Serpientes ciegas delgadas (Leptotyphlopidae)

(Leptotyphlopidae)

Clase Reptilia

Orden Squamata

Suborden Serpentes

Familia Leptotyphlopidae

Descripción en miniatura
Serpientes pequeñas, delgadas, fósiles, con escamas corporales lisas de tamaño uniforme, ojos muy reducidos, boca pequeña colocada ventralmente, redondeada o en forma de gancho hocico y cola corta con una espina terminal afilada

Tamaño
2.3-15.3 in (5.8–38.9 cm)

Número de géneros, especies
2 géneros; 93 especies

Hábitat
Suelo

Estado de conservación
No clasificado por la UICN

Distribución
África, sudoeste de Asia, sur de América del Norte, América Central, Indias Occidentales y Sudamérica

Evolución y sistemática

Los análisis filogenéticos más recientes han colocado Leptotyphlopidae junto con Anomalepididae (serpientes ciegas tempranas) y Typhlopidae (serpientes ciegas) en Scolecophidia, uno de los dos infraórdenes reconocidos dentro de Serpentes (el clado que incluye a todas las serpientes vivas). Sin embargo, las interrelaciones entre los tres grupos de serpientes ciegas no se comprenden bien. La forma y posición inusual del hioides en Leptotyphlopidae y Typhlopidae sugieren una estrecha relación entre estas dos familias. Sin embargo, las similitudes en la estructura del cráneo, la anatomía visceral y los patrones de escamas sugieren que Anomalepididae y Typhlopidae están más estrechamente relacionados entre sí que con Leptotiphlopidae. Desafortunadamente, el registro fósil de Leptotyphlopidae es excepcionalmente pobre, y los pocos restos fósiles que se conocen ofrecen poca información sobre la historia evolutiva de la familia. Interrelaciones dentro de Leptotyphlopidae también son poco conocidos. Casi 20 grupos de especies se reconocen provisionalmente, pero no ha habido análisis filogenéticos a gran escala que hayan abordado las relaciones interespecíficas dentro de la familia.

No se reconocen subfamilias.

Características físicas

La familia Leptotyphlopidae incluye las serpientes más miniaturizadas del mundo. Aunque algunas especies (por ejemplo, Leptotyphlops humilis, L. melanotermus, L. occidentalis, L. tricolor, L. weyrauchi y Rhinoleptus koniagui) ocasionalmente crecen hasta longitudes de más de 1 pie (30 cm), la mayoría de las formas son significativamente más pequeñas, oscilando entre 4 y 10 pulgadas (10 y 25 cm) de longitud total y, a menudo, pesan menos de 0,05 onzas (1,4 g). Aún más notable que su corta longitud, sin embargo, es su complexión extremadamente estrecha, una característica reflejada en sus nombres comunes, «serpientes ciegas delgadas», «serpientes de rosca» y «serpientes de gusano».»La mayoría de las especies alcanzan un ancho de cuerpo máximo de solo 0,04-0,20 pulgadas (0,1–0,5 cm) y exhiben relaciones de aspecto (longitud total dividida por ancho de cuerpo) de entre 40 y 100. Dos especies excepcionalmente delgadas, L. macrorhynchus y L. occidentalis, ocasionalmente tienen relaciones de aspecto superiores a 140, e incluso las formas más robustas (por ejemplo, L. broadleyi y L. occidentalis). boulengeri) son más delgadas que la mayoría de las otras serpientes, rara vez tienen proporciones de aspecto inferiores a 30.

Los leptotiflópidos tienen un fuerte parecido superficial con otras serpientes ciegas (Anomalepididae y Typhlopidae) en tener cuerpos cilíndricos cubiertos por escamas cicloides lisas de igual tamaño, mandíbulas inferiores cortas avellanadas en la superficie ventral de la cabeza, y ojos vestigiales que son apenas visibles debajo de las escamas de la cabeza agrandadas. (Sin embargo, en algunas especies, sobre todo Leptotyphlops macrops, los ojos son más grandes y más desarrollados. Además, todas las formas tienen numerosos órganos táctiles alojados dentro de las escamas de la cabeza anterior, a menudo visibles a simple vista como pequeñas manchas de color claro en las superficies externas de las escamas. Sin embargo, varias características morfológicas sirven para distinguir a los leptotiflópidos de las serpientes ciegas anómalas y tifópidas. En particular, todas las serpientes ciegas delgadas tienen 14 (en Leptotiflops) o 16 (en Rhinoleptus) filas de escamas que rodean el cuerpo (todos los anómalos y casi todos los tifópidos tienen más de 16 filas de escamas), un solo escudo anal (todos los anómalos y casi todos los tifópidos tienen dos o más), y una disposición distintiva de las escamas a lo largo del labio superior. Además, los leptotiflópidos son únicos entre las serpientes por tener dientes solo en la mandíbula inferior.

Las serpientes ciegas delgadas generalmente son bastante aburridas en apariencia. Aunque algunas especies de América del Sur (por ejemplo,, Leptotyphlops

alfredschmidti, L. teaguei, L. tricolor) tienen un diseño audaz con rayas dorsales multicolores, la mayoría de los leptotiflópidos no tienen patrones y tienen una coloración dorsal relativamente uniforme de color rosa, gris, marrón, marrón o negro. Las formas que son de color rosado, como las dos especies que se encuentran en el suroeste de los Estados Unidos (L. dulcis y L. humilis), tienen un extraño parecido superficial con las lombrices de tierra, dando lugar a otro nombre común para estas serpientes diminutas, «serpientes de gusano».»

El tamaño y la forma del hocico y la cola son algo variables dentro de Leptotyphlopidae. La mayoría de las especies de Leptotyphlops relativamente contundente, hocico redondeado. Sin embargo, varias especies del Viejo Mundo (por ejemplo, L. macrorhynchus, L. parkeri, L. rostratus) tienen hocicos prominentes en forma de gancho, y en dos formas de Socotran (L. filiformis y L. macrurus), el hocico es a la vez enganchado y puntiagudo. Un hocico puntiagudo también se ve en Rhinoleptus koniagui. Estas morfologías de hocico altamente derivadas son menos comunes entre los taxones del Nuevo Mundo, pero se ven en algunas especies de América del Sur (por ejemplo, L. borrichianus y L. unguirostris). Como en la mayoría de las serpientes ciegas, las escamas que rodean el hocico en los leptotiflópidos son algo más grandes que las que rodean el cuerpo, y en al menos una especie (L. humilis), la más grande de estas escamas (la rostral) emite fluorescencia bajo luz ultravioleta. En la mayoría de los taxones, la cola constituye el 5-10% de la longitud total de la serpiente, pero esta cifra puede ser tan baja como el 2,1% en especies de cola corta (por ejemplo, L. septemstriatus), o tan alta como el 18,9% en especies de cola larga (por ejemplo, L. macrurus y L. wilsoni). La cola generalmente termina en una pequeña espina apical en forma de aguja o espina.

Los leptotiflópidos también se caracterizan por una serie de características anatómicas internas distintivas. El más significativo de ellos se relaciona con la estructura de las mandíbulas. Los maxilares superiores son desdentados y relativamente inmóviles. En contraste, la mandíbula inferior tiene dientes y es altamente flexible debido a la presencia de articulaciones intramandibulares excepcionalmente bien desarrolladas, que dividen las mitades izquierda y derecha de la mandíbula inferior en segmentos anteriores y posteriores separados. También son inusuales la forma y la posición del aparato hioides, que tiene forma de Y y se encuentra lejos detrás de la cabeza (características también observadas en serpientes ciegas tifópidas). El aparato pélvico es, en general, más completo que el de otras serpientes, típicamente consiste en ilias, ischias, pubis y fémora emparejados (aunque en algunos taxones la pelvis está muy reducida o ausente ). Sin embargo, incluso en especies que poseen un fémur bien desarrollado, las espuelas córneas en los extremos distales del fémur rara vez sobresalen a través de la piel como lo hacen comúnmente en otras serpientes basales (por ejemplo, serpientes de pipa, boas, pitones). Tal vez la característica osteológica más extraña de Leptotyphlopidae se ve en varias especies del Viejo Mundo de Leptotyphlops (por ejemplo, L. cairi, L. macrorhynchus, L. nursii y L. occidentalis), en las que gran parte del techo del cráneo se ha perdido.

Distribución

Las serpientes ciegas delgadas tienen una distribución geográfica relativamente amplia, que se extiende a lo largo de las regiones etíopes y neotropicales y se extiende hacia el norte hasta las porciones meridionales de las regiones Paleártica y Neártica también. Todas menos una de las aproximadamente 93 especies de Leptotyphlopidae están contenidas en el género Leptotyphlops. En el Viejo Mundo, este género se distribuye por África y la Península Arábiga, con dos especies (L. blanfordi y L. macrorhynchus) extendiéndose hacia el este hasta el noroeste de la India. Además, tres especies (L. filiformis, L. macrurus y L. wilsoni) son endémicas de la isla de Socotra en el noroeste del Océano Índico, y se sabe que un pequeño número de especies continentales habitan varias islas frente a la costa de África (por ejemplo, Pemba y Bioco). En el Nuevo Mundo, Leptotyphlops se extiende por la mayor parte de América del Sur (excepto Chile, el sur de Argentina y el sur de Perú) y toda América Central y México, con dos especies (L. dulcis y L. humilis) que se extienden hacia el norte hasta el suroeste de los Estados Unidos. Además, seis especies son endémicas de las islas de las Indias Occidentales, y se conocen varias especies continentales de islas a lo largo de las costas de México y América Central. El número de especies del Viejo y Nuevo Mundo de Leptotiphlops es aproximadamente igual. El género Rhinoleptus incluye una sola especie, R. koniagui, que se conoce de Guinea y Senegal en África occidental. La distribución altitudinal de las serpientes ciegas delgadas es notable dado el tamaño extraordinariamente pequeño de estos animales ectotérmicos. Se han encontrado en elevaciones que van desde 250 pies (76 m) por debajo del nivel del mar (L. humilis en Death Valley, California) hasta 10.660 pies (3.250 m) por encima del nivel del mar (L. tricolor en los Andes peruanos).

Hábitat

Se sabe que las serpientes ciegas delgadas ocurren en una gama relativamente amplia de hábitats, incluidos desiertos, selvas tropicales, bosques secos, sabanas, plantaciones y laderas de montañas llenas de rocas. A lo largo de estos muchos macrohábitats, sin embargo, generalmente se encuentran dentro de un rango relativamente estrecho de microhábitats. Se encuentran con mayor frecuencia en suelos poco profundos, en medio de hojarasca y otros desechos superficiales, o debajo de piedras o troncos. También se encuentran ocasionalmente dentro de troncos podridos, hormigueros y nidos de termitas. La fuerte preferencia que estas minúsculas serpientes parecen tener por tales microhábitats probablemente esté relacionada, al menos en parte, con sus proporciones extremadamente altas de superficie a volumen, lo que hace que las tareas cruciales de regular la temperatura corporal y minimizar la pérdida de agua por evaporación sean especialmente desafiantes. Los experimentos de laboratorio en animales cautivos sugieren que el entorno hídrico es especialmente importante para estas serpientes fosioriales. Cuando se colocan en recintos que contienen suelos de diferentes niveles de humedad, evitan los suelos más secos, eligiendo en su lugar buscar microambiente con niveles de humedad más altos. Una forma, Leptotyphlops natatrix, puede incluso ser semiacuática o acuática. Esta especie, conocida solo a partir del espécimen tipo recolectado en Gambia en 1931, tiene una cola comprimida lateralmente en forma de remo (como las que se ven en las serpientes marinas) y fue encontrada en un pantano. Varias especies de Leptotiphlops también se han encontrado trepando árboles. No está claro, sin embargo, si la arborescencia es común entre estas serpientes, o si simplemente persiguen ocasionalmente a sus presas (principalmente hormigas y termitas) en los árboles.

Comportamiento

Los leptotiflópidos son predominantemente serpientes fosioriales. Los humanos los encuentran con mayor frecuencia durante el curso de las operaciones de excavación (en algunos casos hasta 49 pies por debajo de la superficie) o después de que las fuertes lluvias los hayan inundado de sus retiros subterráneos. No se han hecho observaciones sobre su comportamiento de madriguera, pero es probable que hagan un uso extensivo de madrigueras de animales preexistentes y sistemas radiculares cuando se mueven bajo tierra. Pueden excavar rápidamente en suelos sueltos como la arena, pero parecen carecer de la fuerza necesaria para construir sus propios túneles en suelos compactos.

Aunque estas serpientes secretas pasan la mayor parte de su vida bajo tierra, ocasionalmente se aventuran por encima del suelo durante las horas de la noche para buscar comida o pareja. Cuando son molestados por depredadores potenciales durante estas excursiones por encima del suelo, inmediatamente intentan escapar al suelo. Sin embargo, si esto falla, tienen varias estrategias defensivas adicionales que pueden implementar. Cuando están restringidos, generalmente se golpean violentamente en un intento de escapar. Si una serpiente no puede moverse libre del peligro, golpeará a su captor con su espina dorsal afilada y vaciará el contenido de su cloaca. Como último recurso, algunas especies se convertirán en una muerte rígida y falsa.

Ecología de alimentación y dieta

Las serpientes ciegas delgadas se alimentan exclusivamente de pequeñas presas invertebradas. Algunas especies consumen una variedad relativamente amplia de estos animales, incluidos escarabajos, orugas, ciempiés, cucarachas, grillos, larvas de moscas, recolectores, milpiés y arañas. Sin embargo, la mayor parte de su dieta consiste principalmente en cría de hormigas y termitas. Al igual que otras serpientes, dependen en gran medida de la quimiorrecepción para encontrar a su presa. Son capaces de seguir los rastros de feromonas de hormigas y termitas con relativa facilidad, lo que les permite localizar grandes colonias de estos abundantes insectos sociales en casi cualquier entorno. Una vez que las serpientes entran en estas colonias, entran en un frenesí de alimentación y se atiborran rápidamente, a menudo comiendo cientos de presas en una sola comida. Ingieren a sus presas utilizando un mecanismo de alimentación único, en el que la mitad frontal de la mandíbula inferior se flexiona rápidamente dentro y fuera de la boca para empujar a las presas hacia la garganta. Este mecanismo de rastrillado mandibular permite que los leptotiflópidos se alimenten muy rápidamente, minimizando así el tiempo que están expuestos a los ataques de hormigas y termitas que defienden sus nidos.

Estas pequeñas serpientes también han desarrollado un elaborado comportamiento defensivo para ayudarse a protegerse de las mordeduras y picaduras de las hormigas. Cuando son molestados, se retiran brevemente de sus atacantes y se enrollan en una pelota. Luego expulsan una mezcla de secreciones glandulares y heces de la cloaca y comienzan a retorcerse dentro de sus espirales, esparciendo deliberadamente esta mezcla por todo su cuerpo. Después de varios minutos de esto, las serpientes adquieren un aspecto brillante y plateado. Lo que es más importante, sin embargo, emergen de sus bobinas con al menos una inmunidad parcial a los ataques de hormigas. El secreto de esta estrategia defensiva es una mezcla de sustancias químicas en las secreciones cloacales de las serpientes que tiene un fuerte efecto repelente sobre las hormigas. Una vez que las serpientes han aplicado este «repelente de hormigas», reanudan la alimentación, tiempo durante el cual generalmente las hormigas las dejan sin molestar.

Biología reproductiva

La biología reproductiva de las serpientes ciegas delgadas es poco conocida. Se cree que todas las especies son ovíparas, pero solo se dispone de datos detallados para dos especies sudafricanas (Leptotyphlops conjunctus y L. scutifrons) y dos especies norteamericanas (L. dulcis y L. humilis). En estas formas subtropicales, la reproducción es altamente estacional, con el cortejo y el apareamiento en la primavera y la oviposición en el verano. El tamaño de la nidada suele oscilar entre dos y siete huevos. Sin embargo, algunas especies ocasionalmente depositan nidadas que consisten en un solo huevo, y se sabe que una especie latinoamericana (L. goudotii) produce nidadas de hasta 12 huevos. Los huevos alargados y de cáscara fina son generalmente de 0,6 a 1 pulgada (1,5 a 2,5 cm) de longitud, pero miden solo 0,08 a 0,16 pulgadas (0,2 a 0,4 cm) de ancho. Los tiempos de incubación naturales son desconocidos, pero una puesta de huevos de L. humilis incubados en cautiverio a 86°F (30°C) eclosionó después de 94 días. El tamaño de las crías parece variar ampliamente entre las especies, desde menos de 2,4 pulgadas (6,1 cm) en algunas especies pequeñas hasta más de 4,3 pulgadas (11 cm) en especies más grandes.

Estado de conservación

La UICN no incluye ninguna especie.

Importancia para los seres humanos

Debido a su tamaño extremadamente pequeño y naturaleza secreta, las serpientes ciegas delgadas no tienen importancia económica para los seres humanos. Sin embargo, en áreas donde son particularmente abundantes, pueden beneficiar a los humanos al mantener bajo control a las poblaciones de hormigas y termitas.

Especies cuentas

Lista de Especies

Texas blindsnake
Peters’ wormsnake

Texas blindsnake

Leptotyphlops dulcis

taxonomía

Leptotyphlops dulcis (Baird y Girard, 1853), entre San Pedro y Camanche Springs, Texas. Se reconocen cinco subespecies.

otros nombres comunes

Inglés: Texas threadsnake, Texas wormsnake; Francés: Leptotyphlops du Texas; Alemán: Texas-Schlankblindschlange; Español: Serpiente-lombriz texana.

características físicas

2,6–10,7 pulgadas (6,6-27 cm) de longitud total. Cola 5-6% de la longitud total. Diámetro del cuerpo medio 0,06-0,22 in (0,15–0,5 cm). Relación de aspecto para adultos de aproximadamente 50. Dorsalmente de color rosa o marrón rojizo, ventralmente de color rosa claro o crema.

distribución

Suroeste de los Estados Unidos (sur de Kansas, centro y oeste de Oklahoma, centro y oeste de Texas, sur de Nuevo México y sureste de Arizona) y noreste de México (noreste de Sonora, noreste de Chihuahua, Coahuila,

Nuevo León, Tamaulipas, norte de Veracruz, San Luis Potosí y norte de Zacatecas).

hábitat

Estas serpientes habitan desiertos, llanuras cubiertas de hierba, bosques de robles y enebros, y laderas de montañas cubiertas de rocas. Por lo general, se encuentran enterrados en suelo arenoso o franco, o debajo de piedras, troncos u otros desechos superficiales, a menudo cerca de alguna fuente de agua.

comportamiento

Las serpientes ciegas de Texas son predominantemente fósiles. Sin embargo, ocasionalmente se encuentran sobre el suelo por la noche o después de fuertes lluvias. Se mueven un poco torpemente por encima del suelo, usando una combinación de locomoción ondulatoria, rectilínea y concertina. En este último caso, la columna vertebral de la cola puede utilizarse como punto de anclaje.

ecología de alimentación y dieta

Estas serpientes se alimentan principalmente de hormigas y termitas. Tragan larvas de hormiga y pupas enteras, pero sus estrategias de manejo de presas varían cuando se alimentan de termitas. Siempre atacan a las termitas por detrás y a veces se las tragan enteras. En algunos casos, ingieren solo el abdomen y el tórax y se desprenden de la cabeza. En otros casos, las serpientes simplemente mastican las termitas, drenando sus fluidos abdominales. Las presas menos comunes incluyen leones hormigueros, escarabajos, orugas, cucarachas, tijeretas, larvas de moscas y arañas. A veces se observan serpientes ciegas de Texas alimentándose entre columnas de hormigas armadas. Los búhos chillones orientales (Otus asio) a menudo capturan a estas serpientes vivas y las traen de vuelta a sus nidos, donde las serpientes se alimentan de invertebrados parásitos en medio de los escombros del nido.

biología reproductiva

El cortejo y el apareamiento ocurren durante toda la primavera y a menudo involucran agregaciones de más de una docena de individuos. La oviposición generalmente ocurre en junio o julio. El tamaño de la nidada varía entre dos y siete huevos, cada uno mide aproximadamente 0.59 por 0,16 (1.5 0.4 cm). Después de la oviposición, las hembras se enrollan alrededor de sus huevos, en algunos casos cerca de otras hembras incubadoras. Las crías, que miden 2,6–3 pulgadas (6,6–7,6 cm) de longitud, emergen a finales del verano.

estado de conservación

No amenazado.

importancia para los seres humanos

Ninguna conocida.

Serpiente de gusano de Peters

Leptotyphlops scutifrons

taxonomía

Leptotyphlops scutifrons (Peters, 1854), Sena . Se reconocen dos subespecies.

otros nombres comunes

Inglés: Peters ‘threadsnake, Peters’ earthsnake, shielded blindsnake, scaly-fronted wormsnake, glossy wormsnake; Alemán: Glanzende Schlankblindschlange.

características físicas

2,8–11 pulgadas (7-28 cm) de longitud total. Cola 5-13% de la longitud total. Diámetro del cuerpo medio 0,06-0,16 in (0,15–0,4 cm). Relación de aspecto entre 40 y 89. Negro, marrón oscuro o marrón rojizo dorsalmente (a menudo con escamas de bordes pálidos), más pálido ventralmente.

distribución

África Meridional (República de Sudáfrica, Swazilandia, Namibia, Botswana, Zimbabwe, Mozambique, Angola, Zambia, Malawi, Tanzania, Kenia).

hábitat

Estas serpientes habitan principalmente sabanas, donde se encuentran en el suelo o debajo de piedras, troncos y otros desechos superficiales.

comportamiento

Las serpientes de gusano de Peters son fósiles. Se encuentran con mayor frecuencia en la superficie por la noche después de fuertes lluvias.

ecología de alimentación y dieta

Estas serpientes se alimentan principalmente de huevos, larvas y pupas de hormigas, y ocasionalmente comen termitas.

biología reproductiva

el Apareamiento tiene lugar en primavera. La oviposición ocurre a principios del verano (generalmente en diciembre o enero). Los huevos, que miden entre 0,51 y 0,99 pulgadas (1,3–2,5 cm) de longitud y entre 0,09 y 0,16 pulgadas (0,2–0,4 cm) de ancho, generalmente se depositan en nidadas de uno a tres, aunque se han reportado nidadas de hasta siete huevos. Los huevos alargados están unidos como una cadena de salchichas. Las crías, que miden 2,8 pulgadas (7,1 cm) o menos de longitud, parecen emerger a finales de verano o principios de otoño (febrero o marzo).

estado de conservación

No amenazado.

importancia para los seres humanos

Ninguna conocida.

Recursos

Libros

Greene, H. Serpientes: La Evolución del Misterio en la Naturaleza. Berkeley: University of California Press, 1997.

McDiarmid, R. W., J. A. Campbell, and T. A. Touré. Snake Species of the World (en inglés). A Taxonomic and Geographic Reference, Vol. 1. Washington, DC: Herpetologists’ League, 1999.

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Werler, J. E., and J. R. Dixon. Texas Snakes: Identification, Distribution, and Natural History (en inglés). Austin: University of Texas Press, 2000.

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Hoogmoed, M. S. » On a New Species of Leptotyphlops from Surinam, with Notes on the Other Surinam Species of the Genus (Leptotyphlopidae, Serpentes). Notes on the Herpetofauna of Surinam V. » Zoologische Mededelingen 51 (1977): 99-123.

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Nathan J. Kley, PhD