finalmente portato il pallone ad un atterraggio in una piccola radura.

Nello stesso anno, Blanchard effettuò i primi viaggi aerei in Germania, Olanda e Belgio; l’anno successivo effettuò i primi voli in Austria, Svizzera e Polonia. Alla fine rivolgendo la sua attenzione al Nuovo Mondo, Blanchard decise di partire per l’America. Lasciando l’Inghilterra a bordo della nave Cerere il 30 settembre 1792, arrivò a Filadelfia il 9 dicembre. Fu ricevuto dal presidente George Washington e dal governatore generale della Pennsylvania Thomas Mifflin. Blanchard aveva già fatto 44 voli in mongolfiera in Europa; ha proposto di fare il suo 45 ° negli Stati Uniti.

Il volo

Sempre promotore di sé, Blanchard progettava di vendere abbonamenti pubblici per finanziare il volo. Il volo fu fissato per le 10:00 del 9 gennaio 1793. Blanchard ha venduto abbonamenti per $5.00, che era un bel po ‘ di soldi allora. Ha anche pianificato di vendere biglietti per each 2.00 ciascuno per assistere al lancio. Gli obiettivi di Blanchard erano di vendere 500 dei biglietti $5.00 e il doppio di quello dei biglietti adm 2.00. Entrate cancello è sceso molto al di sotto delle aspettative e riferito ammontano a soli $405.

La città di Filadelfia gli permise di usare il cortile della prigione di Walnut Street, all’angolo sud-est tra la 6th e Walnut Street. Le temperature del giorno stabilito erano relativamente miti per quel periodo dell’anno. Alle 6: 00 del mattino, Blanchard ha registrato una temperatura di 30o Fahrenheit. Blanchard ha notato che era fino a 35o da 8: 00, ma il cielo era “coperto e nebbioso”. Nonostante il cielo nuvoloso, ha iniziato a riempire il pallone con idrogeno, o” aria infiammabile”, come lo chiamava. Nell’ora successiva, le nuvole si dissiparono e il sole brillò.

Alle dieci, l’ora stabilita, era 47o con cielo sereno e una leggera brezza. Il presidente George Washington era lì, così come il signor Ternan, il “ministro plenipotenziario della Francia negli Stati Uniti”. Nonostante il suo tempo in Inghilterra, Blanchard non parlava inglese. Per assisterlo quando atterrò, il presidente Washington gli consegnò un ” passaporto “che conteneva la richiesta che chiunque leggesse il documento”non opponesse alcun ostacolo o molestia al suddetto signor Blanchard”.

Finalmente, tutto era pronto. Blanchard caricò cibo, vino e strumenti meteorologici nella gondola dei palloncini e si preparò a partire. Un rapporto sui cannoni segnalava l’inizio del volo. In un primo momento, si librò un piede da terra come due uomini si aggrappò alla gondola. Poi, ha chiesto loro di lasciarsi andare e il pallone è decollato. Mentre saliva, Blanchard era ” stupito “dal” numero immenso di persone, che coprivano i luoghi aperti, i tetti delle case, i campanili, le strade e le strade, su cui il mio volo mi trasportava nello spazio libero dell’aria.”Sentì i loro applausi mentre passava in testa e si diresse in una direzione generalmente meridionale. Blanchard ha preso un passeggero sul volo un piccolo cane nero datogli da un amico.

Sopra il fiume Delaware, raggiunse il punto più alto del volo; 5.812 piedi, come misurato con un barometro che portava con sé. Blanchard svuotò sei bottiglie contenenti “divers liquors” per raccogliere campioni d’aria per un certo Dr. Wistar. Gli è stato anche chiesto di notare la sua frequenza cardiaca. Blanchard osservò che era di 92 battiti al minuto; sul terreno non era stato superiore a 84. Ha anche tentato di vedere se il volo ha avuto alcun effetto sulle proprietà magnetiche di una calamita che portava.

“Ho rafforzato il mio stomaco con un boccone di biscotto e un bicchiere di vino”, come scrisse in seguito Blanchard, poi ho deciso di atterrare sul lato del New Jersey del fiume Delaware. Aprendo la valvola, iniziò la sua discesa. In un primo momento il pallone era diretto verso una zona densamente boscosa, così Blanchard ha rilasciato un po ‘ di zavorra per riguadagnare quota. Al terzo tentativo, ha finalmente trovato un punto di atterraggio adatto. Jean Blanchard è atterrato a Deptford Township, New Jersey, a 10: 56 AM. Aveva percorso circa quindici miglia.

Msr. Blanchard rilasciò il cane, che corse a bere un po ‘ d’acqua da uno stagno vicino. Un osservatore curioso notò il pallone e si avvicinò per dare un’occhiata. All’inizio, sembrava spaventato e stava per andarsene, poi Blanchard alzò una delle sue due bottiglie di vino rimaste. Presto, l’uomo lo stava aiutando a raccogliere il pallone per il trasporto di nuovo a Philadelphia. Un’altra persona si avvicinò, portando una pistola. Il primo uomo gli assicurò che Blanchard era un ” uomo onesto “e aveva un po’ di ” vino eccellente.”Presto, tutti e tre stavano organizzando il pallone. Altre persone sono arrivate e in poco tempo, la busta di palloncini è stata imballata all’interno della gondola e tutto caricato su una carrozza. Tutti sembravano impressionati dalla nota del presidente Washington. “Quanto è caro il nome di Washington a questo popolo!”in seguito scrisse.

Il proprietario di una casa vicina offrì a Blanchard l’uso di un cavallo. Incapace di controllare l’animale, si diresse verso la casa successiva ed è stato offerto e un pasto di patate. Declinando il cibo, ha scritto un certificato per il suo atterraggio che una mezza dozzina di cittadini locali hanno firmato. È stato trovato un altro cavallo più maneggevole. Accompagnato da un folto gruppo di cavalieri, Blanchard cavalcò verso una taverna a circa tre miglia di distanza. Lì, ha incontrato il signor Jonathan Penrose, Esquire, che ha offerto Blanchard aa giro in carrozza per le rive del fiume Delaware.

Dopo aver attraversato il fiume, Penrose aveva un’altra carrozza pronta e andarono a casa dell’avvocato a Southwark. Mentre Blanchard mangiava un altro pasto, Penrose organizzò per riportare il mongolfiere a Philadelphia.

Arrivò nella sua stanza intorno alle 7: 00 PM, il primo volo nella nuova Repubblica un successo completo.

Circa l’autore

Gregory Kennedy

Gregory P. Kennedy è un esperto di fama internazionale nella storia aerospaziale. È autore, co-autore o curatore di otto libri sulla storia dello spazio, tra cui Touching Space: The Story of Project Manhigh, pubblicato dalla Schiffer Publishing Company di Atglen, Pennsylvania (www.schifferbooks.com).

Ha anche pubblicato numerosi articoli sul progetto Manhigh e recentemente è apparso in un documentario della PBS intitolato “Space Men”.

Con quasi 40 anni di esperienza nei musei dell’aviazione e dello spazio, Kennedy ha lavorato allo Smithsonian Institution, allo Space Center, all’American Airlines CR Smith Museum e al No. 1 British Flying Training School Museum. Mentre era allo Smithsonian, è stato curatore associato per la collezione del National Air and Space Museum di artefatti di volo spaziale con equipaggio.

Fu durante il suo mandato allo Smithsonian che divenne affascinato dal Progetto Manhigh e dai contributi del mongolfiera ad alta quota all’esplorazione spaziale. Allo Space Center (attualmente noto come New Mexico Museum of Space History) di Alamogordo, New Mexico, Kennedy ha incontrato molti membri del personale del Progetto Manhigh.