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Houston está una vez más bien representado entre los semifinalistas de este año para los Premios James Beard. Los prestigiosos premios culinarios, considerados los Oscar del mundo de la comida, se otorgan anualmente a chefs, camareros, restauradores, autores y más en una amplia variedad de categorías.

En total, Houston recibió 14 nominaciones el 26 de febrero. Eso es más que el año pasado, cuando la ciudad ganó 11 nominaciones a semifinalistas.

En el Mejor Chef: En la categoría de Texas, los nominados locales incluyen: Dawn Burrell (Kulture), Manabu Horiuchi (Kata Robata), Anita Jaisinghani (Pondicheri), Trong Nguyen (Crawfish & Noodles) y Jason Vaughn (Nancy’s Hustle). Tanto Burrell como Vaughn son semifinalistas por primera vez.

Otros establecimientos de Houston obtuvieron nominaciones en las siguientes categorías. Squable, el restaurante obsesionado con el pan en The Heights, y The Blind Goat, el restaurante Christine Ha’s ganador de Masterchef en Bravery Chef Hall, están nominados al mejor restaurante nuevo de Estados Unidos. Anvil Bar & Refuge ha sido nominado una vez más para el Programa de Barra Sobresaliente.

Hablando de Squable, uno de sus propietarios, Justin Yu, ganador del Premio James Beard, es nominado a Chef Sobresaliente por su trabajo en Theodore Rex. Del mismo modo, Theodore Rex chef de cuisine Kaitlin Steets es un nominado para Chef Estrella en ascenso.

Hugo’s ha sido nominado una vez más a la categoría de Hospitalidad Excepcional, y su propietaria, Tracy Vaught, ha sido nominada de nuevo a la categoría de Restaurador Excepcional. El original Ninfa’s on Navigation repite su nominación como Restaurante Excepcional. Rosie Cannonball ha sido nominada al Mejor Programa de Vinos.

Los nominados de la gran ciudad en la categoría de Mejor Chef: Texas incluyen a los chefs de Austin Kevin Fink (Emmer & Rye), Michael Fojtasek (Olamaie) e Iliana de la Vega (El Naranjo); los chefs de San Antonio Steve McHugh (Cured), Alex Paredes (Carnitas Lonja) y Esaul Ramos (2M Smokehouse); y los chefs de Dallas Misti Norris (Petra and the Beast); Regino Rojas (Revolver Taco Lounge), Teiichi Sakurai (Tei-An) y Donny Sirisavath (Tienda de fideos Khao).

Los nominados restantes son Alexandra Gates (Cochinilla en Marfa), Molly McCook (Ellerbe Fine Foods en Fort Worth), Aldo Mora (Café Central en El Paso), pitmaster «Tootsie» Tomanetz (Snow’s BBQ en Lexington) y Laurie Williamson (Rancho Loma en Talpa).

En general, los bares y restaurantes de Texas obtuvieron nominaciones en varias categorías nacionales, incluida una nominación al Mejor Restaurante Nuevo para Asalariado en Dallas; Las Almas Rotas de Dallas por su Excelente Programa de Bares; Maggie Huff (Homewood en Dallas) y Ricardo «Ricchi» Sánchez (Lingotes en Dallas) por Chef de Repostería Excepcional; Clyde Greenhouse (Estudio de Repostería Kessler en Dallas) y David Norman (Easy Tiger en Austin) por Panadero Excepcional; Larry McGuire de McGuire Moorman Hospitality de Austin por Restaurador Excepcional; Kim McPherson (Bodegas McPherson en Lubbock) y Jeffrey y Michael Stuffings (Cervecería Jester King en Austin) por Productor de Vino, Cerveza o Licores Excepcional; y Bria Downey (Comida de Paloma de Arcilla & Fort Worth) para el Chef Estrella en Ascenso del Año.

El estado ya tiene un ganador del Premio Beard. La semana pasada, la Fundación reconoció a Vera Backyard Bar-B-Que en Brownsville como uno de los seis «Clásicos de América». La categoría reconoce establecimientos, típicamente de propiedad familiar, que son «apreciados por su comida de calidad, su carácter local y su atractivo duradero». Los ganadores anteriores de Texas incluyen Louie Mueller Barbecue (Taylor), El Original Sonny Bryan (Dallas) e Irma (Houston).

Este año será la primera vez bajo las nuevas reglas de la Fundación James Beard que aumentó sus premios de chef de 10 regiones a 12. Esos cambios incluyeron hacer de Texas su propia región para los premios al mejor chef; anteriormente, el Estado de la Estrella Solitaria había sido incluido en el suroeste con Arizona, Colorado, Nuevo México, Oklahoma y Utah.

Estos cambios aseguran que al menos un chef de Texas ganará un Premio James Beard cada año en el futuro. El año pasado, nadie de Texas ganó un premio. Desde 2010, seis chefs de Texas ganaron la categoría Suroeste, dividida en partes iguales entre Houston y Austin.

La fundación ha realizado otros cambios en los últimos años. En 2018, pidió a los votantes que consideraran el comportamiento y la integridad dentro y fuera de la cocina, una respuesta a la era #MeToo que expuso el comportamiento de chefs como Mario Batali. El año pasado, la fundación buscó ampliar la representación de género, raza y etnia diversificando a las personas que eligen a los nominados.

Los semifinalistas son seleccionados por el comité de premios a restaurantes y chefs de la Fundación, compuesto por escritores de alimentos de todo el país, incluidos el crítico del Los Angeles Times Bill Addison, la editora de alimentos de Bloomberg Kate Krader y la crítica de restaurantes del Houston Chronicle Allison Cook. Los finalistas de cada categoría se anunciarán en Filadelfia el 25 de marzo.

La Fundación anunciará los ganadores de sus premios a los medios de comunicación en Nueva York el 24 de abril. Los premios de chef y restaurante se entregarán en Chicago el 4 de mayo.