Comment les moines errants d’Irlande ont créé une culture chrétienne florissante

Alors que l’Europe était dans le chaos au vie siècle, les moines d’Irlande étaient occupés à préserver la foi et la culture chrétiennes à travers l’art, la littérature et l’éducation.

L’une des figures les plus influentes de l’époque était saint Finnien, qui vécut entre 470 et 549. On pense qu’il a étudié dans l’un des monastères de Saint-Martin de Tour en Gaule avant de retourner en Irlande pour établir ses propres fondations.

Il est surtout connu pour avoir fondé un monastère à Clonard ainsi que le lointain monastère de Skellig Michael. Clonard en particulier est devenu un centre d’éducation chrétienne.

Selon l’Encyclopédie catholique. Finnian d’abord « construit une petite cellule et une église d’argile et d’acacia, qui après un certain temps a cédé la place à une structure de pierre substantielle, et est entré dans une vie d’étude, de mortification et de prière. La renommée de son apprentissage et de sa sainteté se fit bientôt entendre à l’étranger, et des érudits de tous âges affluèrent de toutes parts vers sa retraite monastique — jeunes laïcs et clercs, abbés et évêques. »

Certains rapports disent qu’à plus de 3 000 étudiants ont étudié à Clonard à une époque, parmi lesquels les célèbres « Douze Apôtres d’Irlande ». »Inclus dans ce nombre de saints sont Saint Brendan le Navigateur et Saint Columba (Colonne). Saint Columba fonda plus tard le monastère d’Iona, qui, selon beaucoup, produisit le célèbre Livre de Kells.

Ces monastères étaient des havres de culture et de foi, protégés des bouleversements politiques en Europe causés par la chute de Rome. Selon l’historien Smith Burnham, « Au début du Moyen Âge, la civilisation de l’Irlande était supérieure à celle de l’Angleterre. Dans l’art, dans la musique et dans le travail du métal, les Irlandais étaient inégalés. Les plus beaux livres de toute l’Europe ont été réalisés dans les salles d’écriture des monastères irlandais. »

L’historien James Hogan avait ceci à dire sur le rôle de l’Irlande:

Ces siècles sont l’âge d’or de la réussite irlandaise, car alors l’Irlande, inspirée par une conscience de richesse spirituelle, fit irruption dans le cercle des nations européennes, et rendant sans relâche ses meilleurs services à l’humanité, prit une part effective au mouvement qui forma d’une Europe semi-barbare l’ordre médiéval sévère. Beaucoup des esprits les plus ardents et les plus créatifs qui se sont engagés dans le travail de reconstruction de la civilisation européenne étaient des Irlandais.

Saint Columba a fait d’Iona un centre d’apprentissage pour la Grande-Bretagne. St. Columbanus a fondé des maisons monastiques dans toute l’Europe, et il est difficile d’exagérer la dette que la civilisation médiévale devait à ces maisons monastiques. Clément, un autre Irlandais, qui a succédé à Alcuin à la tête de l’école de Charlemagne à Oochen, était mondialement connu. John Scot Erigena, un moine irlandais, était le penseur le plus original et l’intellect dominant du IXe siècle. Dans les monastères irlandais, le grec était cultivé à une époque où il était perdu partout ailleurs en Occident. Ces moines irlandais ont été les premiers à pousser les portes du monde hellénique, et ce n’est qu’à la Renaissance que l’humanité a suivi leur train.

Les moines irlandais étaient maîtres de la culture latine et grecque et l’ont maintenue par la copie de manuscrits et la transmission de connaissances dans diverses écoles monastiques à travers l’Irlande.

Ce fut certainement un « Âge d’or » du monachisme irlandais, où la foi et la culture ont été préservées pour les générations à venir.

Pourtant, cela ne s’est pas arrêté là. Ces moines ne sont pas restés en Irlande, mais ont entrepris de ré-évangéliser l’Europe, une tâche monumentale qu’ils ont accomplie avec une efficacité étonnante.