John Sulston

John Sulston wurde am 24.März 1942 in Buckinghamshire als Sohn eines Pfarrers der Church of England und eines Lehrers geboren. Eine Kindheitsbesessenheit davon, wie die Dinge funktionierten – ob belebt oder unbelebt – führte zu einem Abschluss in Naturwissenschaften an der University of Cambridge, spezialisiert auf organische Chemie. Er promovierte in der Synthese von Oligonukleotiden, kurzen RNA-Abschnitten. Es war eine Postdoc-Position am Salk Institute in Kalifornien, die Sulstons Augen für die unbekannten Grenzen öffnete, an denen sich Biologie und Chemie treffen. Er arbeitete mit Leslie Orgel, einem britischen theoretischen Chemiker, der sich mit dem Problem beschäftigt hatte, wie das Leben begann. Auf Orgels Empfehlung rekrutierte Francis Crick Sulston für das Laboratory of Molecular Biology des Medical Research Council in Cambridge.

Er kam 1969 dort an und trat dem Labor von Sydney Brenner bei. Brenner hatte sich vorgenommen, die Abfolge der Ereignisse vom Gen zum ganzen lebenden Organismus zu verstehen, indem er den winzigen Nematodenwurm Caenorhabditis elegans untersuchte.

Mehr als 20 Jahre lang arbeitete Sulston an dem Wurm, zeichnete zum ersten Mal die Abfolge der Zellteilungen auf, die von einer befruchteten Eizelle zu einem erwachsenen Wurm führen, identifizierte genetische Mutationen, die die normale Entwicklung beeinträchtigen, und kartierte und sequenzierte dann die 100 Millionen Buchstaben DNA-Code, aus denen das Wurmgenom besteht.

Der Erfolg dieses letzten Projekts, das gemeinsam mit Bob Waterston von der Washington University in St. Louis durchgeführt wurde, veranlasste den Wellcome Trust, Sulston an die Spitze des Sanger Centre zu stellen, das 1993 gegründet wurde, um einen wichtigen Beitrag zum internationalen Humangenomprojekt zu leisten. Dort leitete er ein Team von mehreren hundert Wissenschaftlern, die die Sequenzierung eines Drittels des 3-Milliarden-Buchstaben-menschlichen Genoms zusammen mit den Genomen vieler wichtiger Krankheitserreger wie der Tuberkulose- und Lepra-Bazillen abgeschlossen haben.

Als Leiter eines der vier wichtigsten Sequenzierungszentren der Welt hatte Sulston großen Einfluss auf das gesamte Humangenomprojekt, insbesondere bei der Festlegung des Grundsatzes, dass die Informationen im Genom frei freigegeben werden sollten, damit alle davon profitieren können.

Im Jahr 2000 trat Sulston als Direktor des Sanger Centre (heute Wellcome Trust Sanger Institute) zurück, obwohl er dort noch einige Jahre ein Büro behielt und weiterhin an den Veröffentlichungen des Human Genome Project und an ausstehenden Problemen mit dem Wurmgenom arbeitete.

In dem Bestreben, seine Ansichten über die Freizügigkeit und die globale Ungleichheit zu fördern, veröffentlichte er seinen eigenen Bericht über die ‚Wissenschaft, Politik und Ethik‘ des Humangenomprojekts *, während er einflussreichen Gremien wie der Humangenetikkommission und einer von der Royal Society eingesetzten Beratungsgruppe für geistiges Eigentum seine Stimme verlieh. Im selben Jahr hielt er an der Royal Institution Weihnachtsvorträge für Kinder zum Thema ‚Die Geheimnisse des Lebens‘.

Im Jahr 2002 erhielt John Sulston gemeinsam mit Sydney Brenner und Bob Horvitz den Nobelpreis für Physiologie oder Medizin für ihre Arbeit zum Verständnis der Entwicklung des Wurms und insbesondere der Rolle des programmierten Zelltods.

Der rote Faden von John Sulston und Georgina Ferry, Bantam Press 2002.

Entnommen aus: http://genome.wellcome.ac.uk/doc_WTD021047.html9/2/09 – Acgeschrieben von: Georgina FerryJohn Sulston-Biografie