Michell, John

(n. Nottinghamshire, Inglaterra, 1724; d.Thornhill, cerca de Leeds, Inglaterra, 21 de abril de 1793)

astronomía.

Michell obtuvo un lugar permanente en la historia de la astronomía estelar por dos logros de señales: fue el primero en hacer una estimación realista de la distancia a las estrellas, y descubrió la existencia de estrellas dobles físicas. Se educó en Cambridge. Después de graduarse en el Queens ‘ College con el M. A. (1752) y el B. D. (1761), ocupó la cátedra Woodwardiana de geología en Cambridge (1762-1764). En 1767 fue nombrado rector de la Iglesia de San Miguel en Thornhill, cerca de Leeds, un puesto que ocupó por el resto de su vida. Está enterrado en Thornhill, donde el registro parroquial lo describe como de sesenta y ocho años (de ahí la suposición de que nació en 1724).

El trabajo científico publicado de Michell, que le valió la elección a la Royal Society en 1760, cubrió muchos temas, incluyendo la causa de los terremotos (1760), observaciones del cometa de enero de 1760, un método para medir grados de longitud «sobre paralelos del Ecuador» (1766), y un descubrimiento independiente con Coulomb del equilibrio de torsión (1784). Sus mayores logros fueron dos investigaciones publicadas en Philosophical Transactions of the Royal Society: «An Inquiry Into the Probable Parallax and Magnitude of the Fixed Stars From the Quantity of Light Which They Afford Us, and the Particular Circumstances of Their Situation» (1767) y «On the Means of Discovering the Distance, Magnitude, etc. of the Fixed Stars» (1784).

En el primero de estos documentos, Michell señaló que la frecuencia de la separación angular de pares cercanos de estrellas conocida en ese momento se desviaba groseramente de lo que se podía esperar para la proyección aleatoria de estrellas distribuidas uniformemente en el espacio—parecía haber un número excesivo de pares cercanos—y, según Michell,: «The La conclusión natural de aquí es que es muy probable, y casi seguro en general, que tales estrellas dobles que parecen consistir en dos o más estrellas colocadas muy cerca juntas, en realidad consisten en estrellas colocadas casi juntas, y bajo la influencia de alguna ley general to a cualquier causa que esto pueda deberse, ya sea a su gravitación mutua, o a alguna otra ley o designación del Creador.»La franqueza del lenguaje de Michell quizás deja algo que desear; pero la lógica irreprochable de sus argumentos dio una prueba teórica convincente de la existencia de estrellas binarias físicas en el cielo mucho antes de que Herschel (1803) proporcionara una prueba observacional convincente.

El segundo gran logro de Michell fue una estimación realista de la distancia a las estrellas, y la hizo más de medio siglo antes de que se hubiera medido el primer paralaje de cualquier estrella fija. Su argumento fue muy limpio y puede ser considerado como el precursor de los paralajes «fotométricos» del siglo XX. Michell notó que Saturno en la oposición aparece en el cielo tan brillante como la estrella Vega y exhibe un disco aparente de unos veinte segundos de diámetro, uno que desde el sol se vería como de diecisiete segundos de ancho. Por lo tanto, el hemisferio iluminado de Saturno intercepta claramente (17/3600)2(│/720)2 de la luz enviada por el sol.

Ahora, y esto es esencial, si el sol y Vega tenían el mismo brillo intrínseco, y el brillo aparente de Vega es igual al de Saturno, se deduce (de la ley de la atenuación del brillo del cuadrado inverso, ya establecida por Bouguer) que Vega debe estar (360O/17)(72O/│), o 48.500 veces más lejos del sol que Saturno. Además, dado que se sabe que Saturno está 9,5 veces más lejos del sol que la tierra, se deduce que la distancia a Vega debería ascender a 9,5 X 48.500, o unas 460.000 unidades astronómicas.

Aunque este valor representa solo una cuarta parte de la distancia real de Vega, medida por primera vez trigonométricamente por K F. G. W. Struve en 1837 (la subestimación resultante de que Vega es intrínsecamente mucho más brillante que el sol), el valor de Michell fue la primera estimación realista de la distancia a cualquier estrella.

Michell era aparentemente un hombre de amplios intereses, incluida la música. La tradición dice que William Herschel fue un invitado frecuente en Thornhill durante sus años como joven músico en Yorkshire, e incluso se dice que recibió su introducción a la molienda de espejos de Michell. Sin embargo, no hay evidencia real de que Herschel recurriera a la observación astronómica antes de su traslado a Bath algunos años más tarde; y la historia de su aprendizaje con Michell puede, por lo tanto, ser apócrifa.

BIBLIOGRAFÍA

I. Obras Originales. Los documentos de Michell aparecieron principalmente en las Transacciones Filosóficas de la Royal Society e incluyen «Conjeturas sobre la Causa y Observaciones Sobre los Fenómenos de los Terremotos», 51, pt. 2 (1760), 566-634, también publicado por separado (Londres, 1760); «Observations on the Same Comet,» ibid., 466-467; «A Recommendation of Hadley’s Quadrant for Surveying», ibid., 55 (1765), 70-78, también publicado por separado (Londres, 1765); «Propuesta de un Método para Medir Grados de Longitud Sobre Paralelos del Ecuador», 56 (1766), 119-125, también publicado por separado (Londres, 1767); «Una Investigación Sobre el Paralaje y la Magnitud Probables de las Estrellas Fijas A Partir de la Cantidad de Luz Que Nos Proporcionan», ibíd., 57 (1767), 234-264, también publicado por separado (Londres, 1768); y «On the Means of Discovering the Distance, Magnitude, etc. de las Estrellas Fijas», ibid., 74 (1784),35–57.

Michell también fue autor de un Tratado de Imanes Artificiales (Cambridge, 1750; 2a ed., 1751), traducido al francés como Traité sur les aimans artificiels (París, 1752); y De arte medendi apud priscos musices (Londres, 1766; 1783).

II. La Literatura Secundaria. Véase Archibald Geikie, Memoir of John Michell (Cambridge, 1918); y Dictionary of National Biography, XIII, 333-334.

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