Michell, Johann von

( b. Nottinghamshire , England, 1724; d. Thornhill, in der Nähe von Leeds, England, 21 April 1793)

Astronomie.

Michell verdiente sich einen festen Platz in der Geschichte der Sternenastronomie für zwei wichtige Leistungen: Er war der erste, der eine realistische Schätzung der Entfernung zu den Sternen machte, und er entdeckte die Existenz von physischen Doppelsternen. Er wurde in Cambridge ausgebildet. Nach seinem Abschluss am Queens’College mit dem M.A. (1752) und dem B.D. (1761) hatte er den Woodwardian Chair of Geology in Cambridge inne (1762-1764). 1767 wurde er zum Rektor der St. Michael’s Church in Thornhill in der Nähe von Leeds ernannt – ein Posten, den er für den Rest seines Lebens innehatte. Er ist in Thornhill begraben, wo das Pfarrregister ihn als achtundsechzig Jahre alt beschreibt (daher die Vermutung, dass er 1724 geboren wurde).

Michells veröffentlichte wissenschaftliche Arbeit, die ihm 1760 die Wahl in die Royal Society einbrachte, deckte viele Themen ab, darunter die Ursache von Erdbeben (1760), Beobachtungen des Kometen vom Januar 1760, eine Methode zur Messung von Längengraden „auf Parallelen des Äquators“ (1766) und eine unabhängige Entdeckung mit Coulomb der Torsionswaage (1784). Seine größten Leistungen waren zwei Untersuchungen, die in den Philosophical Transactions der Royal Society veröffentlicht wurden: „Eine Untersuchung der wahrscheinlichen Parallaxe und Größe der Fixsterne anhand der Lichtmenge, die sie uns bieten, und der besonderen Umstände ihrer Situation“ (1767) und „Über die Mittel zur Entdeckung der Entfernung, Größe usw. von den Fixsternen“ (1784).

In der ersten dieser Arbeiten wies Michell darauf hin, dass die Häufigkeit der Winkeltrennung enger Sternenpaare, die zu dieser Zeit bekannt waren, stark von dem abwich, was man für die Projektion von Sternen erwarten konnte gleichmäßig im Raum verteilt — es schien eine übermäßige Anzahl enger Paare zu geben — und laut Michell: „… Die natürliche Schlussfolgerung daraus ist, dass es sehr wahrscheinlich und neben einer Gewissheit im Allgemeinen ist, dass solche Doppelsterne, die aus zwei oder mehr Sternen zu bestehen scheinen, die sehr nahe beieinander liegen, in Wirklichkeit aus Sternen bestehen, die fast beieinander liegen und unter dem Einfluss eines allgemeinen Gesetzes stehen … aus welchem Grund auch immer dies zurückzuführen sein mag, sei es auf ihre gegenseitige Gravitation oder auf ein anderes Gesetz oder eine andere Ernennung des Schöpfers.“ Die Direktheit von Michells Sprache lässt vielleicht zu wünschen übrig; aber die unbestreitbare Logik seiner Argumente gab einen überzeugenden theoretischen Beweis für die Existenz physikalischer Doppelsterne am Himmel, lange bevor Herschel (1803) einen überzeugenden Beobachtungsbeweis lieferte.

Michells zweite große Errungenschaft war eine realistische Schätzung der Entfernung zu den Sternen, und er schaffte es mehr als ein halbes Jahrhundert, bevor die erste Parallaxe eines Fixsterns gemessen worden war. Sein Argument war sehr ordentlich und kann als Vorläufer der „photometrischen“ Parallaxen des zwanzigsten Jahrhunderts angesehen werden. Michell bemerkte, dass Saturn in Opposition am Himmel so hell erscheint wie der Stern Vega und eine scheinbare Scheibe von etwa zwanzig Sekunden Durchmesser aufweist, eine, die von der Sonne aus als siebzehn Sekunden lang gesehen werden würde. Daher fängt die beleuchtete Hemisphäre des Saturn deutlich ab (17/3600)2(│/720)2 von dem Licht, das die Sonne aussendet.

Nun — und das ist wesentlich — wenn die Sonne und Vega von gleicher intrinsischer Helligkeit wären und Vegas scheinbare Helligkeit gleich der des Saturn ist, folgt daraus (aus dem bereits von Bouguer festgelegten inversen quadratischen Gesetz der Helligkeitsdämpfung), dass Vega (360O / 17) (72O / │) oder 48.500 mal so weit von der Sonne entfernt sein muss wie Saturn. Da Saturn bekanntermaßen 9,5 mal so weit von der Sonne entfernt ist wie die Erde, sollte die Entfernung zu Vega 9,5 X 48.500 oder etwa 460.000 astronomische Einheiten betragen.

Obwohl dieser Wert nur etwa ein Viertel der tatsächlichen Entfernung von Vega darstellt, die erstmals 1837 von K. F. G. W. Struve trigonometrisch gemessen wurde (die Entfernung resultiert aus Vegas an sich viel heller als die Sonne), war Michells Wert die erste realistische Schätzung der Entfernung zu einem Stern.

Michell war anscheinend ein Mann mit großen Interessen, einschließlich Musik. Der Überlieferung nach war William Herschel während seiner Jahre als junger Musiker in Yorkshire ein häufiger Gast in Thornhill,und er soll sogar seine Einführung in das Spiegelschleifen von Michell erhalten haben. Es gibt, jedoch, Kein wirklicher Beweis dafür, dass Herschel sich vor seinem Umzug nach Bath einige Jahre später der astronomischen Beobachtung zuwandte; und die Geschichte seiner Lehre bei Michell kann, deshalb, apokryph sein.

BIBLIOGRAPHIE

I. Originalwerke. Michells Papiere erschienen hauptsächlich in den Philosophical Transactions der Royal Society und enthalten „Vermutungen über die Ursache und Beobachtungen über die Phänomene von Erdbeben“, 51 , pt. 2 (1760), 566-634, ebenfalls separat veröffentlicht (London, 1760); „Beobachtungen auf demselben Kometen“, ebd., 466-467; „Eine Empfehlung von Hadleys Quadrant für die Vermessung“, ebd., 55 (1765), 70-78, ebenfalls separat veröffentlicht (London, 1765); „Proposal of a Method for Measuring Degrees of Longitude On Parallels of the Equator“, 56 (1766), 119-125, ebenfalls separat veröffentlicht (London, 1767); „Eine Untersuchung der wahrscheinlichen Parallaxe und Größe der Fixsterne anhand der Lichtmenge, die sie uns bieten“, ebd., 57 (1767), 234-264, ebenfalls separat veröffentlicht (London, 1768); und „Über die Mittel zur Entdeckung der Entfernung, Größe usw. von den Fixsternen“, ebd., 74 (1784),35–57.

Michell war auch Autor einer Abhandlung über künstliche Magnete (Cambridge, 1750; 2nd ed., 1751), ins Französische übersetzt als Traité sur les aimans artificiels (Paris, 1752); und De arte medendi apud priscos musices (London, 1766; 1783).

II. Sekundärliteratur. Siehe Archibald Geikie, Memoiren von John Michell (Cambridge, 1918); und Wörterbuch der nationalen Biographie, XIII, 333-334.

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