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El 26 de septiembre de 1679, un fuego feroz consumió el Stellaburgum, el observatorio más fino de Europa, construido por el pionero astrónomo Johannes Hevelius (28 de enero de 1611-28 de enero de 1687) en la ciudad de Danzig, actual Polonia, décadas antes de que El Observatorio de Greenwich y el Observatorio de París existían. Ese día de otoño, Hevelius, cuyos exquisitos grabados lunares se consideran los primeros mapas verdaderos de la Luna y que creía, mucho antes de que se estableciera por consenso científico, que las estrellas en el cielo nocturno eran miles de soles como el nuestro, se había retirado a un jardín fuera de la ciudad, «sintiéndose oprimido por grandes y desacostumbrados problemas, como si presagiara algún desastre», como relató un amigo más tarde en una carta. En ausencia de Hevelius, su cochero había dejado una vela encendida en el establo y la plataforma de madera a través de los techos de las tres casas contiguas de Hevelius, sobre las que estaban montados sus finos instrumentos de bronce y telescopios, se había incendiado. Mientras el fuego continuaba, la gente de la ciudad irrumpió en el observatorio tratando de salvar los preciosos libros encuadernados de Hevelius, tirándolos por las ventanas. Algunos sobrevivieron, otros fueron robados. Sus instrumentos ópticos y casi todos sus abundantes manuscritos sin unir perecieron.

Hevelius en sus últimos años

Hevelius tenía sesenta y ocho años cuando su observatorio fue destruido. Pero a pesar de haber pasado cuarenta años construyendo sus propios instrumentos, haciendo observaciones innovadoras con ellos, y grabando e imprimiendo sus propios libros, frutos del trabajo, la mayoría de los cuales fueron consumidos por el fuego junto con todos sus «Bienes y Esperanzas mundanos», como escribió más tarde en una carta al rey de Francia, se negó a hundirse en la amargura y la resignación. En su lugar, se dispuso a reconstruir el observatorio para poder volver a observar las estrellas.

Su resiliencia fue en gran parte impulsada por la salvación milagrosa de uno de sus manuscritos: su catálogo de estrellas fijas, que contenía los resultados de miles de cálculos de las posiciones de las estrellas realizados durante décadas de observación paciente. El pequeño cuaderno encuadernado en cuero fue el único manuscrito que sobrevivió al incendio, presumiblemente salvado por la hija de Hevelius, Katharina Elisabeth, de 13 años, la única familiar en Danzig en el momento del incendio, que tenía una llave para el estudio de su padre. Medio milenio después, fue redescubierta. En 1971, llegó a la Universidad Brigham Young de Utah, convirtiéndose en la millonésima adquisición de la biblioteca de la institución. Para conmemorar el evento histórico, la universidad publicó un volumen delgado titulado Johannes Hevelius y su Catálogo de Estrellas (biblioteca pública), una crónica inmensurablemente fascinante de la vida y el legado de Hevelius, la odisea de 300 años de su catálogo de estrellas fijas, y cómo cambió nuestro mundo.

El manuscrito de Catalogus Stellarum Fixarum, el catálogo de estrellas fijas de Johannes Hevelius

Hevelius nació en 1611, un año después de que Galileo hubiera hecho sus primeras observaciones con un telescopio, en un momento de gran avance científico y controversia. Su padre, un exitoso comerciante, presionó al joven Johannes para que siguiera sus pasos en lugar de perseguir lo que percibió como el oro tonto de la revolución científica, y envió al niño de nueve años a Polonia para estudiar polaco. (En ese momento, Danzig era parte de la Confederación Prusiana y el idioma nativo de Hevelius era el alemán, algo que su padre veía como un obstáculo para hacer comercio. Cuando el niño regresó a la edad de dieciséis años, suplicó a su padre que le permitiera continuar su educación formal. El anciano finalmente cedió y el joven Hevelius rápidamente se enamoró de las matemáticas, bajo la influencia de su mentor, el aclamado matemático, astrónomo y erudito Peter Krüger. También aprendió latín, el idioma de la mayoría de las publicaciones científicas y la correspondencia internacional, y bajo la atenta mirada de Krüger comenzó a aprender a dibujar, grabar y construir instrumentos rudimentarios de madera y metal. A medida que la vista de Krüger comenzó a deteriorarse, alentó al joven Johannes a tomar parte activa en la parte de observación de la ciencia.

Cuando tenía diecinueve años, Hevelius observó el eclipse solar total de 1630 y vio a Saturno cubrir la Luna en un eclipse lunar raro. Estaba lleno de asombro cósmico, pero no estaba listo, o aún no sabía cómo, para traducir este sentido de propósito en una carrera en astronomía. En cambio, se casó con la hija de un distinguido hombre de negocios y se instaló en la vida cómoda de un comerciante. Pero en 1639, cuando Krüger estaba en su lecho de muerte, instó al joven Hevelius a no desperdiciar su excepcional don. Consciente de que su fin estaba cerca, Krüger lamentó que se perdería el raro eclipse solar que estaba a punto de ocurrir a finales de ese año y exhortó a Hevelius a asumir la tarea histórica de su observación.

Equipo utilizado por Hevelius con un telescopio para proyectar una imagen astronómica en una hoja de papel. Este arreglo fue utilizado en su observación histórica del tránsito de Mercurio el 3 de mayo de 1661.

Las últimas palabras de su maestro despertaron el abandonado pero ardiente amor de Hevelius por la astronomía. El 1 de junio de 1639, observó meticulosamente el eclipse solar, y luego decidió dedicar el resto de su vida a comprender el cosmos. Fiel a la idea de que el descubrimiento revolucionario es el producto de «la reunión de las personas adecuadas en el lugar correcto con el problema correcto», Hevelius aprovechó la fecundidad de su tiempo: justo cuando decidió dedicarse a la astronomía, el telescopio estaba revolucionando el campo y haciendo posibles descubrimientos nunca antes imaginados.

El revolucionario mapa de la Luna de Hevelius

Hevelius estaba particularmente encantado con la Luna y la convirtió en el objetivo de sus primeras observaciones obsesivas. Insatisfecho con los dibujos imprecisos y vagos de su superficie, decidió quejarse de la forma en que lo hacen todos los innovadores, haciendo algo mejor. Girando su modesto telescopio hacia la Luna y reclutando su talento como dibujante y grabador, se propuso crear un mapa grande, completo y delicadamente detallado de su superficie. Pero rápidamente se dio cuenta de que su telescopio no estaba a la altura de la tarea, por lo que decidió construir uno mejor él mismo. En 1647, después de cinco años de trabajo metódico impulsado por este gran talento — paciencia obstinada — Hevelius publicó sus magníficos mapas bajo el título Selenographia.

Una de las fases de la Luna exquisitamente ilustradas de Hevelius de ‘Selenographia’

Uno de sus primeros grandes admiradores fue el famoso viajero inglés Mundy que, al ver los mapas, se maravilló en su diario:

De la Luna ha hecho más de 30 grandes mapas, estampas o peeces de Cobre a la Manera de cada daies que se encresan y disminuyen, descifrando en su tierra y mar, Montañas, valles, tierras, lagos, etts., haciendo en otro pequeño mundo, dando nombres a cada parte, como un pequeño mapa de nuestro mundo.

Los elogios continuaron llegando de toda Europa, pero la mayor validación del mérito de los mapas fue el hecho de que perduraron como los mejores mapas de la Luna durante más de un siglo, a pesar del rápido progreso de las herramientas de observación, la garantía, tal vez, de que lo que distingue a los innovadores del resto no son sus herramientas, sino su visión creativa al usar esas herramientas y su ética de trabajo implacable.

Animado, Hevelius se propuso mejorar sus observaciones, construyendo telescopios más grandes y mejores, con un ojo no parpadeante en su proyecto más importante: la búsqueda de revisar los insignificantes catálogos de estrellas de la época. Los catálogos de estrellas, sabía Hevelius, eran una herramienta esencial para los astrónomos, que les permitía rastrear los cambios que tenían lugar en las constelaciones, cambios que desafiarían profundamente los dogmas religiosos de la época, que representaban al universo como un paisaje estelar estático diseñado por un creador divino hace mucho tiempo. En una época en que el heliocentrismo — el conocimiento de que la tierra gira alrededor del sol, en lugar de viceversa, como afirmaba la iglesia-seguía siendo un concepto novedoso y controvertido, demostrando que el universo era un ecosistema dinámico de cuerpos sería una hazaña importante para la ciencia. Pero los mapas estelares tenían que ser precisos y precisos para poder revelar estos cambios.

Así que, en 1641, poco después de su trigésimo cumpleaños, Hevelius comenzó a construir su observatorio en la azotea. A los tres años de su trabajo, la ciudad de Danzig le obsequió un instrumento astronómico que había estado almacenado en la armería de Danzig durante muchos años, junto con equipos de extinción de incendios, cuyo uso y valor seguían siendo desconocidos. Un artilugio de seis pies conocido como cuadrante azimutal, había sido concebido por Krüger, pero quedó incompleto por su muerte. Una vez más, el mentor de Hevelius estaba dando forma al curso de su vida, incluso desde la tumba: Hevelius completó el instrumento, lo montó en la torre de su observatorio y comenzó a hacer observaciones con él. Con su capacidad para medir las distancias angulares entre estrellas vecinas, se convirtió en una herramienta clave en la finalización de su catálogo estelar. Mucho antes de la invención del círculo meridiano, Hevelius usó su instrumento para registrar coordenadas de acuerdo con lo que era esencialmente una línea ecuatorial.

Hevelius y su gran cuadrante azimutal, que utilizó para realizar muchas de las mediciones de su catálogo de estrellas fijas

Durante los dieciséis años siguientes, Hevelius amplió su observatorio y lo equipó con los mejores instrumentos que pudo construir o adquirir. El suyo se convirtió en el mejor observatorio de Europa.

Pero quizás el evento más importante en la vida y carrera de Hevelius no fue uno de ciencia, sino de romance, o, más bien, una exquisita fusión de los dos. Cuando tenía 55 años, viudo durante más de un año, Hevelius se casó con una joven llamada Elisabeth Koopman, la hija de un conocido suyo, un comerciante de Danzig. Hevelio había conocido a Isabel, muchos años menor que él, desde que era una niña, cuando ella le había implorado que le enseñara astronomía. De joven, había renovado su petición, envolviendo a la ahora venerada astrónoma con admiración y, pronto, adoración. Una biografía alemana la cita exclamando una noche, mientras mira a través del telescopio de Hevelius:

Permanecer y mirar aquí siempre, que se me permita explorar y proclamar con ustedes la maravilla de los cielos; ¡eso me haría perfectamente feliz!

Fue, esencialmente, una propuesta de matrimonio, que Hevelius aceptó con mucho gusto. Se casaron en la Iglesia de Santa Catalina en 1663. Johannes tenía 52 años; Elisabeth tenía 17. Antes de retroceder en el juicio moderno, es importante tener en cuenta que tales uniones estaban lejos de ser infrecuentes en ese momento. Pero tal vez lo que es más importante, a menudo son la única manera de que las mujeres, a las que se les prohíbe la mayor parte de la educación formal y el trabajo académico, tengan acceso a actividades creativas e intelectuales a través de una especie de aprendizaje conyugal.

Hevelius y Elisabeth observando en el sextante de bronce de seis pies

Eso es precisamente lo que hizo la joven Elisabeth, que había desarrollado un interés activo en la astronomía a una edad temprana. Hevelius vio en ella una mente afín, y comenzaron a hacer observaciones astronómicas juntos mientras dominaba la nave. Casi dos siglos antes de Maria Mitchell, Elisabeth Hevelius se convirtió en la primera astrónoma occidental. Mientras tanto, ella envalentonó a su esposo, otra biografía cita sus palabras de aliento más frecuentes para él:

Nada es más dulce que saberlo todo, y el entusiasmo por todas las buenas artes trae, en algún momento u otro, excelentes recompensas.

En los años siguientes a su matrimonio, Isabel continuó observando las estrellas, pero también dio a luz a cuatro hijos: un niño, que murió en la infancia, y tres niñas. Mientras tanto, trabajó junto a Hevelius para completar el catálogo de estrellas que se había convertido en el santo grial de su carrera científica y su mayor esperanza de un legado duradero. En uno de sus libros, Hevelius, quien habló muy bien de las habilidades científicas de Isabel y la llamó la «ayudante fiel de las Observaciones nocturnas» en una carta al rey de Francia, incluyó un grabado del dúo haciendo una observación juntos.

Con la ayuda de Isabel, Hevelius publicó los primeros mapas estelares de una serie planificada en 1673. Lo más extraordinario de ellos fue que, como explicó en el prefacio, había hecho la mayoría de las observaciones no con un telescopio, sino a simple vista, un método práctico que favorecía, a pesar de reconocer las ventajas teóricas de los telescopios. Fue una declaración controvertida en la edad de oro de los estudios telescópicos, que causó un tumulto entre los astrónomos de Europa, pero la asombrosa precisión de Hevelius habló por sí misma y lo estableció como el último y más grande de los observadores de estrellas a ojo desnudo.

Dibujos del cometa Hevelius
Los dibujos de cometa de Hevelius

Pero el incendio que destruyó el observatorio de Hevelius en 1679 casi detuvo su búsqueda de catalogar las estrellas. Desesperado por reanudar su proyecto, Hevelius escribió al rey francés Luis XIV, uno de sus mecenas de toda la vida, una lírica y sincera súplica de apoyo financiero. La carta se erige como un ejemplo exquisito del arte de preguntar, así como el curioso testimonio de cuán profundamente la piedad religiosa impregnó las mentes incluso de los científicos más dedicados de la época:

El Rey más ilustre y poderoso, el Señor más benévolo: Tu gran Favor y tu incomparable Misericordia siempre me han estimulado a esparcir con diligencia las Semillas de mi Gratitud y a sembrarlas en el Seno de Urania, de modo que he puesto en los Cielos cerca de setecientas Estrellas que antes no estaban allí, y he nombrado a algunas de ellas en honor a tu Majestad. . .

Pero, por desgracia, ¿este Fruto de los Trabajos de mi Era verá alguna vez la Luz del Día? Porque nadie sabe lo que trae la Oscuridad de la Noche. Ay y ay, cuán multitudinarias son las Desgracias que envuelven la Vida del Hombre. Todos mis Bienes y Esperanzas mundanos han sido volcados en el Espacio de una Hora.

El rumor de la terrible Conflagración que ha destruido mi Torre astronómica, sin duda, ya ha corrido rápidamente a París. Ahora vengo corriendo a Vuestra Majestad como Heraldo de este gran Dolor, vestido de Cilicio y Ceniza, profundamente afligido por esta Visita de Aquel Que juzga todas las Cosas.

Que las Ventanas del Alma Humana nunca más vean una conflagración como la que devoró mis tres Casas

Fueron salvados por la Misericordia de Dios .. Las Obras inmortales de Kepler, que compré a su Hijo, mi Catálogo de Estrellas, mi Globo Celestial Nuevo y Mejorado, y los trece Volúmenes de mi Correspondencia con Hombres eruditos y la Cabeza Coronada de todas las Tierras.

Pero las Llamas crueles han consumido todas las Máquinas e Instrumentos concebidos por un largo Estudio y construidos, por desgracia, a un costo tan grande, Consumieron también la Imprenta con Letras consumed consumieron, finalmente, mi Fortuna y los medios que la Misericordia de Dios me había concedido para servir a la Ciencia Real.

Si tal Daño me aplastara hasta el Suelo, a mí, cuyos Mechones están Canosos y que no estoy lejos de mi Fin Señalado, ¿podría un Hombre razonable echarme la Culpa por ello? Sin embargo, con la Ayuda de mis muchos Amigos, espero poder restaurar mi Espécula observatoria, e implorarte, Monarca Ilustre que tantas veces has manifestado Generosidad Real hacia mí, que insufle, con alguna muestra de tu Generosidad, una nueva Vida a la Obra que aún puede estar ante mí. Entonces ya no lloraré más mi cruel Desgracia, y la vuestra, Noble Majestad, será Fama eterna para toda la Posteridad.

El rey, movido, concedió su petición. Pero el apoyo más generoso vino del rey de Polonia, que concedió a Hevelius un estipendio anual de 1.000 gulden de Danzig por el resto de su vida. El astrónomo continuó así para reanudar sus observaciones y terminar sus publicaciones.

En octubre de 1681, el escritor francés Jean-François Regnard visitó el observatorio recién reconstruido y se maravilló en su poco conocido diario no solo de los prolíficos escritos de Hevelius y su impresionante proto-rolodex, sino también de su sublime polinización cruzada de arte y ciencia:

Sus obras, cuyo número supera toda creencia are están llenas de platos hechos con su propia mano: nos las mostró todas, además de quince grandes volúmenes, tan gruesos como las Vidas de los Santos, llenos de cartas que los hombres más eruditos de todo el mundo le habían escrito sobre varios temas.

Mapa de las constelaciones de ‘Prodromus Astronomiae’

Pero Hevelius seguía preocupado por la finalización de su catálogo de las estrellas, que se había convertido en su tarea más consumidora y su mayor esperanza de legado. Por desgracia, nunca lo logró completamente, al menos no como creador único. El 28 de enero de 1687, la fecha exacta de su cumpleaños número 76, Hevelius murió, habiendo superado la esperanza de vida de la época por décadas. Pero Elisabeth, que lo había ayudado en el catálogo todo el tiempo, se encargó de terminar la búsqueda de toda la vida de Hevelius. Completó el libro, dedicándolo al generoso monarca polaco. El catálogo terminado incluía más de 600 estrellas nuevas que Johannes y Elisabeth habían observado, así como una docena de constelaciones nuevas, cuyos nombres, como los dio Hevelius, los astrónomos todavía usan hoy en día.

Una de las placas de Hevelius representa una nueva constelación que descubrió, el Lince, llamada así por la nitidez de la visión necesaria para ver sus tenues estrellas
Hércules con la nueva constelación Cerbero

Isabel guardó el manuscrito cuidadosamente hasta su muerte en 1693, a la edad de 46 años. Dejó a cada una de sus tres hijas un juego completo de las obras publicadas de Hevelius. La mayor, Katharina, que de adolescente había salvado el catálogo de estrellas de su padre del fatídico fuego, heredó adecuadamente una copia bellamente iluminada del libro, preparada originalmente como regalo para Luis XIV. Pero una vez que Katharina se casó, su marido vendió la mayoría de los preciados libros de Hevelius a un museo en Rusia. El manuscrito del catálogo de estrellas que había sobrevivido al incendio fue pasado por alto. Irónicamente, el codicioso yerno no creía que la obra maestra de Hevelius fuera lo suficientemente valiosa como para venderla.

Pero la historia del catálogo de estrellas y su milagrosa supervivencia no termina ahí: En 1734, durante el asedio sajón-ruso de Danzig, el fuego de artillería alcanzó la casa del yerno y destruyó la mayor parte de la propiedad. Una bomba cayó directamente en la habitación donde se guardaban los manuscritos e instrumentos de Hevelius, destruyendo casi todos los manuscritos no encuadernados. Pero el catálogo de estrellas de alguna manera sobrevivió una vez más. Durante los dos siglos siguientes, llegó al Instituto de Tecnología de Danzig. Luego, cuando estalló la Segunda Guerra Mundial, la administración alemana evacuó la biblioteca del Instituto a un pueblo cercano, donde fue casi completamente destruida en los últimos días de la guerra. Y sin embargo, el catálogo de estrellas, por otro golpe de misteriosa fortuna, sobrevivió a su tercer asalto con fuego. Este extraño fénix de la ciencia finalmente llegó a la Universidad Brigham Young en 1971, donde se ha mantenido a salvo del fuego y el azufre en las décadas posteriores.

El manuscrito del catálogo de estrellas fijas que aparece frente a una copia de la publicación póstuma ‘Prodromus Astronomiae’ (1690), abierta a la portada de la versión impresa del catálogo de estrellas impreso

Complementa la fascinante joya agotada Johannes Hevelius y Su Catálogo de Estrellas con esta guía de campo moderna para observar las estrellas a ojo desnudo, para luego volver a visitar la sabiduría de la pionera astrónoma Maria Mitchell sobre la educación y la mujer en la ciencia.