Primer vuelo de América

Las matrículas de Carolina del Norte proclaman su estado «Primero en Vuelo». Ohio, lugar de nacimiento de Orville y Wilbur Wright, afirma ser el «lugar de nacimiento de la aviación». Sin embargo, el primer vuelo en América del Norte tuvo lugar en Filadelfia. Por supuesto, era un globo, pero Filadelfia puede alegar con razón ser el sitio del primer vuelo en los Estados Unidos.

Contexto histórico

La mayoría de la gente sabe que los Hermanos Montgolfier hicieron los primeros vuelos en globo aerostático en Francia en 1783. Otros aeronáuticos pronto siguieron a medida que sus aventuras aéreas capturaron la imaginación popular. Algunas almas intrépidas se convirtieron en globos aerostáticos» profesionales»; es decir, individuos que se ganaban la vida realizando vuelos de demostración. El primero de ellos fue Jean Pierre Blanchard.

Descrito como sin humor, egoísta y mezquino, Blanchard se encaprichó con el vuelo en globo después de escuchar las hazañas del Montgolfier. Dejando de lado sus otras idiosincrasias, Blanchard era muy mecánicamente inclinado. En su adolescencia, construyó un vehículo de cuatro ruedas que llamó velocípedo, y unos años después intentó construir una máquina voladora (que no voló. A los dos años de centrarse en los globos, fue el aeronauta más conocido y más viajado del mundo. Blanchard es recordado por ser el primero en cruzar el Canal de la Mancha en globo el 7 de enero de 1785. El Dr. John Jeffries lo acompañó en el vuelo.

Blanchard realizó una serie de ascensos públicos alrededor de Francia durante 1784. Con demasiada frecuencia, las manifestaciones salieron mal y el público francés se cansó cada vez más de las hazañas de Blanchard (y su personalidad). Al ver que su público declinaba, Blanchard se dirigió a Inglaterra con nuevos clientes. Aunque los británicos se mostraron escépticos ante este nuevo invento francés, Blanchard logró ganarse la vida y finalmente encontró un patrocinador, el Dr. John Jeffries.

El Dr. Jeffries era un médico nacido en Boston. Durante la Revolución Americana, se mudó a Inglaterra debido a sus simpatías británicas. El 30 de noviembre de 1784, Blanchard y Jeffries realizaron un vuelo para el Príncipe de Gales y otros dignatarios. Después de su aterrizaje, Blanchard y Jeffries comenzaron a planear lo que entonces era un proyecto muy ambicioso y sin precedentes: el primer cruce del Canal de la Mancha en globo.

De Dover a Francia

Jeffries cubrió los gastos de 700 libras del vuelo a cambio de que se le permitiera acompañar a Blanchard. Al no querer compartir la gloria del viaje, Blanchard intentó encontrar formas de excluir a Jeffries del vuelo. Unos días antes del vuelo, Blanchard hizo que un sastre cosiera pesas en su chaleco. Mientras llevaba el chaleco, planeaba declarar que el globo tenía sobrepeso y Jeffries tendría que quedarse atrás para que el vuelo tuviera alguna posibilidad de éxito. Jeffries descubrió la artimaña y exigió el lugar que le correspondía en el vuelo.

Blanchard y Jeffries despegaron de Dover el 7 de enero de 1785, con destino a Francia. Siempre buscando publicidad, Blanchard llevaba un paquete de folletos promocionando su destreza aeronáutica que planeaba esparcir por el campo. Al principio, su estadía fue bien mientras el viento los llevaba hacia el este. Una vez sobre el Canal, sin embargo, el globo perdió altitud y la pareja comenzó a lanzar el lastre por la borda para permanecer en el aire. En el momento en que estaban a dos tercios del camino, todo su lastre había desaparecido, por lo que comenzaron a tirar todo en la góndola que podían, incluso su ropa. Unas dos horas después de despegar, cruzaron la costa francesa vestidos solo con su ropa interior y los chalecos salvavidas de corcho que trajeron en caso de que aterrizaran en el agua. Blanchard y Jeffries continuaron tierra adentro por otra media hora. Blanchard finalmente llevó el globo a un aterrizaje en un pequeño claro.

Más tarde ese año, Blanchard realizó los primeros viajes aéreos en Alemania, Holanda y Bélgica; al año siguiente, realizó los primeros vuelos en Austria, Suiza y Polonia. Finalmente, volviendo su atención al Nuevo Mundo, Blanchard decidió partir hacia América. Dejando Inglaterra a bordo del barco Ceres el 30 de septiembre de 1792, llegó a Filadelfia el 9 de diciembre. Fue recibido por el Presidente George Washington y el Gobernador General de Pensilvania Thomas Mifflin. Blanchard ya había realizado 44 vuelos en globo en Europa; propuso realizar su 45º vuelo en Estados Unidos.

El vuelo

Blanchard, que siempre se autopromocionó, planeó vender suscripciones públicas para financiar el vuelo. El vuelo estaba programado para las 10: 00 AM del 9 de enero de 1793. Blanchard vendía suscripciones por 5 5.00, lo que era bastante dinero en ese entonces. También planeó vender boletos por 2 2.00 cada uno para presenciar el lanzamiento. Los objetivos de Blanchard eran vender 500 de las entradas de 5 5.00 y el doble de las entradas de admissions 2.00. Los recibos en la puerta de embarque no estuvieron a la altura de las expectativas y, según se informa, ascendieron a solo 405 dólares.

La Ciudad de Filadelfia le permitió usar el patio de la prisión de Walnut Street, en la esquina sureste de las calles 6 y Walnut. Las temperaturas en el día designado eran relativamente suaves para esa época del año. A las 6:00 AM, Blanchard registró una temperatura de 30º Centígrados. Blanchard señaló que estaba a 35o a las 8:00, pero el cielo estaba «nublado y nebuloso». A pesar de los cielos nublados, comenzó a llenar el globo con hidrógeno, o «aire inflamable», como él lo llamaba. Durante la siguiente hora, las nubes se disiparon y el sol brilló.

A las diez, la hora señalada, eran 47o con cielos despejados y una brisa ligera. El Presidente George Washington estaba allí, al igual que el Sr. Ternan, el «Ministro Plenipotenciario de Francia ante los Estados Unidos». A pesar de su estancia en Inglaterra, Blanchard no hablaba inglés. Para ayudarlo cuando aterrizó, el Presidente Washington le entregó un «pasaporte» que contenía la petición de que cualquier persona que leyera el documento «no se opusiera a ningún obstáculo o abuso contra dicho Sr. Blanchard».

Finalmente, todo estaba listo. Blanchard cargó algo de comida, vino e instrumentos meteorológicos en la góndola del globo y se preparó para zarpar. Un informe de cañón indicaba el inicio del vuelo. Al principio, flotó un pie del suelo mientras dos hombres se aferraban a la góndola. Luego, les pidió que se soltaran y el globo despegó. A medida que ascendía, Blanchard estaba «asombrado» por el «inmenso número de personas, que cubrían los lugares abiertos, los techos de las casas, los campanarios, las calles y los caminos, por los que mi vuelo me llevaba en el espacio libre del aire.»Escuchó sus vítores mientras pasaba por encima y se dirigía en dirección generalmente al sur. Blanchard llevó a un pasajero en el vuelo un pequeño perro negro que le regaló un amigo.

Sobre el río Delaware, alcanzó el punto más alto del vuelo; 5.812 pies, medidos con un barómetro que llevaba consigo. Blanchard vació seis botellas que contenían «licores de buceo» para recoger muestras de aire para un tal Dr. Wistar. He was also asked to note his pulse rate. Blanchard observó que era de 92 latidos por minuto; en el suelo no había sido superior a 84. También trató de ver si el vuelo tenía algún efecto en las propiedades magnéticas de una piedra de lodazal que llevaba.

«Fortalecí mi estómago con un bocado de galleta y una copa de vino», como Blanchard escribió más tarde, luego decidió aterrizar en el lado de Nueva Jersey del río Delaware. Abriendo la válvula, comenzó su descenso. Al principio, el globo se dirigía hacia un área densamente boscosa, por lo que Blanchard soltó un poco de lastre para recuperar la altitud. En el tercer intento, finalmente encontró un lugar de aterrizaje adecuado. Jean Blanchard aterrizó en el municipio de Deptford, Nueva Jersey, a las 10:56 AM. Había viajado unas quince millas.

Msr. Blanchard soltó al perro, que corrió a beber un poco de agua de un estanque cercano. Un observador curioso observó el globo y se acercó para echar un vistazo. Al principio, parecía temeroso y estaba a punto de irse, luego Blanchard levantó una de sus dos botellas de vino restantes. Pronto, el hombre lo estaba ayudando a recoger el globo para transportarlo de regreso a Filadelfia. Otra persona se acercó, portando un arma. El primer hombre le aseguró que Blanchard era un » hombre honesto «y que tenía un «excelente vino».»Pronto, los tres estaban organizando el globo. Llegaron más personas y, en poco tiempo, el sobre del globo se empacó dentro de la góndola y todo se cargó en un carruaje. Todos parecían impresionados por la nota del Presidente Washington. «¡Qué querido es el nombre de Washington para este pueblo!»más tarde escribió.

El dueño de una casa cercana le ofreció a Blanchard el uso de un caballo. Incapaz de controlar al animal, caminó a la casa de al lado y le ofrecieron una comida de papas. Rechazando la comida, escribió un certificado para su desembarco que media docena de ciudadanos locales firmaron. Otro caballo más manejable fue encontrado. Acompañado por un gran grupo de jinetes, Blanchard cabalgó hasta una taberna a unos tres kilómetros de distancia. Allí, conoció al señor Jonathan Penrose, Esquire, quien ofreció a Blanchard un paseo en su carruaje a las orillas del río Delaware.

Después de cruzar el río, Penrose tenía otro carruaje listo y fueron a la casa del abogado en Southwark. Mientras Blanchard comía otra comida, Penrose hizo los arreglos para que el balloonista regresara a Filadelfia.

Llegó a su habitación alrededor de las 7:00 PM, el primer vuelo en la nueva República fue todo un éxito.

Sobre el autor

Gregory Kennedy

Gregory P. Kennedy es un experto internacionalmente conocido en historia aeroespacial. Es autor, coautor o editor de ocho libros sobre historia espacial, incluido Touching Space: The Story of Project Manhigh, publicado por Schiffer Publishing Company de Atglen, Pensilvania (www.schifferbooks.com).

También ha publicado numerosos artículos sobre el proyecto Manhigh y recientemente ha aparecido en un documental de PBS titulado «Space Men».

Con casi 40 años de experiencia en museos de aviación y espacio, el Sr. Kennedy ha trabajado en la Institución Smithsonian; el Centro Espacial; el Museo C. R. Smith de American Airlines; y el Museo de la Escuela de Entrenamiento de Vuelo Británico No.1. Mientras estaba en el Smithsonian, fue Curador Asociado de la colección de artefactos de vuelo espacial tripulados del Museo Nacional del Aire y el Espacio.

Fue durante su permanencia en el Smithsonian que se fascinó con el Proyecto Manhigh y las contribuciones del vuelo en globo a gran altitud a la exploración espacial. En el Centro Espacial (actualmente conocido como el Museo de Historia Espacial de Nuevo México) en Alamogordo, Nuevo México, el Sr. Kennedy conoció a muchos miembros del personal del Proyecto Manhigh.