The two sides of John Bright, the mill-owning Rochdale radical who helped change the world

Der Sturz der Statue des Sklavenhändlers Edward Colston in Bristol – und der anschließende Einbruch in den Hafen der Stadt – hat eine wütende Debatte über die Denkmäler der Nation ausgelöst.

Das Oriel College an der Universität Oxford will sein umstrittenes Abbild von Cecil Rhodes entfernen, während in London und Shrewsbury auch Forderungen laut werden, Tribute an den Kolonialisten Robert Clive loszuwerden.

Es gab sogar Forderungen, Liverpools Penny Lane – berühmt im Beatles-Song verewigt – umzubenennen, weil sie scheinbar fälschlicherweise nach dem Sklavenschiffbesitzer James Penny benannt wurde.

Aber während Räte im ganzen Land im Zuge von Antirassismus-Protesten Überprüfungen ihrer Statuen vornehmen, ist es unwahrscheinlich, dass Skulpturen einer historischen Figur aus Greater Manchester auf der Hitliste eines Aktivisten stehen.

John Bright war ein Rochdale Mühlenbesitzer und Liberaler Abgeordneter für Manchester zwischen 1847 und 1857.

Vielleicht am besten bekannt für seine Rolle bei der Abschaffung der Maisgesetze, war er auch berühmt für seine Anti-Sklaverei und einen tiefgreifenden Einfluss auf US-Präsident Abraham Lincoln.

Tatsächlich war sein Einfluss auf Lincoln so groß, dass ein langjähriges Zeugnis von Bright, das seine Wiederwahl forderte, nach seiner Ermordung in Lincolns Tasche gefunden wurde.

Bright-Statuen befinden sich im Broadfield Park in Rochdale, am Albert Square in Manchester und im Birmingham Museum and Art Gallery.

Der in Rochdale geborene Radikale war ein Quäker, dessen religiöse Ansichten seinen Pazifismus und seine Opposition gegen den Sklavenhandel prägten.

Der Historiker AJP Taylor sagte, er habe ‚mehr als jeder andere Mann‘ getan, um zu verhindern, dass Großbritannien während des amerikanischen Bürgerkriegs auf der Seite des Pro-Sklaverei-Südens intervenierte.

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Karikatur von John Bright in einer Ausgabe von Vanity Fair aus dem 19.Jahrhundert (Bild: Wikimedia Commons)

Dr. Mike Brennan – ein pensionierter Geschichtslehrer aus Rochdale, der Bright eingehend studiert hat – sagt, seine Kampagnenmethoden seien dreifach.

Wie angesichts seines Rufs als großer Redner zu erwarten war, gehörten dazu Reden als Abgeordneter und bei großen öffentlichen Veranstaltungen sowie die Veröffentlichung seiner Ansichten in Broschüren und Büchern.

„Denken Sie auch daran, dass Berichte über seine parlamentarische Arbeit im 19.Jahrhundert die Seiten jeder lokalen und nationalen Zeitung erreichten“, fügt Dr. Brennan hinzu.

„Sie lieferten fertige Kopien und waren ein zentrales Merkmal der Nachrichten. In Rochdale gab es zu dieser Zeit zwei große Zeitungen. Die erste war der Rochdale Observer, eine liberale Zeitung und die Rochdale Times, eine Tory-Zeitung. Die Tiefe der Konten hing davon ab, wer von ihnen berichtete!“

Der Baumwollhandel war in den 1860er Jahren für Lancashire von großer Bedeutung, und ein Großteil der Grafschaft hing vom Überleben der Industrie ab.

Während des amerikanischen Bürgerkriegs verursachte eine Seeblockade der Konföderierten Häfen einen Mangel an Baumwollvorräten, was zu Massenarbeitslosigkeit, Armut und Not führte.

Aber die Unterstützung für Abraham Lincoln – der versprach, den atlantischen Sklavenhandel zu beenden – und den Norden hielt unter den Arbeitern in der Region fest.

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Die Abolitionistin und Frauenrechtlerin Sojourner Truth trifft US-Präsident Abraham Lincoln in diesem Druck zum Gedenken an das Ende der Sklaverei (Bild: Getty Images)

Rochdales Loyalität gegenüber dem Norden verdankte Brights Reden viel, aber es war auch zu seinen liberalen Traditionen und starken Verbindungen zur Genossenschaftsbewegung und zum Chartismus.

Die berühmte Cotton Famine Road der Stadt wurde zu dieser Zeit gebaut, nachdem Aktivisten erfolgreich für das Public Works Act von 1863 geworben hatten, das es den Führern ermöglichte, wichtige bürgerliche Verbesserungen zu finanzieren.

In einem Brief an den republikanischen Senator Charles Sumner – durch den er seine Verbindung zu Lincoln herstellte – schrieb Bright: ‚Unsere Arbeiterklasse ist mit dir und gegen den Süden‘.

Ihre Unterstützung wurde in der Manchester Free Trade Hall im Dezember 1862 deutlich, wo Arbeiter, die von Bright beeinflusst worden waren, dem Präsidenten ihre volle Unterstützung zusagten.

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Cotton Famine Road über Rooley Moor in Rochdale

Bright zog Parallelen zur Unterdrückung schwarzer Sklaven in den Vereinigten Staaten und der britischen Arbeiterklasse, aber sein Wohlwollen als Arbeitgeber wurde in Frage gestellt.

Trotz seines Rufs als Verfechter der Unterdrückten war Bright gegen Fabrikgesetze, Gewerkschaften und Sozialreformen, während die Arbeiter in seinen Fabriken in einigen der schlimmsten Slums von Rochdale lebten.

„Die Bedingungen aller Mühlenarbeiter waren schlecht“, sagt Dr. Brennan. „Die Bright Mills befanden sich direkt an der Whitworth Road und eine Viertelmeile entfernt befand sich der“Gank“, ein berüchtigter Slum, der durch die Toad Lane, einen weiteren berühmten Ort in Rochdale, ins Stadtzentrum führt.

„Die Einwohnerzahl der Stadt stieg von etwa 40.000 im Jahr 1801 auf 120.000 im Jahr 1861, aber die Wohnungen besetzten die gleichen Grenzen. Das heißt nicht, dass dies akzeptabel war, aber erst als die Stadt 1856 ein Bezirk wurde, konnte die Stadt beginnen, diese Probleme anzugehen.“

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John Bright’s Fieldhouse Mill, im Hintergrund dieses Bildes von 1967(Bild: Dr. Neil Clifton )

Zur Zeit der Baumwollhungersnot befürwortete Bright auch, den Armen eher Kredite als Spenden zu geben, um ihnen zu helfen, und argumentierte dasselbe gegenüber den Armenrechtskommissaren.

„Es war ein Fall von „Der Prophet ist nicht ohne Ehre, außer in seinem eigenen Land“, sagt Dr. Brennan. „Er wurde als Kandidat für MP von der lokalen liberalen Vereinigung in den 1840er Jahren vorgeschlagen, aber das wurde außer Kraft gesetzt und er wurde von William Sharman Crawford, einem sehr radikalen MP von den Chartisten unterstützt ersetzt.“

Aber das Leiden seiner Arbeiter war ihm nicht gleichgültig. Im Dezember 1862 schrieb er an seinen Freund Sumner und fragte, ob ein paar Ladungen Mehl kommen könnten, sagen wir 50.000 Barrel, als Geschenk von Personen in Ihren nördlichen Staaten an die Arbeiter in Lancashire.

Aber während seine Position als Mühlenbesitzer die Sicht der Menschen auf ihn in Rochdale immer beeinflusst haben mag, war Bright nach den Maßstäben seiner Zeit weitaus mitfühlender als die meisten anderen.

„Er war gegen das Konzept der Sklaverei, das eine Person als Besitz sah, nicht als einen Menschen, der innerhalb der damaligen Gesetze gekauft, verkauft und sogar getötet werden konnte“, fügt Dr. Brennan hinzu.

„Das war bei Mühlenarbeitern nicht der Fall, und nur sehr wenige Mühlenbesitzer hätten eine andere Ansicht gehabt, selbst Männer wie John Fielden, der Mühlenbesitzer und Fabrikreformer von Todmorden, der von 1832 bis 1848 Abgeordneter für Oldham war.“

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Statue von John Bright, in Broadfield Park, Rochdale

Bright wird auch für seine gegenteilige Haltung zur Ausweitung der Abstimmung kritisiert – Schreiben gegen das Frauenwahlrecht und Weigerung, sich den zukunftsorientierteren Chartisten anzuschließen.

Inzwischen hat Dr. Brennans Forschung herausgefunden, dass Brights Name selten in veröffentlichten Beiträgen zum Cotton Famine Relief Fund erscheint, obwohl dies auf seine religiösen Überzeugungen zurückzuführen sein könnte.

„Die Nächstenliebe geschah in aller Stille nach der alten Evangeliumsmaxime, die linke Hand nicht wissen zu lassen, was die Rechte tat“, sagte der Lokalhistoriker.

Ebenso wenig die Namen der prominenten Bürger der Stadt, die ihre Wohltätigkeitsarbeit im Allgemeinen verschwiegen und nicht an einer Art ‚Spendenwettbewerb‘ teilnehmen wollten.

John Bright wurde 1811 geboren und erbte das Familienunternehmen mit seinen beiden Brüdern Jacob und Thomas nach dem Ruhestand ihres Vaters, obwohl dieser die Fieldhouse Mills leitete.

Obwohl er mit 16 Jahren in die Baumwollindustrie eintrat, war John politischer eingestellt und schnitt sich sowohl als Schriftsteller als auch als Redner in der Kampagne gegen eine Kirchensteuer in Rochdale in den späten 1830er Jahren die Zähne aus.

Sein Gegner war der Reverend William Hay, Vikar von Rochdale und Richter, der den Riot Act in Peterloo las.

Von dort ging Bright mit Reden in Manchester auf die regionale Bühne und wurde zu einer der Hauptfiguren der Kampagne gegen die Kirchensteuer.

Seine Freundschaft mit Richard Cobden – mit dem er die Anti-Corn Law League gründete – stammt aus dieser Zeit, und es war Bright, der Cobden überredete, in den 1860er Jahren als Abgeordneter für Rochdale zu kandidieren.

Bright war ein engagierter Pazifist und verlor seinen Sitz als Manchesters Abgeordneter aufgrund seiner Haltung zum Krimkrieg. Seine Frustration über sein Versagen, den Konflikt zu stoppen, löste auch einen schweren Nervenzusammenbruch aus.

Innerhalb weniger Monate nach seiner Niederlage wurde er jedoch zum Abgeordneten für Birmingham gewählt, eine Position, die er für den Rest seines Lebens innehatte.

Bright diente auch als MP für Durham zwischen 1843 und 1847.

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Der überzeugte Brexiteer Bill Cash MP schrieb eine Biographie von John Bright, mit dem er entfernt verwandt ist(Bild: Getty Images)

Sein entfernter Verwandter, der erfahrene Abgeordnete Bill Cash, veröffentlichte eine Biographie über ihn mit dem Titel John Bright: Staatsmann, Redner, Agitator.

Während Bright in William Gladstones Kabinett diente, glaubt Cash, dass die ‚erstaunliche Menge‘, die er zu Lebzeiten erreicht hat, übersehen worden sein könnte, da er selbst nie Premierminister war.

Im Vorfeld der Veröffentlichung des Buches sagte er, Bright habe jede Kampagne gewonnen, die er gekämpft habe – von der Aufhebung der Maisgesetze bis zur Übernahme der Aristokratie in Irland und dem Drängen auf eine gerechtere Behandlung in den Kolonien Indiens.

Er agitierte auch erfolgreich für parlamentarische Reformen und förderte Freihandels- und Religionsfreiheit, sowie prägte Phrasen wie ‚Auspeitschen eines toten Pferdes‘ und ‚England ist die Mutter aller Parlamente‘.

Bright’s Statue in Broadfield Park, Rochdale, trägt die Worte ‚Rochdale’s greatest townsman‘.

Dr. Brennan sagt, dass sein Platz in der Geschichte der Stadt zwar gesichert ist, dieser besondere Anspruch jedoch zur Debatte steht.

Thomas Livesey, ein weiterer radikaler Mühlenbesitzer, konnte diesen Beinamen beanspruchen – ein lebenslanger Chartist, an dessen Beerdigung 1864 der gesamte Rat und mehr als 40.000 Mitglieder der Öffentlichkeit teilnahmen.

Er und Bright hatten ein etwas ambivalentes Verhältnis. Bright beschrieb ihn als ‚Diamant, wenn auch etwas Rohschliff‘. Und Livesey, auf die Frage, ob Bright als MP stehen sollte, antwortete ‚Ja, wenn sie niemanden besser finden können‘.

Aber könnte Brights Erbe als radikaler Sozialreformer in einer Zeit, in der über Denkmäler für Sklavenhändler und Imperialisten diskutiert wird, reif für eine Wiederbelebung sein?

„Brights Statue sollte bleiben, weil er die Stadt auf die nationale und internationale Landkarte gesetzt hat“, sagt Dr. Brennan.

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“ Er war ein engagierter Pazifist und absolut gegen die Institution der Sklaverei. Livesey machte die Arbeit in der Stadt, Bright sprach draußen. Wir haben nur sehr wenige Statuen, und ich möchte keine verlieren, vor allem, weil wir dadurch in den Händen von Dame Gracie Fields bleiben würden. Sie verbrachte noch weniger Zeit in der Stadt als Bright, also muss er bleiben!“