John A. Lomax

Nacido como hijo de granjero en Goodman, MS, en 1867, John Lomax desempeñaría un papel central en la grabación, preservación y promoción de canciones folclóricas estadounidenses. Lomax creció en la zona rural de Texas, donde desarrolló un amor por las canciones de vaqueros y se convirtió en un pasatiempo para transcribirlas. Cuando compartió su trabajo con profesores de la Universidad de Texas, lo desalentaron de dedicarse a este pasatiempo; aceptó un trabajo en la universidad y comenzó una carrera en el mundo académico. En 1906, mientras asistía a Harvard para obtener un M. A. en literatura, una vez más se aventuró a compartir sus transcripciones de canciones populares con dos profesores, Barrett Wendell y George Lyman Kittredge. Ambos alentaron a Lomax. Continuó enseñando en la Universidad de Texas después de dejar Harvard, pero también recibió becas para viajes de recolección de canciones. Esto llevó a su primer libro, Cowboy Songs and Other Frontier Ballads, en 1910, un trabajo innovador que ayudó a establecer la validez de la canción folclórica estadounidense fuera de la tradición británica. También se unió al profesor Leonidas Payne para establecer una rama de Texas de la American Folklore Society, una organización comprometida con la preservación del folclore antes de que desapareciera.

La carrera de Lomax cayó en tiempos difíciles cuando perdió su puesto de profesor en 1917 como resultado de la política estatal y universitaria, y se trasladó a Chicago. Durante los siguientes 15 años trabajó en una variedad de trabajos, incluyendo diez años como banquero, y dedicó poco tiempo a coleccionar canciones populares. En 1931, la tragedia personal golpeó a la familia Lomax. John Lomax estuvo postrado en cama durante ocho meses debido a una enfermedad, lo que le hizo perder su trabajo; cuando comenzó a recuperarse, su esposa Bess Brown Lomax murió a la edad de 50 años. John, Jr. animó a su padre a salir al circuito de conferencias para revivir sus espíritus, y en 1933 Lomax comenzó una productiva relación de diez años con la Biblioteca del Congreso. «Durante la siguiente década, John Padre y Alan viajarían decenas de miles de millas y harían miles de grabaciones», escribió Benjamin Filene en Public Memory & American Roots Music. «Lo hicieron no con el desapego de los académicos, sino con el celo de los proselitistas.»La Biblioteca del Congreso proporcionó a los Lomax una máquina de grabación de 315 libras que utilizarían por primera vez en un viaje histórico de recolección de canciones al Sur.

Los Lomax pasaron gran parte de este viaje de 16,000 millas visitando prisiones del Sur, creyendo que los prisioneros que habían sido aislados de las tendencias musicales recientes tendrían más probabilidades de haber conservado canciones folclóricas puras. En una prisión de Louisiana «descubrieron» a Huddie Ledbetter, de 44 años, mejor conocido como Leadbelly, el cantante de folk afroamericano que incorporaría «Midnight Special» y «Goodnight Irene» a la tradición folclórica estadounidense. John y Alan, ambos de Lomax, serían fundamentales para promover la carrera de Leadbelly, presentándolo como un auténtico cantante de la tradición folk. En 1934, John Lomax publicó Baladas Americanas y Canciones Populares, una colección que llevaría a algunos estudiosos a cuestionar sus métodos de transcripción de canciones. «Muchas de las canciones transcritas eran composiciones que Lomax juntó a partir de numerosas variantes (no identificadas)», escribió Current Biography, «y sus selecciones se guiaron por un apego nostálgico a los valores agrarios del pasado.»

Lomax sería nombrado para una serie de cargos prominentes durante los años 30, incluyendo Curador Honorario del Archivo de Canciones Folclóricas Estadounidenses en la Biblioteca del Congreso (1934) y como editor de folclore en el Proyecto de Escritores Federales (1936). Aunque Lomax se retiraría parcialmente en 1940, continuó coleccionando música folk por el resto de su vida y publicó su autobiografía, Adventures of a Ballad Hunter, en 1947. Para el momento de su muerte en 1948, Lomax había ayudado en la colección de más de 10.000 canciones populares para la Biblioteca del Congreso, estableciendo la validez de la canción popular estadounidense y dejando para siempre su huella en la erudición musical estadounidense.