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Am 26. September 1679 verzehrte ein heftiges Feuer das Stellaburgum – Europas schönstes Observatorium, das der wegweisende Astronom Johannes Hevelius (28. Januar 1611 — 28. Januar 1687) in der Stadt Danzig, dem heutigen Polen, Jahrzehnte vor dem berühmten Royal Greenwich Observatory und dem Pariser Observatorium existierte. An jenem Herbsttag hatte sich Hevelius — dessen exquisite Mondgravuren als die ersten wahren Karten des Mondes gelten und der glaubte, lange bevor es durch wissenschaftlichen Konsens festgestellt wurde, dass die Sterne am Nachthimmel Tausende von Sonnen wie unsere eigenen waren — in einen Garten außerhalb der Stadt zurückgezogen, „sich von großen und ungewohnten Schwierigkeiten bedrängt fühlen, als ob sie eine Katastrophe ankündigen würden“, wie ein Freund später in einem Brief erzählte. In Hevelius ‚Abwesenheit hatte sein Kutscher eine brennende Kerze im Stall zurückgelassen, und die hölzerne Plattform über den Dächern von Hevelius ‚drei angrenzenden Häusern, auf der seine feinen Blechblasinstrumente und Teleskope montiert waren, hatte sich entzündet. Als das Feuer weiter wütete, brachen die Einwohner der Stadt in die Sternwarte ein, um Hevelius ‚kostbare gebundene Bücher zu retten, und warfen sie aus den Fenstern. Einige überlebten, einige wurden gestohlen. Seine optischen Instrumente und fast alle seine reichhaltigen ungebundenen Manuskripte gingen zugrunde.

Hevelius in seinen späteren Jahren

Hevelius war achtundsechzig, als sein Observatorium zerstört wurde. Aber obwohl er vierzig Jahre damit verbracht hatte, seine eigenen Instrumente zu bauen, bahnbrechende Beobachtungen mit ihnen zu machen und seine eigenen Bücher zu gravieren und zu drucken — Früchte der Arbeit, von denen die meisten zusammen mit all seinen „weltlichen Gütern und Hoffnungen“ vom Feuer verzehrt wurden, wie er später schrieb in einem Brief an den König von Frankreich — weigerte er sich, in Bitterkeit und Resignation zu versinken. Stattdessen machte er sich daran, das Observatorium wieder aufzubauen, damit er wieder die Sterne beobachten konnte.

Seine Widerstandsfähigkeit wurde zu einem großen Teil durch die wundersame Rettung eines seiner Manuskripte gefördert – seines Fixsternkatalogs, der die Ergebnisse von Tausenden von Berechnungen der Positionen der Sterne enthielt, die über Jahrzehnte geduldiger Beobachtung durchgeführt wurden. Das kleine ledergebundene Notizbuch war das einzige Manuskript, das den Brand überlebte, vermutlich gerettet von Hevelius ’13-jähriger Tochter Katharina Elisabeth, dem einzigen Familienmitglied in Danzig zur Zeit des Feuers, die einen Schlüssel für das Arbeitszimmer ihres Vaters hatte. Ein halbes Jahrtausend später wurde es wiederentdeckt. 1971 gelangte es an die Brigham Young University in Utah und wurde die einmillionste Akquisition durch die Bibliothek der Institution. Anlässlich des wegweisenden Ereignisses veröffentlichte die Universität einen schmalen Band mit dem Titel Johannes Hevelius und sein Sternenkatalog (Public Library) — eine unermesslich fesselnde Chronik des Lebens und Vermächtnisses von Hevelius, der 300-jährigen Odyssee seines Fixsternkatalogs und wie er unsere Welt veränderte.

Das Manuskript von ‚Catalogus Stellarum Fixarum‘, Johannes Hevelius ‚Feststernkatalog

Hevelius wurde 1611 geboren, ein Jahr nachdem Galileo seine ersten Beobachtungen mit einem Teleskop gemacht hatte, zu einer Zeit des lodernden wissenschaftlichen Durchbruchs und der Kontroverse. Sein Vater, ein erfolgreicher Kaufmann, drängte den jungen Johannes, in seine Fußstapfen zu treten, anstatt dem nachzugehen, was er für das Narrengold der wissenschaftlichen Revolution hielt, und schickte den neunjährigen Jungen nach Polen, um Polnisch zu studieren. (Zu dieser Zeit war Danzig Teil des Preußischen Bundes und Hevelius ‚Muttersprache war Deutsch, was sein Vater als Hindernis für den Handel ansah. Als der Junge im Alter von sechzehn Jahren zurückkehrte, bat er seinen Vater, ihm zu erlauben, seine formale Ausbildung fortzusetzen. Der alte Mann gab schließlich nach und der junge Hevelius verliebte sich schnell in die Mathematik, unter dem Einfluss seines Mentors, des gefeierten Mathematikers, Astronomen und Universalgelehrten Peter Krüger. Er lernte auch Latein, die Sprache der meisten wissenschaftlichen Publikationen und der internationalen Korrespondenz, und begann unter Krügers fürsorglicher Aufsicht zu lernen, rudimentäre Instrumente aus Holz und Metall zu zeichnen, zu gravieren und zu bauen. Als sich Krügers Sehvermögen verschlechterte, ermutigte er den jungen Johannes, sich aktiv am Beobachtungsteil der Wissenschaft zu beteiligen.

Als er neunzehn Jahre alt war, beobachtete Hevelius die totale Sonnenfinsternis von 1630 und sah Saturn den Mond in einer seltenen Mondfinsternis verschleiern. Er war voller kosmischer Ehrfurcht, aber er war nicht bereit oder wusste noch nicht, wie er diesen Sinn in eine Karriere in der Astronomie umsetzen konnte. Stattdessen heiratete er die Tochter eines angesehenen Geschäftsmannes und ließ sich im komfortablen Leben eines Kaufmanns nieder. Aber 1639, als Krüger auf dem Sterbebett lag, drängte er den jungen Hevelius, seine außergewöhnliche Gabe nicht zu vergeuden. Im Bewusstsein, dass sein Ende nahe war, beklagte Krüger, dass er die seltene Sonnenfinsternis verpassen würde, die später in diesem Jahr stattfinden würde, und ermahnte Hevelius, die historische Aufgabe ihrer Beobachtung aufzunehmen.

Ausrüstung von Hevelius mit einem Teleskop, um ein astronomisches Bild auf ein Blatt Papier zu projizieren. Diese Anordnung wurde in seiner historischen Beobachtung des Transits von Merkur am 3. Mai 1661 verwendet.

Die letzten Worte seines Lehrers weckten Hevelius ‚ verlassene, aber feurige Liebe zur Astronomie. Am 1. Juni 1639 beobachtete er akribisch die Sonnenfinsternis und beschloss dann, den Rest seines Lebens dem Verständnis des Kosmos zu widmen. Getreu der Vorstellung, dass revolutionäre Entdeckung das Produkt des „Treffens der richtigen Leute am richtigen Ort mit genau dem richtigen Problem“ ist, nutzte Hevelius die Fruchtbarkeit seines Timings — so wie er sich entschied, sich der Astronomie zu widmen, revolutionierte das Teleskop das Feld und ermöglichte Entdeckungen, die nie zuvor vorgestellt wurden.

Hevelius‘ revolutionäre Mondkarte

Hevelius war besonders vom Mond verzaubert und machte ihn zum Ziel seiner ersten obsessiven Beobachtungen. Unzufrieden mit den unpräzisen und vagen Zeichnungen seiner Oberfläche beschloss er, sich so zu beschweren, wie es alle Innovatoren tun — indem er etwas besser machte. Er wandte sein bescheidenes Teleskop dem Mond zu und nutzte seine Talente als Zeichner und Graveur, um eine große, vollständige und fein detaillierte Karte seiner Oberfläche zu erstellen. Aber er erkannte schnell, dass sein Teleskop der Aufgabe nicht gewachsen war — also beschloss er, selbst ein besseres zu bauen. 1647, nach fünf Jahren methodischer Arbeit, die von diesem größten Talent — hartnäckiger Geduld — angetrieben wurde, veröffentlichte Hevelius seine großartigen Karten unter dem Titel Selenographia.

Eine von Hevelius ‚exquisit illustrierten Mondphasen aus ‚Selenographia‘

Einer seiner ersten großen Bewunderer war der berühmte englische Reisende Mundy, der, als er die Karten sah, staunte in seinem Tagebuch:

Von dem Moone hat er über 30 große Karten, Drucke oder Kupferstiche von der Art und Weise gemacht, wie jede Gänseblümchen zunehmen und abnehmen und in ihrem Land und Meer Berge, Täler, Inseln, Seen usw. entschlüsseln., in einer anderen kleinen Welt machen, jedem Teil Namen geben, wie wee in einer Mappe unserer Welt.

Aus ganz Europa strömte weiterhin Lob ein, aber die größte Bestätigung für den Verdienst der Karten war die Tatsache, dass sie trotz des raschen Fortschritts der Beobachtungsinstrumente mehr als ein Jahrhundert lang die besten Mondkarten waren — vielleicht die Gewissheit, dass das, was Innovatoren von den anderen unterscheidet, nicht ihre Werkzeuge sind, sondern ihre kreative Vision bei der Verwendung dieser Werkzeuge und ihre unerbittliche Arbeitsmoral.

Ermutigt machte sich Hevelius daran, seine Beobachtungen zu verbessern, indem er größere und bessere Teleskope baute, mit einem unbeugsamen Auge auf sein wichtigstes Projekt — die Suche nach der Überarbeitung der dürftigen Sternenkataloge dieser Ära. Hevelius wusste, dass Sternenkataloge ein wesentliches Werkzeug für Astronomen waren, um die Veränderungen in Konstellationen zu verfolgen — Veränderungen, die die religiösen Dogmen der Zeit, die das Universum als statische Sternenlandschaft darstellten, zutiefst in Frage stellten ein göttlicher Schöpfer vor langer Zeit. Zu einer Zeit, als der Heliozentrismus — das Wissen, dass sich die Erde um die Sonne dreht und nicht umgekehrt, wie die Kirche behauptete – noch ein neuartiges und kontroverses Konzept war, wäre es eine große Leistung für die Wissenschaft, zu beweisen, dass das Universum ein dynamisches Ökosystem von Körpern ist. Aber Sternenkarten mussten genau und präzise sein, um diese Veränderungen aufzudecken.

So begann Hevelius 1641, kurz nach seinem dreißigsten Geburtstag, mit dem Bau seines Dachobservatoriums. Drei Jahre nach seiner Arbeit überreichte ihm die Stadt Danzig ein Geschenk – ein astronomisches Instrument, das seit vielen Jahren in der Danziger Waffenkammer aufbewahrt wurde, neben Feuerwehrgeräten, deren Verwendung und Wert unbekannt geblieben waren. Ein Sechs-Fuß-Apparat, bekannt als azimutaler Quadrant, war von Krüger vorgestellt worden, blieb aber bis zu seinem Tod unvollendet. Wieder einmal prägte Hevelius’Mentor den Lauf seines Lebens, auch aus dem Grab – Hevelius vollendete das Instrument, montierte es auf seinem Observatoriumsturm und begann damit Beobachtungen zu machen. Mit seiner Fähigkeit, die Winkelabstände zwischen benachbarten Sternen zu messen, wurde es zu einem Schlüsselwerkzeug bei der Vervollständigung seines Sternkatalogs. Lange vor der Erfindung des Meridiankreises verwendete Hevelius sein Instrument, um Koordinaten gemäß einer im Wesentlichen Äquatorlinie aufzuzeichnen.

Hevelius und sein großer azimutaler Quadrant, mit dem er viele der Messungen in seinem Feststernkatalog

In den folgenden sechzehn Jahren erweiterte Hevelius sein Observatorium und rüstete es mit den besten Instrumenten aus, die er bauen oder erwerben konnte. Er wurde zum besten Observatorium Europas.

Aber das vielleicht wichtigste Ereignis in Hevelius ‚Leben und Karriere war nicht eines der Wissenschaft, sondern der Romantik – oder vielmehr eine exquisite Verschmelzung der beiden. Als er 55 Jahre alt und über ein Jahr verwitwet war, heiratete Hevelius eine junge Frau namens Elisabeth Koopman, die Tochter eines Bekannten von ihm, eines Danziger Kaufmanns. Hevelius hatte Elisabeth, viele Jahre jünger als er, seit ihrer Kindheit gekannt, als sie ihn angefleht hatte, ihr Astronomie beizubringen. Als junge Frau hatte sie ihre Bitte erneuert und den jetzt verehrten Astronomen mit Bewunderung und bald mit Anbetung umhüllt. Eine deutsche Biographie zitiert sie als Ausruf einer Nacht, beim Blick durch Hevelius ‚Teleskop:

Immer hier zu bleiben und zu schauen, mit dir das Wunder des Himmels erforschen und verkünden zu dürfen; das würde mich vollkommen glücklich machen!

Es war im Wesentlichen ein Heiratsantrag, den Hevelius gerne annahm. Sie wurden 1663 in der Katharinenkirche verheiratet. Johannes war 52, Elisabeth 17 Jahre alt. Bevor man sich im modernen Urteil zurückzieht, ist es wichtig anzumerken, dass solche Gewerkschaften zu dieser Zeit alles andere als ungewöhnlich waren. Aber vielleicht noch wichtiger, Sie waren oft die einzige Möglichkeit für Frauen, die von der meisten formalen Bildung und wissenschaftlichen Arbeit ausgeschlossen waren, Zugang zu kreativen und intellektuellen Beschäftigungen durch eine Art eheliche Lehre zu erhalten.

Hevelius und Elisabeth beobachten am sechsfüßigen Blechbläsersextanten

Genau das tat die junge Elisabeth, die schon früh ein reges Interesse an Astronomie entwickelt hatte. Hevelius sah in ihr einen verwandten Geist, und sie begannen gemeinsam astronomische Beobachtungen zu machen, als sie das Handwerk beherrschte. Fast zwei Jahrhunderte vor Maria Mitchell wurde Elisabeth Hevelius im Wesentlichen die erste westliche Astronomin. Währenddessen ermutigte sie ihren Ehemann — eine andere Biografie zitiert ihre häufigsten ermutigenden Worte an ihn:

Nichts ist süßer, als alles zu wissen, und Begeisterung für alle guten Künste bringt, einige Zeit oder andere, ausgezeichnete Belohnungen.

In den Jahren nach ihrer Heirat beobachtete Elisabeth weiterhin die Sterne, brachte aber auch vier Kinder zur Welt — einen Jungen, der im Säuglingsalter starb, und drei Mädchen. Währenddessen arbeitete sie mit Hevelius zusammen, um den Sternenkatalog zu vervollständigen, der zum heiligen Gral seiner wissenschaftlichen Karriere und seiner größten Hoffnung auf ein dauerhaftes Erbe geworden war. In einem seiner Bücher schrieb Hevelius, der Elisabeths wissenschaftliche Fähigkeiten hoch schätzte und sie in einem Brief an den König von Frankreich die „treue Helferin der nächtlichen Beobachtungen“ nannte, einen Stich des Duos, das zusammen eine Beobachtung machte.

Mit Elisabeths Hilfe veröffentlichte Hevelius 1673 die ersten Sternenkarten in einer geplanten Serie. Das Außergewöhnlichste an ihnen war, dass er, wie er im Vorwort erklärte, die meisten Beobachtungen nicht mit einem Teleskop, sondern mit bloßem Auge gemacht hatte — eine praktische Methode, die er bevorzugte, obwohl er die theoretischen Vorteile von Teleskopen anerkannte. Es war eine umstrittene Aussage im goldenen Zeitalter der Teleskopstudien, die unter Europas Astronomen für Aufruhr sorgte, aber Hevelius ‚erstaunliche Genauigkeit sprach für sich und etablierte ihn als den letzten und größten Sternbeobachter mit bloßem Auge.

Hevelius’s comet Zeichnungen
Hevelius ‚Kometenzeichnungen

Aber das Feuer, das Hevelius ‚Observatorium 1679 zerstörte, machte seiner Suche nach den Sternen fast ein Ende. Verzweifelt, sein Projekt wieder aufzunehmen, schrieb Hevelius an den französischen König Ludwig XIV., einen seiner langjährigen Gönner, ein lyrisches und herzliches Plädoyer für finanzielle Unterstützung. Der Brief ist ein exquisites Beispiel für die Kunst des Fragens, sowie das merkwürdige Zeugnis dafür, wie tief religiöse Frömmigkeit selbst die engagiertesten Wissenschaftler der Zeit durchdrang:

Der erhabenste und mächtigste König, der barmherzigste Herr: Deine hohe Gnade und deine unvergleichliche Barmherzigkeit haben mich stets angespornt, mit Eifer die Samen meiner Dankbarkeit zu streuen und sie in den Schoß Uraniens zu säen, so dass ich in den Himmeln fast siebenhundert Sterne gesetzt habe, die vorher nicht da waren, und einige von ihnen nach deiner Majestät benannt habe. . .

Aber, ach, wird diese Frucht der Arbeit meines Zeitalters jemals das Licht der Welt erblicken? Denn niemand weiß, was die Finsternis selbst bringt. Wehe und leider, wie vielfältig das Unglück, das das Leben des Menschen verwickelt. Alle meine weltlichen Güter und Hoffnungen wurden innerhalb einer knappen Stunde zunichte gemacht.

Das Gerücht von der schrecklichen Feuersbrunst, die meinen astronomischen Turm zerstört hat, ist zweifellos schon auf schnellen Füßen nach Paris geeilt. Jetzt komme ich selbst zu Eurer Majestät als Herold dieses großen Leids, gekleidet in Sack und Asche, tief betrübt durch diese Heimsuchung von ihm, der alle Dinge richtet.

Mögen die Fenster der menschlichen Seele nie wieder auf einen solchen Brand blicken, der meine drei Häuser verschlang … wenn Gott dem Wind nicht befohlen hätte, sich in seinem Lauf zu drehen, wäre die ganze Altstadt von Danzig sicherlich niedergebrannt …

Gerettet durch Gottes Barmherzigkeit .. Keplers unsterbliche Werke, die ich von seinem Sohn kaufte, mein Sternenkatalog, mein neuer und verbesserter Himmelsglobus und die dreizehn Bände meiner Korrespondenz mit Gelehrten und dem gekrönten Haupt aller Länder.

Aber die grausamen Flammen haben alle Maschinen und Instrumente verzehrt, die durch langes Studium erdacht und leider zu so hohen Kosten gebaut wurden, auch die Druckerpresse mit Briefen verzehrt … verzehrt schließlich mein Vermögen und die Mittel, die mir Gottes Barmherzigkeit gewährt hatte, um der königlichen Wissenschaft zu dienen.

Wenn mich ein solcher Schaden zu Boden zermalmen würde, ich, dessen Schlösser heiser sind und der nicht weit von meinem bestimmten Ende entfernt ist, könnte mich ein vernünftiger Mann dafür beschuldigen? Doch mit Hilfe meiner vielen Freunde hoffe ich, dass ich meine Specula observatoria wiederherstellen kann, und flehe Sie an, herrlichster Monarch, der mir so oft königliche Großzügigkeit erwiesen hat, durch ein weiteres Zeichen Ihrer Großzügigkeit dem Werk, das noch vor mir liegen mag, neues Leben einzuhauchen. Dann werde ich mein grausames Unglück nicht mehr beklagen, und dein, Edle Majestät, wird ewiger Ruhm für alle Nachwelt sein.

Der König gab bewegt seiner Bitte statt. Aber die großzügigste Unterstützung kam vom König von Polen, der Hevelius ein jährliches Stipendium von 1.000 Danzig Gulden für den Rest seines Lebens gewährte. Der Astronom setzte seine Beobachtungen fort und beendete seine Veröffentlichungen.

Im Oktober 1681 besuchte der französische Schriftsteller Jean-François Regnard das neu erbaute Observatorium und staunte in seinem wenig bekannten Tagebuch nicht nur über Hevelius ‚fruchtbare Schriften und seinen beeindruckenden Proto-Rolodex, sondern auch über seine erhabene Fremdbestäubung von Kunst und Wissenschaft:

Seine Werke, deren Zahl jeden Glauben übersteigt … sind voll von Platten, die mit seiner eigenen Hand gemacht wurden: Er zeigte uns alle, außer fünfzehn großen Bänden, so dick wie das Leben der Heiligen, voll von Briefen, die die gelehrtesten Männer auf der ganzen Welt zu verschiedenen Themen an ihn geschrieben hatten.

Karte der Sternbilder von ‚Prodromus Astronomiae‘

Aber Hevelius blieb mit der Vollendung seines Sternenkatalogs beschäftigt, der zu seinem verzehrendsten Unterfangen und seiner höchsten Hoffnung auf Vermächtnis geworden war. Leider hat er es nie vollständig erreicht – zumindest nicht als einziger Schöpfer. Am 28.Januar 1687 — dem genauen Datum seines 76.Geburtstages — starb Hevelius, nachdem er die Lebenserwartung der Ära um Jahrzehnte übertroffen hatte. Aber Elisabeth, die ihm die ganze Zeit im Katalog geholfen hatte, nahm es auf sich, Hevelius ‚lebenslange Suche zu beenden. Sie vervollständigte das Buch und widmete es dem großzügigen polnischen Monarchen. Der fertige Katalog umfasste mehr als 600 neue Sterne, die Johannes und Elisabeth beobachtet hatten, sowie ein Dutzend neue Sternbilder, deren Namen, wie von Hevelius gegeben, Astronomen heute noch verwenden.

Eine von Hevelius ‚Platten zeigt eine neue Konstellation, die er entdeckte, den Luchs, benannt nach der Sehschärfe, die erforderlich ist, um seine schwachen Sterne zu sehen
Herkules mit dem neuen Sternbild Cerberus

Elisabeth bewahrte die Handschrift bis zu ihrem Tod 1693 im Alter von 46 Jahren sorgfältig auf. Sie hinterließ jeder ihrer drei Töchter einen vollständigen Satz von Hevelius ‚veröffentlichten Werken. Die älteste, Katharina, die als Teenager den Sternenkatalog ihres Vaters vor dem verhängnisvollen Feuer bewahrt hatte, erbte passenderweise ein wunderschön beleuchtetes Exemplar des Buches, das ursprünglich als Geschenk für Ludwig XIV. vorbereitet worden war. Aber als Katharina heiratete, verkaufte ihr Mann den größten Teil von Hevelius ‚wertvollen Büchern an ein Museum in Russland. Das Manuskript des Sternenkatalogs, das den Brand überlebt hatte, wurde übersehen. Ironischerweise hielt der gierige Schwiegersohn Hevelius ‚Magnum Opus nicht für wertvoll genug, um es zu verkaufen.

Aber die Geschichte des Sternenkatalogs und seines wundersamen Überlebens endet nicht dort: 1734, während der sächsisch-russischen Belagerung von Danzig, traf Artilleriefeuer das Haus des Schwiegersohns und zerstörte den größten Teil des Eigentums. Eine Bombe fiel direkt in den Raum, in dem Hevelius ‚Manuskripte und Instrumente aufbewahrt wurden, und zerstörte fast alle ungebundenen Manuskripte. Aber der Sternenkatalog überlebte irgendwie noch einmal. In den nächsten zwei Jahrhunderten gelangte es an die Technische Hochschule Danzig. Dann, als der Zweite Weltkrieg ausbrach, evakuierte die deutsche Verwaltung die Bibliothek des Instituts in ein nahe gelegenes Dorf, wo sie in den letzten Kriegstagen fast vollständig zerstört wurde. Und doch überlebte der Sternenkatalog durch einen weiteren mysteriösen Glücksfall seinen dritten Angriff durch Feuer. Dieser seltsame Phönix der Wissenschaft kam schließlich 1971 an der Brigham Young University an, wo er in den Jahrzehnten seitdem vor Feuer und Schwefel sicher geblieben ist.

Das Manuskript des Fixsternkatalogs vor einer Kopie des posthum veröffentlichten ‚Prodromus Astronomiae‘ (1690), geöffnet auf der Titelseite der gedruckten Version des gedruckten Sternenkatalogs

Ergänzen Sie das vergriffene Juwel Johannes Hevelius und seinen Sternenkatalog mit diesem modernen Feldführer zur Sternenbeobachtung mit bloßem Auge und besuchen Sie dann die Weisheit der Pionierin Maria Mitchell über Bildung und Frauen in der Wissenschaft.