John Ambrose Fleming

FlemingUn brillante innovador, Fleming era particularmente experto en resolver problemas técnicos, y en varias ocasiones de su vida conoció de cerca a James Clerk Maxwell, Thomas Edison y Guglielmo Marconi. No fue fácil para Fleming adquirir la educación que le permitiría mantener una compañía tan excepcional. Como el mayor de siete hijos de un ministro y su esposa, fue el principal responsable de mantenerse a sí mismo a lo largo de sus años universitarios. Como resultado, su educación fue interrumpida varias veces mientras Fleming tomaba diferentes trabajos para sobrevivir.

Fleming se matriculó inicialmente en el University College de Londres en 1867, habiendo completado la mayor parte de su educación anterior en la University College School, donde mostró aptitud en ciencias. Estudió física y matemáticas durante sus años de pregrado, mientras trabajaba en un constructor naval de Dublín y luego como empleado en una compañía de Londres. Completó su licenciatura en 1870. A pesar de que quería asistir a la escuela de posgrado, Fleming necesitaba dinero, por lo que aceptó un puesto como maestro de ciencias y trabajó durante más de un año antes de comenzar sus estudios de posgrado en el Royal College of Chemistry. En 1874, la educación de Fleming se detuvo de nuevo por razones financieras, y tomó un trabajo como profesor en el Cheltenham College hasta 1877. Posteriormente ingresó en el St. John’s College, Cambridge, donde James Clerk Maxwell era profesor.

De Maxwell, Fleming recibió una base sólida tanto en electricidad como en magnetismo. Se convirtió en un recluso social para evitar cualquier distracción que pudiera obstaculizar su trabajo. Para decepción de Fleming y gran parte del resto del mundo, Maxwell murió prematuramente en 1879 de cáncer, lo que le impidió contribuir aún más a la educación de Fleming o a la ciencia en general. En 1880, Fleming completó su doctorado y poco después se embarcó en una carrera que sin duda habría enorgullecido a su antiguo maestro.

Después de un corto período de enseñanza en Nottingham, Fleming fue contratado como consultor por las sucursales de Londres de las Empresas de Telefonía y Luz Eléctrica Edison. Permaneció allí una década, lo que le permitió ayudar a establecer generadores eléctricos y sistemas de iluminación en muchas áreas. En 1884, el trabajo de Fleming lo llevó temporalmente a Estados Unidos, donde visitó a Thomas Edison y recibió por primera vez un informe del efecto Edison. Mientras investigaba el ennegrecimiento que ocurría en sus bombillas, Edison había descubierto que si un segundo electrodo experimental, o placa, se colocaba cerca del filamento en una bombilla, se podía detectar una pequeña corriente tanto en la placa como en el filamento, y el primero era negativo con respecto al segundo. En ese momento, el efecto no se entendía, pero Edison patentó su bombilla que contenía placas y Fleming y otros experimentaron esporádicamente con ella durante los siguientes años.

A finales del siglo XIX, Marconi contrató a Fleming como asesor científico para su compañía de telegrafía, presumiblemente con la esperanza de que pudiera ayudar a hacer para los telégrafos inalámbricos lo que había hecho para los sistemas de iluminación eléctrica. Fleming demostró rápidamente su valía al diseñar la Estación Inalámbrica Poldhu, que se hizo famosa poco después de su finalización por lograr la primera transmisión transatlántica inalámbrica el 12 de diciembre de 1901. A pesar de este éxito, había numerosos obstáculos que superar antes de que la comunicación inalámbrica se volviera práctica para un uso generalizado. Uno de los mayores problemas en ese momento era la falta de detección y amplificación de señales adecuadas, especialmente para ondas de radio de alta frecuencia. Los rectificadores de cristal se utilizaron para convertir la corriente alterna producida por las ondas de radio en corriente continua, pero Fleming creía que podía desarrollar un método más eficiente. Recordando el efecto Edison y ahora capaz de explicarlo (debido al trabajo de J. J. Thomson sobre el electrón) como el flujo de electrones del filamento caliente a la placa, Fleming desarrolló el primer rectificador electrónico.

Fleming llamó a su dispositivo rectificador, que adaptó de la bombilla patentada que contiene placas de Edison, una válvula de oscilación. Pero más tarde llegó a ser conocido por otros nombres, incluyendo la válvula Fleming, válvula termiónica, diodo y, especialmente en los Estados Unidos, el tubo de vacío. Fleming patentó la válvula, que funcionaba como detector y rectificador, en 1904: a menudo se considera el nacimiento de la electrónica. Unos años más tarde, Lee De Forest mejoró el tubo de vacío agregando una rejilla de alambre fino entre los electrodos positivos y negativos en el modelo de Fleming. Este cambio permitió un mayor control de la corriente. Los tubos de vacío de este diseño se utilizaron en radios durante varias décadas, así como para televisores y computadoras electrónicas cuando aparecieron esas tecnologías. El propio Fleming estuvo involucrado en la incipiente industria de la televisión al final de su vida, sirviendo como presidente de la Sociedad de Televisión de Londres.

Además de su trabajo de consultoría, Fleming ocupó cargos académicos durante gran parte de su vida. Fue presidente del primer departamento de ingeniería eléctrica de la universidad de Inglaterra desde su establecimiento en el University College de Londres en 1885 hasta su jubilación de esa institución en 1926. A menudo se le atribuye la creación de la regla de la mano derecha para ayudar a sus estudiantes, con los que era muy popular, a determinar fácilmente las relaciones direccionales entre una corriente, su campo magnético y la fuerza electromotriz. Fleming también fue activo con la Sociedad Física de Londres, presentando el discurso inaugural del grupo en 1874 y su discurso final en 1939, cuando tenía 90 años. Por sus logros científicos y de ingeniería, recibió muchos honores y premios, incluida la Medalla Faraday de la Institución de Ingenieros Eléctricos, la Medalla de Oro del Instituto de Ingenieros de Radio y la Medalla Albert de la Royal Society of Arts. Fleming fue nombrado caballero en 1929 y murió, después de una vida notablemente larga y productiva, el 18 de abril de 1945.