Las dos caras de John Bright, el radical de Rochdale propietario de un molino que ayudó a cambiar el mundo

El derribo de la estatua del comerciante de esclavos Edward Colston en Bristol – y su posterior volcado en el puerto de la ciudad-ha desatado un debate furioso sobre los monumentos de la nación.

Oriel College, de la Universidad de Oxford, quiere quitar su controvertida efigie de Cecil Rhodes, mientras que también hay llamados a deshacerse de los homenajes al colonialista Robert Clive en Londres y Shrewsbury.

Incluso ha habido demandas para cambiar el nombre de Penny Lane de Liverpool, famoso inmortalizado en la canción de los Beatles, por motivos aparentemente erróneos, que fue nombrado en honor al propietario del barco de esclavos James Penny.

Pero mientras los consejos de todo el país realizan revisiones de sus estatuas a raíz de las protestas antirracistas, es poco probable que las esculturas de una figura histórica del Gran Manchester aparezcan en la lista de éxitos de cualquier activista.

John Bright fue propietario de Rochdale Mill y DIPUTADO liberal por Mánchester entre 1847 y 1857.

Quizás mejor conocido por su papel en la abolición de las Leyes del Maíz, también fue famoso por ser antiesclavista y una profunda influencia en el presidente de los Estados Unidos, Abraham Lincoln.

De hecho, tal fue su impacto en Lincoln que un testimonio de larga data de Bright llamando a su reelección se encontró en el bolsillo de Lincoln después de su asesinato.

Se pueden encontrar estatuas de Bright en el Broadfield Park de Rochdale, Albert Square en Manchester y el Museo y Galería de Arte de Birmingham.

El radical nacido en Rochdale era un cuáquero cuyas opiniones religiosas moldearon su pacifismo y oposición a la trata de esclavos.

El historiador AJP Taylor dijo que había hecho «más que cualquier otro hombre» para evitar que Gran Bretaña interviniera del lado del Sur proesclavista durante la Guerra Civil Estadounidense.

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Caricatura de John Bright en un número del siglo XIX de Vanity Fair (Imagen: Wikimedia Commons)

El Dr. Mike Brennan, un profesor de historia jubilado de Rochdale que ha estudiado a Bright en profundidad, dice que sus métodos de campaña eran triples.

Como era de esperar dada su reputación como gran orador, estos incluyeron discursos como diputado y en grandes eventos públicos, así como la publicación de sus opiniones en folletos y libros.

«También recuerde que los relatos de su trabajo parlamentario llegaron a las páginas de todos los periódicos locales y nacionales en el siglo XIX», agrega la Dra. Brennan.

» Proporcionaron copias ya hechas y fueron una característica central de las noticias. En Rochdale había dos periódicos importantes en ese momento. El primero fue el Rochdale Observer, un periódico liberal, y el Rochdale Times, un periódico conservador. ¡La profundidad de los relatos dependía de cuál de ellos informaba!»

El comercio de algodón fue muy importante para Lancashire durante la década de 1860 y gran parte del condado dependía de la supervivencia de la industria.

Durante la Guerra Civil Estadounidense, un bloqueo naval de los puertos confederados causó una escasez de suministros de algodón que llevó al desempleo masivo, la pobreza y las dificultades.

Pero el apoyo a Abraham Lincoln – que se comprometió a poner fin a la trata de esclavos en el Atlántico – y al Norte se mantuvo firme entre los trabajadores de la zona.

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El abolicionista y activista por los derechos de la mujer Sojourner Truth se reúne con el presidente de los Estados Unidos, Abraham Lincoln, en este grabado que conmemora el fin de la esclavitud(Imagen: Getty Images)

La lealtad de Rochdale al Norte debía mucho a los discursos de Bright, pero también a sus tradiciones liberales y fuertes vínculos con el movimiento cooperativo y el Cartismo.

La famosa Carretera de la Hambruna del Algodón de la ciudad se construyó en este momento después de que los activistas presionaran con éxito para la Ley de Obras Públicas de 1863, lo que permitió a los líderes financiar mejoras cívicas vitales.

En una carta al senador republicano Charles Sumner, a través de quien estableció su conexión con Lincoln, Bright escribió: «nuestra clase obrera está con ustedes y contra el Sur».

Su apoyo quedó claro en el Salón de Libre Comercio de Mánchester en diciembre de 1862, donde los trabajadores que habían sido influenciados por Bright, prometieron su pleno apoyo al presidente.

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Cotton famine road sobre Rooley Moor en Rochdale

Bright trazó paralelos con la opresión de los esclavos negros en los Estados Unidos y la clase obrera británica, pero su benevolencia como empleador ha sido cuestionada.

A pesar de su reputación como defensor de los oprimidos, Bright se opuso a la legislación de fábricas, sindicatos y reformas sociales, mientras que los trabajadores de sus fábricas vivían en algunos de los peores barrios marginales de Rochdale.

«Las condiciones de todos los trabajadores de la fábrica eran malas», dice la Dra. Brennan. «Los molinos Brillantes estaban ubicados justo al lado de Whitworth Road y a un cuarto de milla de distancia estaba el ‘Gank’, un barrio pobre notorio que llega al centro de la ciudad a través de Toad Lane, otro lugar famoso en Rochdale.

» La población de la ciudad aumentó de aproximadamente 40.000 en 1801 a 120.000 en 1861, sin embargo, las viviendas ocupaban los mismos límites. Esto no quiere decir que esto fuera aceptable, pero solo cuando la ciudad se convirtió en un municipio en 1856, la ciudad pudo comenzar a abordar estos problemas.»

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John Bright’s Fieldhouse Mill, en el fondo de esta imagen de 1967(Imagen: Dr. Neil Clifton )

En el momento de la hambruna del Algodón, Bright también abogó por dar préstamos a los pobres, en lugar de donaciones, para ayudarlos, y argumentó lo mismo con los Comisionados de la Ley de Pobres.

«Fue un caso de» El profeta no está exento de honor excepto en su propio país», dice la Dra. Brennan. «Fue propuesto como candidato a diputado por la Asociación Liberal local en la década de 1840, pero eso fue anulado y fue reemplazado por William Sharman Crawford, un PARLAMENTARIO muy radical respaldado por los cartistas.»

Sin embargo, no era indiferente al sufrimiento de sus trabajadores. En diciembre de 1862 escribió a su amigo Sumner preguntando: «si unos pocos cargamentos de harina pudieran llegar, digamos 50.000 barriles, como regalo de personas en sus Estados del Norte a los trabajadores de Lancashire».

Pero si bien su posición como propietario de un molino siempre puede tener una visión de color de la gente de él en Rochdale, para los estándares de su tiempo, Bright era mucho más compasivo que la mayoría.

«Se oponía al concepto de esclavitud que veía a una persona como una posesión, no como un ser humano que podía ser comprado, vendido e incluso asesinado dentro de las leyes tal como estaban en ese momento», agrega el Dr. Brennan.

» Ese no era el caso de los trabajadores de la fábrica, y muy pocos propietarios de fábricas habrían tenido una visión diferente, incluso hombres como John Fielden, el propietario de la fábrica de Todmorden y reformador de la fábrica que fue el DIPUTADO de Oldham desde 1832 hasta 1848.»

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Estatua de John Bright, en Broadfield Park, Rochdale

Bright también es criticado por su postura contraria en extender la escritura de votos contra el sufragio femenino y negarse a unirse a los cartistas más progresistas.

Mientras tanto, la investigación del Dr. Brennan ha encontrado que el nombre de Bright rara vez aparece en las contribuciones publicadas al Fondo de Alivio de la Hambruna de Algodón, aunque esto podría deberse a sus creencias religiosas.

«La caridad se hacía en silencio, usando la vieja máxima evangélica de no permitir que la mano izquierda supiera lo que estaba haciendo la derecha», dijo el historiador local.

Sin embargo, tampoco los nombres de ninguno de los ciudadanos prominentes de la ciudad, que generalmente mantuvieron su trabajo de caridad en silencio y no querían participar en una especie de «concurso de donaciones».

Nacido en 1811, John Bright heredó el negocio familiar con sus dos hermanos Jacob y Thomas, después de la jubilación de su padre, aunque fue este último quien dirigió los molinos de Fieldhouse.

Aunque entró en la industria del algodón a los 16 años, John tenía una mentalidad más política, y se cortó los dientes tanto como escritor como orador en la campaña contra un impuesto eclesiástico en Rochdale a finales de la década de 1830.

Su oponente era el Reverendo William Hay, Vicario de Rochdale y magistrado que leyó la Ley Antidisturbios en Peterloo.

A partir de ahí, Bright pasó al escenario regional con discursos en Manchester, convirtiéndose en una de las principales figuras a medida que se construía la campaña contra el impuesto de la iglesia.

Su amistad con Richard Cobden, con quien formó la Anti – Corn Law League, proviene de este tiempo, y fue Bright quien persuadió a Cobden para que se presentara como DIPUTADO de Rochdale en la década de 1860.

Bright era un pacifista comprometido y perdió su asiento como DIPUTADO de Manchester debido a su postura sobre la Guerra de Crimea. Su frustración por no haber podido detener el conflicto también desencadenó una grave crisis nerviosa.

Sin embargo, a los pocos meses de su derrota fue elegido DIPUTADO por Birmingham, un cargo que ocupó por el resto de su vida.

Bright también sirvió como diputado de Durham entre 1843 y 1847.

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Bill Cash escribió una biografía de John Bright, con quien está relacionado a distancia (Imagen: Getty Images)

Su pariente lejano, el veterano DIPUTADO Bill Cash, publicó una biografía sobre él titulada John Bright: Statesman, Orator, Agitator.

Mientras Bright sirvió en el gabinete de William Gladstone, Cash cree que la «asombrosa cantidad» que logró durante su vida puede haber sido pasada por alto, ya que nunca fue el primer ministro.

Hablando antes de la publicación del libro, dijo que Bright había ganado todas las campañas en las que luchó, desde la derogación de las Leyes del Maíz hasta enfrentarse a la aristocracia en Irlanda y presionar por un trato más justo en las colonias de la India.

También promovió con éxito la reforma parlamentaria y promovió el libre comercio y la libertad religiosa, así como acuñó frases como «azotar a un caballo muerto» e «Inglaterra es la madre de todos los parlamentos».

La estatua de Bright en Broadfield Park, Rochdale, lleva las palabras «El mejor ciudadano de Rochdale».

El Dr. Brennan dice que, si bien su lugar en la historia de la ciudad está asegurado, esa afirmación en particular está abierta al debate.

Thomas Livesey, otro radical propietario de una fábrica, podría reclamar ese epíteto: un cartista de toda la vida a cuyo funeral en 1864 asistieron todo el consejo y más de 40.000 miembros del público.

Él y Bright tenían una relación algo ambivalente. Bright lo describió como un «diamante, aunque de corte algo áspero». Y Livesey, cuando se le preguntó si Bright debería presentarse como diputado, respondió ‘Sí, si no pueden encontrar a alguien mejor’.

Pero en una época en la que el debate sobre los monumentos a los traficantes de esclavos y los imperialistas es candente, ¿podría el legado de Bright como reformador social radical estar maduro para un renacimiento?

«La estatua de Bright debería quedarse porque puso a la ciudad en el mapa nacional e internacional», dice la Dra. Brennan.

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«Era un pacifista comprometido y totalmente opuesto a la institución de la esclavitud. Livesey hizo el trabajo en la ciudad, Bright habló afuera. Tenemos muy pocas estatuas y no me gustaría perder una, principalmente porque eso nos dejaría en manos de Dame Gracie Fields. Pasó menos tiempo en la ciudad que Bright, ¡así que debe quedarse!»