Derby Blue Plaques

Le Premier Astronome Royal
Dans le cadre du programme en cours du Conseil de Derby visant à reconnaître les personnages historiques clés du passé de la ville, une plaque bleue est placée sur l’ancienne horloge au 28 Queen Street – la maison de deux résidents importants de Derby. Le premier d’entre eux était John Flamsteed, qui a hérité de la maison de son père en 1688 et l’a utilisée pour des visites. Flamsteed est surtout connu pour son travail à l’Observatoire royal de Greenwich, mais ses influences s’étendent beaucoup plus loin et son parcours professionnel était presque très différent.Le dernier résident était Joseph Wright.

La plaque bleue de John Flamsteed

La jeunesse de Flamsteed a façonné ses intérêts d’une manière qu’il n’avait pas planifiée.
John est né le 19 août 1646 à Denby, dans le Derbyshire et a brièvement fait ses études à la Derby school où il s’est d’abord intéressé au latin et à l’histoire. Sa mauvaise santé chronique l’a fait sortir de l’école, retardant également ses études universitaires, et c’est pendant cette période – coincé à la maison, aidant son père veuf – qu’il a appris l’astronomie. Il a été grandement inspiré par Johannes de Sacrobosco et sa première éclipse solaire partielle en 1662 et, à l’âge de 19 ans, il a commencé à nouer de nouvelles amitiés avec d’autres dévots, écrivant ensuite un article pour William Litchford sur la conception des quadrants et des tables de latitude de l’astronome pour Derby. Finalement, Flamsteed a pu s’inscrire à l’université et a commencé ses études à Cambridge en 1670, à l’âge de 24 ans.

L’ancienne maison de John Flamsteed

John Flamsteed est devenu le premier astronome royal.

En 1674, John est diplômé du Jesus College de Cambridge et est nommé premier Astronome royal, un poste qui implique un déménagement à Londres et une allocation de 100 £ par an, délivrée par Charles II. L’année suivante, l’Observatoire Royal de Greenwich est fondé et Flamsteed a l’honneur de poser la première pierre. Pendant qu’il y travaillait et y vivait – l’observatoire devenant sa maison en 1684 – il a catalogué plus de 3000 étoiles, a été nommé membre de la Royal Society, a calculé avec précision les éclipses solaires de 1666 et 1668 et a fait un certain nombre de découvertes importantes. Sans doute le plus intéressant selon les normes actuelles est qu’il a fait le premier enregistrement d’Uranus en décembre 1690, bien qu’il ait été noté à tort comme l’étoile 34 Tauri au début. Isaac Newton, dont les conférences ont été admirées par Flamsteed à l’université, est devenu un critique et un rival en 1681 car ils contestaient la nature des comètes et l’accès de Newton aux informations de Flamsteed.

John Flamsteed

Il y avait plus à John Flamsteed qu’à être l’Astronome Royal.

Ce poste convoité n’était pas le seul rôle que John a assumé pendant sa vie d’adulte – il était également prêtre de la paroisse de Burstow dans le Surrey et un mari dévoué à sa femme Margaret. Il avait d’abord occupé un poste très différent à Greenwich dans le Derbyshire, après avoir été ordonné diacre, mais en 1684, il s’installa dans le Surrey et occupa avec succès les deux postes jusqu’à sa mort. Sa femme Margaret, qui lui a survécu, a joué un rôle important dans son impact posthume sur son domaine de deux manières: au début, elle a pris possession de tout son travail et de son équipement, ce qui signifie que certains éléments importants ont été perdus, mais elle a ensuite édité et publié deux ouvrages sous son nom. Le premier était l’Historia Coelestis Brittannica en 1725 – un catalogue qui est considéré comme la première contribution significative à l’observatoire – et le second était son Atlas Coelestis en 1729.

La mort de Flamsteed et son héritage dans le monde de l’astronomie.

John est décédé le 31 décembre 1719 dans sa paroisse de Burstow, où il a également été enterré et un vitrail a été installé en son honneur. Comme tous les fils bien-aimés de Derby, il y a les mémoriaux habituels en place pour se souvenir de la vie et de l’œuvre de Flamsteed, tels que le lieu susmentionné dans le schéma de plaque bleue de la ville et une série d’établissements d’enseignement nommés en son honneur; cependant, les dédicaces à ce premier astronome Royal vont beaucoup plus loin que Derby, Burstow ou même Greenwich. L’observatoire royal abrite un buste de l’homme dans le musée et ils ont nommé leur société astronomique d’après lui, mais il y a aussi un astéroïde portant son nom et un cratère sur la lune. Il a peut-être ébouriffé quelques plumes avec ses pairs de son vivant et a été considéré comme un homme faible et maladif, mais dans la mort, le travail laissé derrière lui et les nombreux hommages montrent exactement ce qu’il représentait pour l’observatoire et pour notre connaissance de l’astronomie.