Couleuvres aveugles minces (Leptotyphlopidae)

( Leptotyphlopidae)

Classe Reptilia

Ordre Squamata

Sous-ordre Serpentes

Famille Leptotyphlopidae

Description des vignettes
Petits serpents fossoriaux minces avec des écailles du corps lisses et de taille uniforme, des yeux très réduits, une petite bouche placée ventralement, arrondie ou en forme de crochet museau et queue courte portant une épine terminale pointue

Taille
2,3–15,3 po (5,8–38,9 cm)

Nombre de genres, espèces
2 genres; 93 espèces

Habitat
Sol

État de conservation
Non classé par l’UICN

Répartition
Afrique, Asie du Sud-Ouest, sud de l’Amérique du Nord, Amérique centrale, Antilles et Amérique du Sud

Évolution et systématique

Les analyses phylogénétiques les plus récentes ont placé Leptotyphlopidae avec les Anomalepididae (couleuvres aveugles précoces) et les Typhlopidae (couleuvres aveugles) chez Scolecophidia, l’un des deux infra-ordres reconnus au sein des Serpentes (le clade qui comprend tous les serpents vivants). Cependant, les relations entre les trois groupes de couleuvres aveugles sont mal comprises. La forme et la position inhabituelles de l’hyoïde chez les Leptotyphlopidae et les Typhlopidae suggèrent une relation étroite entre ces deux familles. Cependant, des similitudes dans la structure du crâne, l’anatomie viscérale et les modèles d’écaillage suggèrent que les Anomalepididae et les Typhlopidae sont plus étroitement liés les uns aux autres que les Leptotyphlopidae. Malheureusement, les archives fossiles des Leptotyphlopidae sont exceptionnellement pauvres, et les quelques restes fossiles connus offrent peu de renseignements sur l’histoire évolutive de la famille. Les interrelations au sein des Leptotyphlopidae sont également mal connues. Près de 20 groupes d’espèces sont provisoirement reconnus, mais aucune analyse phylogénétique à grande échelle n’a porté sur les relations interspécifiques au sein de la famille.

Aucune sous-famille n’est reconnue.

Caractéristiques physiques

La famille des Leptotyphlopidae comprend les serpents les plus miniaturisés au monde. Bien que quelques espèces (p. ex. Leptotyphlops humilis, L. melanotermus, L. occidentalis, L. tricolor, L. weyrauchi et Rhinoleptus koniagui) atteignent parfois des longueurs de plus de 30 cm (1 pi), la plupart des formes sont significativement plus petites, mesurant entre 10 et 25 cm (4 à 10 po) de longueur totale et pesant souvent moins de 1,4 g (0,05 oz). Plus remarquable encore que leur courte longueur, cependant, est leur construction extrêmement étroite, une caractéristique reflétée dans leurs noms communs, « couleuvres aveugles minces », « couleuvres filiformes » et « couleuvres vermifuges ». »La plupart des espèces atteignent une largeur maximale du corps de seulement 0,04 à 0,20 po (0,1 à 0,5 cm) et présentent des rapports d’aspect (longueur totale divisée par la largeur du corps) compris entre 40 et 100. Deux espèces exceptionnellement minces, L. macrorhynchus et L. occidentalis, ont parfois des rapports d’aspect supérieurs à 140, et même les formes les plus robustes (par exemple, L. broadleyi et L. boulengeri) sont plus minces que la plupart des autres serpents, ayant rarement des proportions inférieures à 30.

Les Leptotyphlopidés ont une forte ressemblance superficielle avec d’autres couleuvres aveugles (Anomalepididae et Typhlopidae) en ayant des corps cylindriques recouverts d’écailles cycloïdes lisses et de taille égale, des mâchoires inférieures courtes fraisées dans la surface ventrale de la tête et des yeux vestigiaux à peine visibles sous les écailles de la tête élargies. (Cependant, chez certaines espèces, notamment Leptotyphlops macrops, les yeux sont plus grands et plus développés.) De plus, toutes les formes ont de nombreux organes tactiles logés dans les écailles antérieures de la tête, souvent visibles à l’œil nu sous forme de minuscules taches de couleur claire sur les surfaces externes des écailles. Cependant, plusieurs caractéristiques morphologiques permettent de distinguer les leptotyphlopides des couleuvres aveugles anomalépidides et typhlopides. En particulier, toutes les couleuvres aveugles minces ont 14 (chez les Leptotyphlops) ou 16 (chez les Rhinoleptus) rangées d’écailles entourant le corps (tous les anomalépididés et presque tous les typhlopidés ont plus de 16 rangées d’écailles), un seul bouclier anal (tous les anomalépididés et presque tous les typhlopidés en ont deux ou plus) et un arrangement distinctif des écailles le long de la lèvre supérieure. De plus, les leptotyphlopides sont uniques parmi les serpents en n’ayant des dents que sur la mâchoire inférieure.

Les couleuvres aveugles minces sont généralement d’aspect plutôt terne. Bien que quelques espèces d’Amérique du Sud (p. ex., Leptotyphlops

alfredschmidti, L. teaguei, L. tricolor) sont hardiment à motifs de rayures dorsales multicolores, la plupart des leptotyphlopidés sont sans motif et ont une coloration dorsale rose, grise, beige, brune ou noire relativement uniforme. Ces formes de couleur rosâtre, comme les deux espèces trouvées dans le sud-ouest des États-Unis (L. dulcis et L. humilis), ont une étrange ressemblance superficielle avec les vers de terre, donnant ainsi lieu à un autre nom commun pour ces serpents diminutifs, « couleuvres de ver. »

La taille et la forme du museau et de la queue sont quelque peu variables chez les Leptotyphlopidae. La plupart des espèces de Leptotyphlops ont un museau relativement arrondi et arrondi. Cependant, plusieurs espèces de l’Ancien Monde (par exemple, L. macrorhynchus, L. parkeri, L. rostratus) ont un museau proéminent en forme de crochet, et dans deux formes Socotranes (L. filiformis et L. macrurus), le museau est à la fois crochu et pointu. Un museau pointu est également observé chez Rhinoleptus koniagui. De telles morphologies de museau hautement dérivées sont moins courantes chez les taxons du Nouveau Monde, mais elles sont observées chez quelques espèces d’Amérique du Sud (par exemple, L. borrichianus et L. unguirostris). Comme chez la plupart des autres couleuvres aveugles, les écailles entourant le museau chez les leptotyphlopidés sont un peu plus grandes que celles entourant le corps, et chez au moins une espèce (L. humilis), la plus grande de ces écailles (la rostrale) fluorescent sous la lumière ultraviolette. Chez la plupart des taxons, la queue représente 5 à 10% de la longueur totale du serpent, mais ce chiffre peut être aussi faible que 2,1% chez les espèces à queue courte (par exemple, L. septemstriatus), ou aussi élevé que 18,9% chez les espèces à queue longue (par exemple, L. macrurus et L. wilsoni). La queue se termine généralement par une petite épine apicale en forme d’aiguille ou d’épine.

Les leptotyphlopides sont également caractérisés par un certain nombre de caractéristiques anatomiques internes distinctives. Les plus significatifs d’entre eux concernent la structure des mâchoires. Les mâchoires supérieures sont édentées et relativement immobiles. En revanche, la mâchoire inférieure porte des dents et est très flexible en raison de la présence d’articulations intramandibulaires exceptionnellement bien développées, qui divisent les moitiés gauche et droite de la mâchoire inférieure en segments antérieur et postérieur séparés. La forme et la position de l’appareil hyoïde, en forme de Y et situé loin derrière la tête, sont également inhabituelles (caractéristiques également observées chez la couleuvre aveugle typhlopide). L’appareil pelvien est, en général, plus complet que celui des autres serpents, généralement constitué d’ilia, d’ischia, de pubis et de fémurs appariés (bien que chez certains taxons, le bassin soit fortement réduit ou absent). Cependant, même chez les espèces qui possèdent des fémors bien développés, les éperons cornés aux extrémités distales des fémors dépassent rarement à travers la peau comme ils le font couramment chez d’autres serpents basaux (par exemple, pipesnakes, boas, pythons). La caractéristique ostéologique la plus bizarre des Leptotyphlopidae est peut-être observée chez plusieurs espèces de Leptotyphlops de l’Ancien Monde (par exemple, L. cairi, L. macrorhynchus, L. nursii et L. occidentalis), chez lesquelles une grande partie du toit du crâne a été perdue.

Répartition

La couleuvre aveugle mince a une répartition géographique relativement large, s’étendant dans toutes les régions éthiopiennes et néotropicales et s’étendant vers le nord dans les parties méridionales des régions paléarctique et néarctique. Toutes les espèces de Leptotyphlopidae, sauf une, sont contenues dans le genre Leptotyphlops. Dans l’Ancien Monde, ce genre est distribué dans toute l’Afrique et la péninsule arabique, avec deux espèces (L. blanfordi et L. macrorhynchus) s’étendant vers l’est jusqu’au nord-ouest de l’Inde. En outre, trois espèces (L. filiformis, L. macrurus et L. wilsoni) sont endémiques de l’île de Socotra dans le nord-ouest de l’océan Indien, et un petit nombre d’espèces continentales sont connues pour habiter plusieurs îles au large des côtes africaines (Pemba et Bioco). Dans le Nouveau Monde, Leptotyphlops s’étend dans la majeure partie de l’Amérique du Sud (à l’exception du Chili, du sud de l’Argentine et du sud du Pérou) et dans toute l’Amérique centrale et le Mexique, avec deux espèces (L. dulcis et L. humilis) s’étendant vers le nord jusqu’au sud-ouest des États-Unis. En outre, six espèces sont endémiques des îles des Antilles, et plusieurs espèces continentales sont connues des îles le long des côtes du Mexique et de l’Amérique centrale. Les nombres d’espèces de Leptotyphlops de l’Ancien et du Nouveau Monde sont à peu près égaux. Le genre Rhinoleptus ne comprend qu’une seule espèce, R. koniagui, qui est connu de Guinée et du Sénégal en Afrique de l’Ouest. La distribution altitudinale des couleuvres aveugles élancées est remarquable compte tenu de la taille extraordinairement petite de ces animaux ectothermiques. Ils ont été trouvés à des altitudes allant de 250 pieds (76 m) au-dessous du niveau de la mer (L. humilis dans la vallée de la Mort, en Californie) à 10 660 pieds (3 250 m) au-dessus du niveau de la mer (L. tricolor dans les Andes péruviennes).

Habitat

La couleuvre aveugle élancée est connue dans un éventail relativement large d’habitats, y compris les déserts, les forêts tropicales humides, les forêts sèches, les savanes, les plantations et les pentes montagneuses parsemées de rochers. Cependant, tout au long de ces nombreux macrohabitats, ils se trouvent généralement dans une gamme relativement étroite de microhabitats. On les trouve le plus souvent dans un sol peu profond, au milieu de la litière de feuilles et d’autres débris de surface, ou sous des pierres ou des bûches. Ils sont également parfois rencontrés dans les bûches pourries, les fourmilières et les nids de termites. La forte préférence que ces minuscules serpents semblent avoir pour de tels microhabitats est probablement liée au moins en partie à leurs rapports surface / volume extrêmement élevés, ce qui rend les tâches cruciales de régulation de la température corporelle et de minimisation de la perte d’eau par évaporation particulièrement difficiles. Des expériences en laboratoire sur des animaux captifs suggèrent que l’environnement hydrique est particulièrement important pour ces serpents fossilisés. Lorsqu’ils sont placés dans des enclos contenant des sols de différents niveaux d’humidité, ils évitent les sols plus secs, choisissant plutôt de rechercher des microenvironnements ayant des niveaux d’humidité plus élevés. Une forme, Leptotyphlops natatrix, peut même être semi-aquatique ou aquatique. Cette espèce, connue uniquement par le spécimen type collecté en Gambie en 1931, a une queue en forme de rame comprimée latéralement (comme celles observées chez les serpents de mer) et a été trouvée dans un marais. Plusieurs espèces de Leptotyphlops ont également été trouvées grimpant aux arbres. On ne sait pas, cependant, si l’arborescence est courante chez ces serpents, ou s’ils poursuivent simplement occasionnellement leurs proies (principalement des fourmis et des termites) dans les arbres.

Comportement

Les leptotyphlopidés sont principalement des serpents fossoriaux. Ils sont le plus souvent rencontrés par les humains soit au cours des opérations de creusement (dans certains cas jusqu’à 49 pieds sous la surface), soit après que de fortes pluies les ont inondés de leurs retraites souterraines. Aucune observation n’a été faite sur leur comportement de fouisseur, mais il est probable qu’ils utilisent largement les terriers et les systèmes racinaires des animaux préexistants lorsqu’ils se déplacent sous terre. Ils peuvent rapidement s’enfouir dans des sols meubles tels que le sable, mais ils ne semblent pas avoir la force nécessaire pour construire leurs propres tunnels dans des sols compacts.

Bien que ces serpents secrets passent la majeure partie de leur vie sous terre, ils s’aventurent parfois au-dessus du sol pendant les heures du soir pour chercher de la nourriture ou des partenaires. Lorsqu’ils sont dérangés par des prédateurs potentiels lors de ces excursions au-dessus du sol, ils tentent immédiatement de s’échapper dans le sol. Si cela échoue, cependant, ils ont plusieurs stratégies défensives supplémentaires qu’ils peuvent mettre en œuvre. Lorsqu’ils sont retenus, ils se bousculent généralement violemment pour tenter de s’échapper. Si un serpent ne peut pas se mouvoir à l’abri du danger, il frappera son ravisseur avec sa queue pointue et annulera le contenu de son cloaque. En dernier recours, certaines espèces deviendront rigides et fausses morts.

Écologie alimentaire et alimentation

La couleuvre aveugle élancée se nourrit exclusivement de petites proies invertébrées. Certaines espèces consomment une variété relativement grande de ces animaux, notamment des coléoptères, des chenilles, des mille-pattes, des cafards, des grillons, des larves de mouches, des moissonneurs, des mille-pattes et des araignées. Cependant, la majeure partie de leur alimentation se compose principalement de couvées de fourmis et de termites. Comme les autres serpents, ils dépendent fortement de la chimioréception pour trouver leur proie. Ils sont capables de suivre les traces de phéromones des fourmis et des termites avec une relative facilité, ce qui leur permet de localiser de grandes colonies de ces insectes sociaux abondants dans presque tous les environnements. Une fois que les serpents entrent dans ces colonies, ils entrent dans une frénésie alimentaire et se gorgent rapidement, mangeant souvent des centaines de proies en un seul repas. Ils ingèrent leurs proies à l’aide d’un mécanisme d’alimentation unique, dans lequel la moitié avant de la mâchoire inférieure est rapidement fléchie dans et hors de la bouche pour cliquet la proie dans la gorge. Ce mécanisme de ratissage mandibulaire permet aux leptotyphlopidés de se nourrir très rapidement, minimisant ainsi le temps qu’ils sont exposés aux attaques des fourmis et des termites qui défendent leurs nids.

Ces minuscules serpents ont également développé un comportement défensif élaboré pour se protéger des morsures et des piqûres de fourmis. Lorsqu’ils sont molestés, ils se retirent brièvement de leurs assaillants et s’enroulent en boule. Ils expulsent ensuite un mélange de sécrétions glandulaires et de matières fécales du cloaque et commencent à se tordre à l’intérieur de leurs serpentins, étalant délibérément ce mélange sur l’ensemble de leur corps. Après plusieurs minutes de cela, les serpents prennent un aspect brillant et argenté. Plus important encore, cependant, ils sortent de leurs bobines avec au moins une immunité partielle aux attaques de fourmis. Le secret de cette stratégie défensive est un mélange de produits chimiques dans les sécrétions cloacales des serpents qui a un fort effet répulsif sur les fourmis. Une fois que les serpents ont appliqué ce « répulsif anti-fourmis », ils reprennent l’alimentation, période pendant laquelle ils sont généralement laissés sans protection par les fourmis.

Biologie de la reproduction

La biologie de la reproduction des couleuvres aveugles minces est mal connue. Toutes les espèces sont considérées comme ovipares, mais des données détaillées ne sont disponibles que pour deux espèces sud-africaines (Leptotyphlops conjunctus et L. scutifrons) et deux espèces nord-américaines (L. dulcis et L. humilis). Dans ces formes subtropicales, la reproduction est très saisonnière, la parade nuptiale et l’accouplement ayant lieu au printemps et la ponte en été. La taille de la couvée varie généralement entre deux et sept œufs. Cependant, certaines espèces déposent occasionnellement des couvées composées d’un seul œuf, et une espèce d’Amérique latine (L. goudotii) est connue pour produire des couvées pouvant atteindre 12 œufs. Les œufs allongés à carapace fine mesurent généralement de 1,5 à 2,5 cm (0,6 à 1 po) de longueur, mais ne mesurent que de 0,08 à 0,16 po (0,2 à 0,4 cm) de largeur. Les temps d’incubation naturels sont inconnus, mais une couvée d’œufs de L. humilis incubés en captivité à 86 °F (30 °C) éclos après 94 jours. La taille des nouveau-nés semble varier considérablement d’une espèce à l’autre, allant de moins de 6,1 cm (2,4 po) chez certaines petites espèces à plus de 11 cm (4,3 po) chez les plus grandes espèces.

Statut de conservation

Aucune espèce n’est répertoriée par l’UICN.

Importance pour les humains

En raison de leur taille extrêmement petite et de leur nature secrète, les couleuvres aveugles minces n’ont aucune importance économique pour les humains. Cependant, dans les zones où ils sont particulièrement abondants, ils peuvent être bénéfiques pour l’homme en contrôlant les populations de fourmis et de termites.

Comptes des espèces

Liste des espèces

Couleuvre aveugle du Texas
Couleuvre ver de Peters

Couleuvre aveugle du Texas

Leptotyphlops dulcis

taxonomie

Leptotyphlops dulcis (Baird et Girard, 1853) , entre San Pedro et Camanche Springs, Texas. Cinq sous-espèces sont reconnues.

autres noms communs

Anglais: couleuvre à fil du Texas, couleuvre ver du Texas; Français: Leptotyphlops du Texas; Allemand: Texas-Schlankblindschlange; Espagnol: Serpiente-lombriz texana.

caractéristiques physiques

longueur totale de 6,6 à 27 cm (2,6 à 10,7 po). Queue 5-6% de la longueur totale. Diamètre médian du corps 0,06 à 0,22 po (0,15 à 0,5 cm). Rapport d’aspect adulte d’environ 50. Rose ou brun rougeâtre dorsalement, rose clair ou crème ventralement.

répartition

Sud-ouest des États-Unis (sud du Kansas, centre et ouest de l’Oklahoma, centre et ouest du Texas, sud du Nouveau-Mexique et sud-est de l’Arizona) et nord-est du Mexique (nord-est de Sonora, nord-est de Chihuahua, Coahuila,

Nuevo Leon, Tamaulipas, nord de Veracruz, San Luis Potosi et nord de Zacatecas).

habitat

Ces serpents habitent les déserts, les plaines herbeuses, les forêts de chênes et de genévriers et les pentes rocheuses des montagnes. On les trouve généralement enterrés dans un sol sableux ou limoneux, ou sous des pierres, des bûches ou d’autres débris de surface, souvent près d’une source d’eau.

comportement

La couleuvre aveugle du Texas est principalement fossile. Cependant, ils sont parfois rencontrés au-dessus du sol la nuit ou après de fortes pluies. Ils se déplacent un peu maladroitement au-dessus du sol, en utilisant une combinaison de locomotion ondulatoire, rectiligne et concertina. Dans le cas de ce dernier, la colonne vertébrale de la queue peut être utilisée comme point d’ancrage.

écologie et alimentation

Ces serpents se nourrissent principalement de couvées de fourmis et de termites. Ils avalent des larves de fourmis et des nymphes entières, mais leurs stratégies de manipulation des proies varient lorsqu’ils se nourrissent de termites. Ils attaquent toujours les termites par derrière et les avalent parfois entiers. Dans certains cas, ils n’ingèrent que l’abdomen et le thorax et se détachent de la tête. Dans d’autres cas encore, les serpents ne font que mâcher les termites, drainant leurs fluides abdominaux. Les proies moins courantes comprennent les lions de fourmis, les coléoptères, les chenilles, les cafards, les perce-oreilles, les larves de mouches et les araignées. Des couleuvres aveugles du Texas sont parfois observées butinant au milieu de colonnes de fourmis de l’armée qui pillent. La chouette huppée de l’Est (Otus asio) capture souvent ces serpents vivants et les ramène dans leurs nids, où les serpents se nourrissent d’invertébrés parasites au milieu des débris du nid.

biologie de la reproduction

La parade nuptiale et l’accouplement ont lieu tout au long du printemps et impliquent souvent des regroupements de plus d’une douzaine d’individus. La ponte a généralement lieu en juin ou en juillet. La taille de la couvée varie entre deux et sept œufs, chacun mesurant environ 0,59 x 0,16 po (1,5 x 0,4 cm). Après la ponte, les femelles s’enroulent autour de leurs œufs, dans certains cas à proximité d’autres femelles couveuses. Les nouveau-nés, mesurant de 6,6 à 7,6 cm (2,6 à 3 po) de longueur, émergent à la fin de l’été.

statut de conservation

Non menacé.

signification pour l’homme

Aucune connue.

Couleuvre de Peters

Leptotyphlops scutifrons

taxonomie

Leptotyphlops scutifrons (Peters, 1854), Sena. Deux sous-espèces sont reconnues.

autres noms communs

Anglais: Couleuvre à bec de Peters, couleuvre terrestre de Peters, couleuvre aveugle blindée, couleuvre à front écailleux, couleuvre à bec brillant; Allemand: Glanzende Schlankblindschlange.

caractéristiques physiques

longueur totale de 7 à 28 cm (2,8 à 11 po). Queue 5-13% de la longueur totale. Diamètre médian du corps 0,06 à 0,16 po (0,15 à 0,4 cm). Rapport d’aspect entre 40 et 89. Noir, brun foncé ou brun rougeâtre dorsalement (souvent avec des écailles à bords pâles), plus pâle ventralement.

répartition

Afrique australe (République d’Afrique du Sud, Swaziland, Namibie, Botswana, Zimbabwe, Mozambique, Angola, Zambie, Malawi, Tanzanie, Kenya).

habitat

Ces serpents vivent principalement dans les savanes, où ils se trouvent dans le sol ou sous des pierres, des rondins et d’autres débris de surface.

comportement

Les couleuvres vermifuges de Peters sont des fossiles. On les trouve le plus souvent au-dessus du sol la nuit après de fortes pluies.

écologie et alimentation

Ces serpents se nourrissent principalement des œufs, des larves et des nymphes de fourmis et mangent occasionnellement des termites.

biologie de la reproduction

L’accouplement a lieu au printemps. La ponte a lieu au début de l’été (généralement en décembre ou en janvier). Les œufs, mesurant entre 0,51 et 0,99 po (1,3-2,5 cm) de longueur et entre 0,09 et 0,16 po (0,2–0,4 cm) de largeur, sont généralement déposés dans des couvées de un à trois, bien que des couvées pouvant aller jusqu’à sept œufs aient été signalées. Les œufs allongés sont reliés entre eux comme une chaîne de saucisses. Les nouveau-nés, mesurant 7,1 cm (2,8 po) ou moins, semblent émerger à la fin de l’été ou au début de l’automne (février ou mars).

statut de conservation

Non menacé.

signification pour l’homme

Aucune connue.

Ressources

Livres

Greene, H. Snakes: L’évolution du mystère dans la Nature. Berkeley : Presses de l’Université de Californie, 1997.

McDiarmid, R. W., J. A. Campbell et T. A. Touré. Espèces de serpents du monde. Une Référence Taxonomique et géographique, Vol. 1. Washington, DC : Ligue des herpétologistes, 1999.

Shaw, C.E. et S. Campbell. Serpents de l’Ouest américain. Il est l’auteur de plusieurs ouvrages.

Werler, J. E. et J. R. Dixon. Serpents du Texas: Identification, Distribution et Histoire naturelle. Il s’agit de la première édition de la série.

Périodiques

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Broadley, D. G. et S. Broadley. « Une revue des Serpents à Vers Africains du Sud de la Latitude 12° S (Serpentes: Leptotyphlopidae). » Syntarsus 5 (1999): 1-36.

Gehlbach, F. R. et R. S. Baldridge. « Serpents aveugles vivants (Leptotyphlops dulcis) dans les nids de la Chouette Huppée de l’Est (Otus asio): Un Nouveau Commensalisme. » Oecologica 71 (1987): 560-563.

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Hoogmoed, M. S. »Sur une Nouvelle espèce de Leptotyphlops du Suriname, avec des Notes sur les Autres Espèces Surinamiennes du Genre (Leptotyphlopidae, Serpentes). Notes sur l’herpétofaune du Surinam V. « Zoologische Mededelingen 51 (1977): 99-123.

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Nathan J. Kley, PhD