«John Henryism», clave para comprender los resultados de salud en los afroamericanos

DURHAM, Carolina del Norte – John Henry, la figura del folclore estadounidense que trabajó hasta la muerte para golpear una máquina de vapor, es una clave para comprender la realidad médica de los afroamericanos en el siglo XXI, según investigadores del Centro Médico de la Universidad de Duke y sus colegas. Los afroamericanos siguen teniendo peor salud que otros grupos, a pesar de que su situación económica ha mejorado significativamente, dijeron los investigadores.

«John Henryism» es un estilo de afrontamiento que tiene una base genética clara en los afroamericanos y refleja rasgos de personalidad claros, informaron. Los efectos del John Henryism (JH) son evidentes en entornos clínicos y no clínicos, pueden influir en las reacciones emocionales y pueden afectar la forma en que los afroamericanos funcionan en su vida cotidiana, dijeron los investigadores.

Los hallazgos de cuatro estudios que examinan la JH y los resultados de salud entre afroamericanos se presentaron el viernes 3 de marzo de 2006, como parte de un simposio organizado por investigadores de Duke en la reunión anual de la Sociedad Psicosomática Americana en Denver. Los estudios fueron financiados por el Instituto Nacional sobre el Envejecimiento.

Los psicólogos han reconocido formalmente el John Henryism como un estilo de fuertes comportamientos de afrontamiento utilizados por muchos afroamericanos para lidiar con factores de estrés psicosociales y ambientales, como problemas profesionales, problemas de salud e incluso racismo. Los rasgos clásicos de JH se ven entre los afroamericanos que están extremadamente preocupados por el éxito, particularmente en nuevos entornos con los que tienen poca experiencia. Más comúnmente, las personas con JH están extremadamente orientadas a objetivos, pero a menudo carecen de los recursos que necesitan para tener éxito, como apoyo financiero o emocional, dijeron los investigadores.

Las personas con altos niveles de JH y recursos inadecuados tienen una prevalencia mucho mayor de trastornos de salud, agregaron los investigadores, porque se esfuerzan por alcanzar metas específicas a expensas de su salud, a menudo sin darse cuenta de que lo están haciendo.

Por ejemplo, al hacer frente a una crisis médica como la anemia de células falciformes, los afroamericanos pueden mostrar un fuerte impulso hacia un resultado de salud exitoso, pero carecen del apoyo que necesitan en su trabajo para tomarse un tiempo libre, lo que los lleva a trabajar durante un episodio de dolor intenso, a pesar de que saben que su trabajo sufrirá o su dolor durará más, dijeron los investigadores.

Sin recursos adecuados, como ingresos, apoyo social o atención psicológica y médica, una persona con anemia de células falciformes correría el riesgo de aumentar los niveles de disfunción y dolor. También han aumentado las tendencias a la preocupación; una mayor sensibilidad a los comentarios y reacciones de los demás; aumento de la ansiedad y la depresión; y dificultad para confiar en otras personas.

«John Henryism proporciona uno de los modelos más significativos y prometedores para explicar el comportamiento de afrontamiento y los resultados de salud en afroamericanos para el siglo XXI», dijo Christopher L. Edwards, Ph.D., psiquiatra de Duke e investigador principal de uno de los estudios presentados en APS. También es director médico del laboratorio de biorretroalimentación y director del Programa de Manejo del Dolor Crónico en Duke.

Indicó además que, » Creemos que al comprender mejor cómo el John Henryism puede dar lugar a comportamientos que ponen en peligro la salud de los afroamericanos, podemos encontrar nuevos enfoques para reducir las disparidades de salud que han llevado a una salud peor entre los afroamericanos.»

Los investigadores cuantifican el John Henryism utilizando un cuestionario que revela un impulso ‘decidido’ para tener éxito, incluso más allá del interés personal general de una persona, que es el sello distintivo de JH, dijo Edwards.

«Las personas que están tan intensamente orientadas al éxito y dirigidas a objetivos, incluso más allá de sus recursos como ingresos, educación o apoyo familiar, podrían parecer tener éxito al principio», dijo Edwards. «Pero, a largo plazo, es probable que fracasen porque su falta de recursos los alcanzará. Si a eso se suma la situación afroamericana, que, para muchos, incluye la expectativa de que el fracaso es inevitable, uno se encuentra en una situación sumamente destructiva.

» Terminan comprometiendo su salud, con tasas más altas de enfermedad cardiovascular y muerte en comparación con cualquier otra población en el mundo. También vemos evidencia de este comportamiento autodestructivo en afroamericanos con cáncer de mama, osteoartritis y, por supuesto, enfermedad de células falciformes.»

Un estudio, realizado en la Universidad Estatal de Pensilvania y la Universidad Johns Hopkins, encontró que hasta el 30 por ciento del comportamiento de afrontamiento activo en afroamericanos puede tener una base genética, dijeron los investigadores. En su estudio, examinaron a 180 gemelos del mismo sexo para obtener un mejor marco para comprender la mecánica del comportamiento de afrontamiento. Lo hicieron comparando factores ambientales, como el aprendizaje y la socialización, con factores genéticos. El 70 por ciento de afrontamiento que no es responsable de la genética da esperanza de que la modificación del entorno y el aprendizaje de cómo aplicar mejor las habilidades de afrontamiento pueden dar soluciones al desafío de reducir la carga de salud de la enfermedad en función de la raza, dijeron los investigadores.

Un estudio basado en Duke encontró que la personalidad se puede vincular a medidas de JH. En una muestra de 233 participantes, la mitad de los cuales eran afroamericanos y la mitad blancos, los investigadores encontraron rasgos como la «extroversión» y la «conciencia» asociados con el estilo de afrontamiento caracterizado por la JH, al igual que rasgos como la obediencia, el esfuerzo por el logro, la autodisciplina y la asertividad.

En un estudio realizado por investigadores de la Universidad Estatal de Cleveland, Harvard y Duke, los investigadores encontraron que la JH influye en la forma en que las personas reaccionan emocionalmente dentro de su entorno. El equipo probó las reacciones emocionales de 58 hombres negros sanos de entre 23 y 47 años a diversas actividades. Estos incluían hablar en público sobre un tema con carga racial, una tarea de lectura y una tarea de recuerdo de ira. Encontraron que los hombres con niveles educativos más bajos que mostraron más rasgos de JH eran más felices que aquellos que obtuvieron un puntaje alto para JH que tenían niveles educativos más altos.

Para poner a prueba su comprensión del John Henryism en un entorno clínico, investigadores de Duke, North Carolina Central University y Harvard identificaron la influencia de la HJ en los patrones de dolor y enfermedades relacionadas emocionalmente derivadas del dolor en 50 pacientes adultos con anemia de células falciformes, una población afroamericana que no ha sido bien estudiada. Administraron el cuestionario estándar de JH a esos pacientes y les pidieron que informaran su nivel de dolor debido a la enfermedad.

Ese equipo encontró que los pacientes con anemia de células falciformes que presentaban niveles más altos de HJ informaron una mayor incidencia de dolor y problemas relacionados con el dolor que aquellos con niveles más bajos de HJ, dijeron.

De acuerdo con Edwards, el uso del modelo JH en estudios de investigación ha agregado significativamente a la comprensión general de cómo hacer frente a los problemas de salud en los afroamericanos y proporcionará una comprensión aún mejor de los desafíos de salud que enfrentan.

«Esperamos que una mejor comprensión de cómo hacer frente a los problemas de los afroamericanos utilizando el modelo John Henryism nos ayude a desarrollar un mejor concepto de cómo la JH contribuye a los problemas de salud y cómo podemos reducir su estrés y, por lo tanto, mejorar su salud», dijo Edwards.

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